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11 questions cruciales sur le coronavirus pour lesquelles nous n'avons pas de réponse

11 questions cruciales sur le coronavirus pour lesquelles nous n'avons pas de réponse
Une maquette en verre du nouveau coronavirus, qui cause la maladie Covid-19, par l'artiste Luke Jerram, le 18 mars 2020 à Bristol, Royaume-Uni. Le modèle est environ 1 million de fois plus grand que le virus. © Finnbarr Webster/Getty Images

Dans le domaine de la médecine, ce que vous ne connaissez pas peut vous tuer. En ce qui concerne le nouveau coronavirus (SRAS-CoV-2), et la maladie qu'il provoque, appelée Covid-19, le nombre de choses que les experts tentent encore de comprendre semble l'emporter sur ce qu'ils peuvent dire avec certitude. Cela n'étonne guère les chercheurs spécialisés dans les maladies infectieuses : ces maladies hautement contagieuses peuvent se propager dans les communautés beaucoup plus rapidement que le rythme méthodique de la science ne permet d'apporter des réponses.

Ce que nous savons, c'est que le coronavirus apparemment apparu à Wuhan, en Chine, juste avant le Nouvel An, a atteint plus de 175 pays, infecté plus de 595 000 personnes et en a tué au moins 27 000. Et l'augmentation des tests ne manquera pas de faire grimper ces chiffres. Alors que les hôpitaux du monde entier s'efforcent de soigner les patients atteints de pneumonies et d'insuffisances respiratoires critiques, les scientifiques se précipitent pour étudier le coronavirus, diffuser des informations vitales et combattre de dangereux malentendus.

Voici 11 questions sans réponse concernant le coronavirus et le Covid-19, et pourquoi il est essentiel de répondre à chacune d'entre elles :

D'où provient exactement le nouveau coronavirus ?

Un pangolin. Themba Hadebe/AP Photo

Les premières contaminations au coronavirus sont apparues autour d'un marché alimentaire à Wuhan, dans la province du Hubei. Les chercheurs sont presque certains que le virus — qui est une boule hérissée de la taille d'une particule de fumée — s'est développé chez les chauves-souris. Les tests en laboratoire montrent qu'il partage environ 80 % de son génome de 30 000 lettres avec le SRAS, un virus qui provient également des chauves-souris et avait déclenché une épidémie de maladie respiratoire contagieuse en 2002 et 2003.

Ce qui est moins clair, c'est comment ou par quoi, exactement, le nouveau coronavirus a fait le saut de la chauve-souris à l'homme. Dans le cas du SRAS, une civette ressemblant à une belette était l'hôte animal intermédiaire. Les chercheurs soupçonnent que les civettes, les porcs, les serpents ou peut-être les pangolins — des mammifères nocturnes dont les écailles sont consommées pour leur kératine — sont un hôte probable pour le nouveau coronavirus.

Un groupe de recherche en Chine a publié les premiers résultats qui indiquent que les pangolins (qui peuvent mourir des coronavirus) sont le vecteur pour les humains, montrant une similarité génétique de 99%. Mais en février, l'étude et les données du groupe n'avaient pas encore été examinées par des pairs ni publiées. Il se peut très bien que le virus soit passé directement des chauves-souris aux humains.

Pourquoi c'est important : Comprendre comment les nouvelles zoonoses évoluent et se propagent pourrait permettre d'améliorer le traçage et éventuellement les traitements des nouvelles maladies émergentes.

Combien de personnes sont actuellement malades du Covid-19 ?

Un agent des forces de l'ordre guide la circulation dans un parking où la Garde nationale aérienne du Colorado teste des personnes qui pensent être atteintes du coronavirus à Denver, Colorado, le 14 mars 2020. Jim Urquhart/Reuters

Les chiffres mondiaux du nombre de cas, de décès, de guérisons et d'infections actives ne font que refléter les chiffres confirmés — les chercheurs soupçonnent que la propagation réelle des cas est bien plus importante.

Selon une étude publiée le 16 mars dans la revue Science, pour chaque personne dont le test de dépistage du nouveau coronavirus est positif, il pourrait y avoir cinq à dix fois plus de cas non détectés. La capacité de dépistage est en effet inférieure au rythme de la maladie, et de nombreux gouvernements n'ont pas réussi à mettre en place des tests à grande échelle dès le début.

Pourquoi c'est important : une évaluation précise est essentielle pour aider les chercheurs à mieux comprendre la propagation du coronavirus, le taux de mortalité, la prévalence des porteurs asymptomatiques et d'autres facteurs. Elle permettrait également de montrer l'efficacité de la distanciation sociale, du confinement et de la mise en quarantaine pour prévenir la propagation de la maladie.

Pourquoi le coronavirus se propage-t-il si bien ?

