Une vue du pôle nord de Saturne et de ses anneaux prise le 10 octobre 2013, par la sonde spatiale Cassini de la NASA. NASA/JPL-Caltech/SSI/Cornell

  • La mission Cassini de la NASA qui a duré 20 ans s'est achevée en septembre, lorsque la sonde a plongé dans les anneaux de Saturne. 
  • La sonde spatiale a envoyé un dernier lot d'images remarquables durant sa grande apothéose. 
  • Une nouvelle image composite montre une magnifique vue de Saturne comme dernier adieu à la planète. 

Le 15 septembre, la mission Cassini de la NASA qui a duré 20 ans et a coûté 3,26 milliards de dollars s'est achevée.  

La sonde Cassini avait été lancée en 1997 et a tourné en orbite autour de Saturne pendant 13 ans, prenant des images de la planète et de ses lunes et renvoyant un tas de données à analyser aux scientifiques

Avant que la sonde soit à court de carburant, les scientifiques de la NASA ont décidé de la détruire en l'envoyant dans l'atmosphère de Saturne pour éviter la possibilité qu'elle ne s'écrase sur l'une des lunes de Saturne qui pourraient abriter la vie. 

Avant ce "Grand final," Cassini a envoyé un dernier lot d'images

La semaine dernière, l'équipe derrière la mission — qui inclut des scientifiques de la NASA et d'institutions de recherche à travers le pays — ont dévoilé une nouvelle image composite remarquable de Saturne, se basant sur 42 photos séparées que la sonde a prise. 

Après plus de 13 ans autour de Saturne, et avec son destin scellé, la sonde Cassini de la NASA a fait ses adieux au système saturnien en prenant des photos de sa caméra à angle large et en capturant cette dernière image mosaïque de Saturne et ses anneaux deux jours avant que la sonde plonge dans l'atmosphère de la planète. JPL/NASA

La mosaïque est un dernier adieu à Cassini et Saturne. Les images ont été prises à l'origine dans une séquence de rouges, verts, et bleus, mais ont été assemblées pour représenter la planète entière avec ses couleurs naturelles, ses anneaux et ses lunes. 

"C'était vraiment facile de s'habituer à recevoir de nouvelles images de Saturne quotidiennement, avoir de nouvelles vues, voir les choses changer," a affirmé Elizabeth Turtle, une associée de l'équipe d'imagerie à l'université Johns Hopkins, dans une déclaration.

"C'est dur de faire ses adieux, mais nous avons eu beaucoup de chance de voir tout ça à travers les yeux de Cassini!"

Voici une autre vue de l'image, cette fois avec le nom des lunes:

NASA/JPL

Au delà de ses images magnifiques, la mission Cassini a produit d'incroyables renseignements au sujet des anneaux et des lunes de Saturne. Les scientifiques ont découvert une ancien océan dissimulé sous plusieurs couches de glace sur Encelade, une des plus petites lunes de la planète. 

Cela veut dire que ses océans souterrains pourraient potentiellement abriter une vie micro-bactérienne — qui est la raison pour laquelle les scientifiques n'ont pas voulu se risquer à laisser Cassini être complètement à court de carburant, puisque qu'elle aurait pu s'écraser sur Encelade et la contaminer. 

Carolyn Porco a dirigé l'équipe d'imagerie de Cassini à la Space Science Institute à Boulder, dans le Colorado, et avait auparavant travaillé sur la mission Voyager, qui était responsable de nos images les plus proches de Saturne avant Cassini. 

"Pendant 37 ans, la dernière image de Saturne envoyée par Voyager 1 a été, pour moi, une des images les plus évocatrice jamais prise de l'exploration du système solaire," a dit Porco dans une déclaration.

"Dans le même esprit, cet 'Adieu à Saturne' rappellera à tout jamais la conclusion dramatique de ce temps extraordinaire que l'humanité à passé dans l'étude intime du système planétaire le plus emblématique de notre Soleil."

Version originale: Jeremy Berke/Business Insider

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