Une illustration du solstice de juin. Google Earth Pro

  • Le solstice de juin 2018 arrive ce jeudi 21 juin et marque le premier jour de l'été dans l'hémisphère nord. 
  • L'axe incliné de la Terre et son orbite autour du soleil — pas la rotation de la planète — constituent les forces motrices derrière le solstice. 
  • Le solstice d'été dans l'hémisphère nord marque l'arrivée de l'été et dans l'hémisphère sud, celle de l'hiver. 
  • Un solstice est soit la plus courte ou la plus longue journée de l'année, selon l'endroit où vous vivez. 

Le solstice de juin 2018 a lieu ce jeudi 21 juin, à 12h07, heure française. 

Pour les personnes vivant dans l'hémisphère nord, il correspond au jour le plus long de l'année. Il marque aussi la fin du printemps et l'arrivée de l'été, ainsi que l'entrée progressive dans la saison automnale, qui est marquée par l'équinoxe. 

Pour ceux qui habitent dans l'hémisphère sud, c'est exactement le contraire. Le solstice de juin marque le début de l'hiver, quand les jours sont les plus courts et où il y a le moins de lumière, même si la lumière restera plus longtemps et deviendra plus intense à l'approche de l'équinoxe de septembre. 

Deux choses sont à l'origine de ce changement de saison important: l'axe incliné de la Terre et son orbite autour du soleil. 

Comment fonctionne le solstice d'été?

La Terre orbite autour du soleil en 365 jours et six heures et notre planète tourne une fois par jour autour de son axe incliné.

Cette inclinaison est d'environ 23,45 degrés (pour l'instant) et elle baigne différentes parties de la Terre dans des intensités variables de lumière au cours de l'année. Dans le même temps, la rotation de la Terre autour de son propre axe permet d'avoir une chaleur provenant du soleil homogène — pour imager, ça ressemble un peu à la cuisson d'un poulet en rôtisserie qui fait 12.741 km de large et qui est composé de roches et d'un peu d'eau

Depuis le sol, le solstice de juin correspond au moment où le point le plus élevé du soleil dans le ciel, appelé zénith, est à son maximum. Depuis l'espace, il s'agit du moment où les rayons les plus directs du soleil traînent au point le plus au nord, vers une ligne appelée le tropique du Cancer:

Comment fonctionne le solstice d'été. Shayanne Gal/Business Insider

Si vous vous situez sur le tropique du Cancer, à environ midi le 21 juin, le soleil va apparaître plus ou moins directement dans le ciel. Votre ombre sera aussi à son maximum. Solstice signifie littéralement "arrêt du soleil", selon le site TimeAndDate.com.

La longueur de la journée serait à son maximum également. Ce phénomène est encore plus extrême plus vous allez vers le Nord. 

Mais ce moment ne va durer, puisque la Terre orbite autour du soleil à une vitesse de 30 km par seconde. 

Comment l'axe de la Terre et son orbite gèrent les saisons

L'orbite de notre planète est elliptique et son centre de gravité est un peu décalé par rapport au soleil. 

Cela signifie que le temps qu'elle prend pour parcourir les saisons n'est pas parfaitement réparti: 

Comment la Terre, son axe incliné et le soleil fonctionnent pour créer les solstices, les équinoxes et les saisons. Shayanne Gal/Business Insider

Comme le graphique ci-dessus le montre, il faut 93 jours après le solstice de juin pour que la Terre atteigne l'équinoxe de septembre — quand les rayons les plus directs du soleil retombent vers l'équateur. Et 89 jours et 19 heures plus tard, le solstice de décembre a lieu. A ce point-là, les rayons du soleil les plus directs atteignent le tropique du Capricorne, l'hiver débute dans l'hémisphère nord et l'été démarre pour ceux qui se situent au sud de l'équateur. 

Puis, il faut 89 jours pour que le zénith du soleil revienne à l'équateur et enclenche l'équinoxe de mars, suivis de 92 jours et de 19 heures pour boucler le cycle avec le solstice de juin. 

Durant chacune de ces phases, certaines régions sur la surface de la Terre reçoivent plus de lumière du soleil, ce qui est à l'origine de températures saisonnières et des variations météorologiques.

A quoi ressemblent les saisons depuis l'espace 

Certains satellites tournent autour de la Terre en orbite géosynchrone, ce qui signifie qu'ils bougent assez vite pour flotter au-dessus d'un point de la planète. 

Cela crée une bonne occasion pour photographier la Terre au cours de l'année et voir comment l'angle du soleil change. 

Le Goddard Space Flight Center de la NASA a créé une animation ci-dessous en utilisant les images prises par des satellites en orbite géosynchrone depuis l'Afrique et elle montre clairement le changement de saisons.

via Gfycat

Version originale: Dave Mosher et Shayanne Gal/Business Insider

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