Des passagers indonésiens arrivant de Wuhan, en Chine, sont aspergés d'antiseptique à l'aéroport Hang Nadim de Batam, en Indonésie, le 2 février 2020.  Ministère indonésien des affaires étrangères via AP

Les virus sont de petites particules simplifiées qui ont évolué pour faire de très nombreuses copies d'elles-mêmes en détournant les cellules vivantes d'un hôte.

La mesure de la capacité d'un virus à se propager à partir d'un être humain est le R0, ou R-nil ; plus la valeur est élevée, plus la contagiosité est grande — bien qu'elle varie selon la région et le milieu. Le R0 du nouveau coronavirus est d'environ 2,2, ce qui signifie qu'une personne infectée le transmet en moyenne à 2,2 personnes. Par comparaison, la grippe saisonnière a un R0 d'environ 1,3.

Les chercheurs ne comprennent pas encore pourquoi le coronavirus est si efficace pour se propager, mais ils ont quelques idées. La première est que ses protéines de surface, qui permettent au virus de s'accrocher aux cellules hôtes et de les envahir, s'attachent avec un verrou particulièrement solide, selon un rapport d'Ed Yong dans The Atlantic.

Le nouveau coronavirus semble infecter les voies respiratoires supérieures et inférieures, contrairement au SRAS, qui infectait principalement les tissus situés plus profondément dans les poumons. Et la toux — un symptôme caractéristique de la Covid-19 — contribue à la propagation des virus en petites gouttelettes. Il est également probable qu'il infecte les cellules intestinales et puisse être transmis par les selles.

Pourquoi c'est important : Savoir comment un virus se déplace peut aider tout le monde à mieux prévenir sa propagation. Le fait de maîtriser son comportement peut également inciter les gouvernements à agir plus rapidement pour endiguer les futures épidémies d'autres maladies similaires.

Quels sont les facteurs de mortalité chez les personnes infectées par le coronavirus ?

Une radio montre l'aspect "verre moulu" caractéristique d'une infection Covid-19 grave. Elle est causée par du liquide dans les poumons.  Weifang Kong et Prachi P. Agarwal

Les personnes qui développent des symptômes graves du Covid-19 suivent un schéma assez régulier. Le premier jour, la personne a souvent de la fièvre et éprouve des douleurs musculaires, de la fatigue et une toux sèche. Au cinquième jour, sa respiration est difficile et au septième jour, elle peut être hospitalisée.

Le huitième jour, la situation peut tourner au vinaigre, car le liquide commence à remplir les poumons et à bloquer le flux d'oxygène, ce qui provoque un syndrome de détresse respiratoire aiguë. Ce liquide apparaît sous la forme d'un "verre moulu" révélateur sur les scanners à rayons X des poumons.

Le nombre de cas critiques est alarmant pour les cliniciens, et c'est une chose qu'ils essaient encore de comprendre : ce ne sont pas seulement les personnes présentant des facteurs de risque apparents comme le tabagisme et les maladies chroniques qui tombent gravement malades — ce sont aussi des personnes jeunes et apparemment en bonne santé.

Le virus peut se répliquer assez rapidement pour déclencher le système immunitaire très soudainement au lieu de le faire graduellement, ce qui le rendrait "fou", a déclaré un virologue au Washington Post.

En plus des dommages causés par le virus, l'inflammation peut ouvrir davantage les capillaires pulmonaires, ce qui entraîne une accumulation rapide de liquide dans les poumons, une diminution de la circulation de l'oxygène et une sollicitation de la plupart des organes du corps, y compris le cœur, qui doit travailler plus dur.

Pourquoi c'est important : Comprendre comment le coronavirus fait tant de mal pourrait permettre de mettre au point des traitements plus efficaces dans les hôpitaux et de trouver des cibles médicamenteuses prometteuses.

Quel est taux de mortalité des personnes infectées par le coronavirus ?

Pays, nombre de cas, nombre de morts et taux de mortalité. Shayanne Gal/Business Insider

Les taux de mortalité pour le Covid-19 ne sont pas uniformes. De nombreux facteurs sont en jeu.

L'âge est un facteur important. Les générations plus âgées sont plus susceptibles de mourir des suites d'une insuffisance pulmonaire causée par des infections dues au coronavirus. Cependant, une personne de tout âge peut souffrir d'une pneumonie grave, de fatigue et d'autres symptômes inquiétants.

Le lieu de résidence est également très important. Les gouvernements qui n'ont pas réagi avec force et de manière précoce à l'épidémie ont vu les salles d'urgence et les unités de soins intensifs débordées par des patients nécessitant des soins 24 heures sur 24, ce qui a dépassé les ressources et conduit les médecins à prendre des décisions de triage de vie ou de mort. Le taux de mortalité en Italie, par exemple, est près de huit fois supérieur à celui des États-Unis, bien que la progression de l'épidémie aux États-Unis ait environ deux semaines de retard sur celle de l'Italie.

