Télescope Kepler. NASA

La NASA a annoncé, ce mardi 30 octobre 2018, avoir mis fin à la mission du télescope spatial Kepler, lancée en 2009 pour découvrir des planètes lointaines situées en dehors de notre système solaire, rapporte l'AFP

Cette fin était attendue par les scientifiques de la mission, puisque le niveau de carburant du télescope était tombé à un niveau très faible il y a quelques semaines. 

Le télescope spatial, qui avait pour mission de débusquer les exoplanètes — planètes situées en dehors du système solaire — va cependant rester en orbite autour du Soleil, a indiqué la NASA. 

Dans une quarantaine d'années, la NASA prédit que l'orbite de Kepler rapprochera le télescope de la Terre, mais sans jamais risquer de s'y écraser.

A ce moment-là, vers 2060, la gravité de la Terre va faire effet sur le télescope et va l'envoyer sur une orbite plus proche et plus rapide autour du Soleil.

Sur cette nouvelle orbite, Kepler va progressivement prendre de l'avance sur la Terre. Et en 2117, elle finira par rattraper la Terre de derrière. A ce moment-là, la gravité de la Terre va à nouveau agir sur le télescope, en l'envoyant sur une orbite plus lente. 

Ce cycle devrait se répéter par la suite, a estimé la NASA. 

Parmi les grandes découvertes de ce télescope spatial, on peut citer la première planète habitable baptisée 22b, la première vraie cousine de la Terre située à 580 années-lumières ou encore une planète qui tourne autour de deux étoiles. 

C'est le satellite de la NASA, TESS lancé en avril dernier, qui prendra désormais le relais dans cette chasse aux exoplanètes. 

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