La sonde Juno tourne autour de Jupiter depuis 1 an — voici ses découvertes les plus spectaculaires

Modèle de la sonde Juno et Jupiter. Wikimedia Commons/NASA/Aubrey Gemignani

Cela fait un peu plus d'un an que la sonde Juno tourne autour de Jupiter, la plus grande planète de notre système solaire.

Dans la nuit du 10 au 11 juillet 2017, vers 3h55 heure française, elle se retrouvera au plus près de la Grande Tache Rouge, le fameux anticyclone de l'atmosphère de la planète géante, a annoncé la NASA

Lancée par la NASA — avec la participation de l'Institut national d'astrophysique italien et l'Agence spatiale italienne — le 5 août 2011, cette mission de 1,1 milliard de dollars a plusieurs objectifs scientifiques: 

  • déterminer le scénario de formation de Jupiter actuellement encore incertain,
  • découvrir la proportion d'eau et d'oxygène présents,
  • étudier son atmosphère (composition, structure etc),
  • comprendre les mécanismes à l'origine des aurores polaires, 
  • déterminer comment le champ magnétique est généré et bien d'autres choses encore.

En savoir plus sur la formation et l'évolution de Jupiter permettrait aux scientifiques de mieux comprendre comment la Terre — et peut-être d'autres planètes — bénéficient de conditions propices à la vie.

Les premiers résultats recueillis grâce à la sonde Juno ont bouleversé les connaissances scientifiques concernant la planète géante. En bref, Jupiter semble être une planète bien plus complexe qu'on ne l'avait imaginé.

Scott Bolton, directeur scientifique de la mission Juno, qui travaille au Southwest Research Institute (SwRI), avait déclaré à l'annonce de ces premiers résultats:

"Il y a beaucoup de choses qui se passent sur Jupiter auxquelles nous ne nous attendions pas. Nous avons donc dû prendre du recul et commencer à repenser les choses comme s'il s'agissait d'une toute nouvelle Jupiter."

Voici les découvertes les plus spectaculaires faites jusqu'à présent par la sonde Juno.

Des cyclones insoupçonnés aux pôles — "On a pour l'instant du mal à expliquer ce phénomène", a indiqué Scott Bolton, directeur scientifique de la mission Juno, à Business Insider France. "Mais savoir que des cyclones de cette puissance existent peut nous permettre de mieux comprendre comment les dynamiques météorologiques fonctionnent, y compris sur Terre où les prévisions météo ne sont pas encore toujours fiables". 

Jupiter, Juno

Juno a photographié des cyclones (structures ovales) jusqu'alors insoupçonnés dans le pôle sud de Jupiter. Les plus grands mesurent environ un millier de kilomètres. Wikimedia Commons/NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS/Betsy Asher Hall/Gervasio Robles

Un champ magnétique ultra puissant — "Il est beaucoup plus puissant qu'on ne l'avait imaginé et plus complexe", nous explique le Dr. Bolton. "Nous ne savons pas comment il est généré, mais nous pouvons le mesurer et cela va nous aider à comprendre comment les champs magnétiques fonctionnent en général, comment le nôtre fonctionne", ajoute le scientifique.

Les mystérieuses aurores boréales — La sonde Juno a observé que des jets d'électrons provenant des vents solaires pourraient alimenter les aurores boréales sur Jupiter. "A chaque fois que nous étudions ce qu'il se passe sur une autre planète, nous espérons par la même occasion en savoir plus sur la nôtre", remarque Scott Bolton.

Les rivières d'ammoniac — Les chercheurs ont relevé des indications de masses d'ammoniac provenant des profondeurs de l'atmosphère de Jupiter. On savait déjà que ce gaz était très présent sur la planète géante, mais ces nouvelles informations suggèrent l'existence d'un système météorologique dont le moteur serait en fait l'ammoniac.

Modèle de la sonde Juno et Jupiter. Wikimedia Commons/NASA/Aubrey Gemignani

Le noyau de Jupiter — Les résultats ne sont pas encore clairs, mais il semblerait que le noyau de Jupiter ne soit ni aussi solide et petit que certains modèles l'avaient prédit. Au contraire, il serait plus grand et comme dissous en partie. "L'étude du noyau peut nous permettre d'en savoir sur la formation de Jupiter, du système solaire et donc de la Terre", nous précise le chercheur.

Pour suivre toutes les actualités concernant la mission Juno, il existe un site dédié mis en ligne par la Nasa.

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Lire aussi : Voici les principales missions d’exploration spatiale à suivre en 2017

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