A lire aussi — Pourquoi les taux de mortalité du coronavirus varient tant d'un pays à l'autre ?

Même les conditions météorologiques peuvent influencer la capacité du virus à se propager, en affectant le nombre de personnes qu'il tue dans une population donnée.

En réalité, le taux de mortalité moyen est variable et en constante évolution, et il ne sera pas intégré dans une moyenne mondiale fiable tant que la pandémie ne se sera pas calmée.

Pourquoi c'est important : Les variations des taux de mortalité aident les chercheurs à mettre en évidence les lacunes des réponses des gouvernements, des chaînes d'approvisionnement, des soins aux patients, etc. Toutefois, les premières données sont suffisamment claires : le coronavirus ne peut être ignoré, car il a la capacité de tuer des millions de personnes en un temps relativement court.

Pourquoi les jeunes ont moins de risques de mourir ?

Un enfant portant un masque facial.  Cathal McNaughton/Reuters

Les jeunes sont les plus résistants au coronavirus. Mais ils sont infectés et en souffrent. Au 16 mars, près de 30 % des cas confirmés aux États-Unis étaient des personnes âgées de 20 à 44 ans, selon les Centres de contrôle et de prévention des maladies américains (CDC). Cette catégorie d'âge représentait 20 % des hospitalisations et 12 % des admissions aux soins intensifs.

Les jeunes "ne sont pas invincibles", a déclaré Tedros Adhanom Ghebreyesus, le directeur général de l'Organisation mondiale de la santé, lors d'une conférence de presse au début du mois de mars. "Ce virus pourrait vous envoyer à l'hôpital pendant des semaines ou même vous tuer".

Les très jeunes enfants, cependant, sont rarement morts du coronavirus (bien que les enfants ne soient pas invincibles non plus.) En général, les enfants et les personnes âgées sont dans la même catégorie de risque pour des maladies comme la grippe. Mais ce n'est pas le cas avec le Covid-19 : environ 80 % des décès concernent des personnes de 65 ans et plus, alors que seule une poignée de jeunes enfants sont morts de cette maladie.

La raison est l'un des plus grands mystères du coronavirus à ce jour. Certaines explications préliminaires et théoriques de professionnels de la santé interrogés par The Post suggèrent que cela pourrait avoir un rapport avec le virus, qui pousse les systèmes immunitaires plus âgés et plus matures à réagir de manière excessive et à remplir les poumons d'un excès de liquide, ce qui n'arrive pas sur les récepteurs de surface des cellules des jeunes enfants.

Pourquoi c'est important : Comprendre pourquoi les enfants ne présentent pas souvent de signes de la maladie — soit parce qu'ils sont moins sujets à l'infection, soit parce qu'ils présentent plus souvent des symptômes très légers, semblables à ceux du rhume — pourrait avoir d'énormes répercussions sur le développement des vaccins et la compréhension de la propagation de la maladie.

Peut-on être réinfecté par le coronavirus ?

Un travailleur médical en combinaison de protection surveille un patient atteint de coronavirus, transféré en ambulance de l'hôpital Gemelli à l'hôpital Columbus Covid de Rome, le 16 mars. Gemelli Policlinico/Reuters

Il y a eu quelques cas où des personnes testées positives au coronavirus, se sont avérées plus tard exemptes du virus, puis ont été testées à nouveau positives après avoir développé de nouveaux symptômes, selon The Guardian. Ces cas semblent être des exceptions plutôt que la règle — et peut-être le résultat d'erreurs de tests, selon les experts. L'organisme développe presque certainement une immunité à court terme sous forme d'anticorps.

Mais personne n'est certain d'une immunité à long terme, étant donné le peu de temps écoulé depuis l'apparition du coronavirus. Mais les spécialistes du système immunitaire sont raisonnablement confiants sur le fait que l'organisme reconnaîtra et combattra le coronavirus à l'avenir. Le Dr Anthony Fauci, directeur de l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses américain, a récemment déclaré à la TV américaine qu'il était "vraiment sûr" que les patients guéris du coronavirus seraient immunisés. Il serait "prêt à parier n'importe quoi sur le fait que les personnes qui se rétablissent sont vraiment protégées contre la réinfection".

Par ailleurs, certaines études ont suggéré que les coronavirus existent chez les chauves-souris en tant qu'infections persistantes, et que cette propriété pourrait se transmettre à la souche infectieuse humaine.

Pourquoi c'est important : Comprendre si l'immunité à long terme est la norme aurait des conséquences majeures pour le contrôle de la pandémie et pourrait permettre aux responsables de lever les restrictions de distanciation sociale pour les personnes qui sont déjà tombées malades.

Le coronavirus est-il saisonnier ?

Le président américain Donald Trump. REUTERS/Leah Millis

Le président Donald Trump a déclaré à propos du coronavirus que "beaucoup de gens pensent que cela disparaîtrait en avril, avec la chaleur". La vérité est que personne ne le sait, mais la plupart des experts ne pensent pas que le virus disparaîtra simplement avec la hausse des températures. Il y a une lueur d'espoir que des conditions plus chaudes et plus humides puissent au moins entraver la propagation du virus.

Des recherches non publiées menées par une équipe de scientifiques à Pékin ont montré que "les températures et une humidité élevées réduiraient considérablement la transmission du Covid-19". Les chercheurs soupçonnent que la maladie puisse devenir saisonnière, du moins jusqu'à ce qu'un vaccin soit disponible.

Pourquoi c'est important : Savoir dans quelle mesure le nouveau coronavirus est affecté par le changement de saison aiderait les gouvernements du monde entier à mieux déployer les ressources nécessaires pour limiter sa propagation.

Existe-t-il des médicaments sûrs et efficaces pour traiter le Covid-19 ?

Xinhua/Wang Jianwei via Getty Images

Il n'existe pas encore de traitement approuvé pour le Covid-19 ou ses symptômes. Cependant, il existe quelques candidats prometteurs.

En février, un groupe de chercheurs en France a découvert que l'hydroxychloroquine — un inhibiteur de l'inflammation relativement peu coûteux conçu pour tuer les parasites du paludisme et aider les personnes atteintes de lupus et de polyarthrite rhumatoïde — aurait un certain effet sur la maladie. Elle pourrait être plus efficace lorsqu'elle est associée à un antibiotique appelé azithromycine, qui combat les microbes opportunistes dans les poumons. Les premiers résultats d'un essai clinique (bien qu'il n'ait concerné qu'une poignée de personnes) ont suggéré que la combinaison pourrait aplanir les infections en une semaine environ.

Cependant, il faut être très prudent car les études cliniques sont toujours en cours et la combinaison de médicaments pourrait ne pas être sûre ou efficace contre le Covid-19 pour une large population. (Au moins un homme est mort après avoir confondu les ingrédients d'un nettoyant pour aquarium avec le médicament hydroxychloroquine, et sa femme a déclaré que le couple avait fait l'erreur suite aux éloges de Donald Trump pour le vrai produit pharmaceutique).

Un autre médicament qui pourrait aider est le remdesivir, un produit chimique antiviral expérimental. Mais comme pour la première option, des études sont en cours sur son efficacité et sa sécurité pour les personnes atteintes de Covid-19.

Pourquoi c'est important : Disposer d'outils pour ralentir les infections ou peut-être même empêcher le coronavirus de nuire aux personnes pourrait freiner sa propagation, réduire la souffrance, alléger le fardeau des systèmes de santé et sauver des vies.

Y aura-t-il un vaccin sûr et efficace contre le coronavirus, et quand ?

Chung Sung-Jun/Getty Images

Au moins 10 essais cliniques sont en cours, selon Stat. Chacun d'entre eux adopte une approche différente et il y a de fortes chances qu'au moins l'un d'entre eux fonctionne de manière sûre et efficace.

Mais tous les candidats vaccins sont dans une phase expérimentale précoce. Il faudra peut-être plus d'un an pour prouver leur efficacité et six mois supplémentaires pour les fabriquer et les distribuer. Rien ne garantit non plus que l'un d'entre eux fonctionnera.

En attendant, la distanciation sociale — se tenir à au moins un mètre des personnes extérieures à son domicile — pourrait devenir la nouvelle norme pour plusieurs mois.

Pourquoi c'est important : La mise au point d'un vaccin aiderait le monde à mettre fin à la pandémie.

Quelles sont les conséquences à long terme pour les survivant au Covid-19 ?

Adam Glanzman/For The Washington Post via Getty Images

Certaines des premières personnes qui ont contracté le coronavirus et qui s'en sont remises ne sont en bonne santé que depuis quelques semaines. On ne sait donc pas encore quelles pourraient être les conséquences à long terme d'un cas grave de Covid-19.

L'une des théories émergentes des premiers cas en Chine est la réduction de la fonction pulmonaire. Le South China Morning Post rapporte que certains survivants "halètent s'ils marchent un peu plus vite", selon un expert en maladies infectieuses. Il a ajouté que "certains patients pourraient avoir une baisse de 20 à 30 % de leur fonction pulmonaire". Mais seul le temps nous dira ce qui, le cas échéant, peut affecter les personnes qui se remettent d'une infection à coronavirus.

Pourquoi c'est important : S'il s'avère que le coronavirus cause des dommages durables aux poumons et à d'autres organes, les gouvernements pourraient être davantage incités à prendre des mesures plus drastiques et plus rapides pour contrôler la propagation de la maladie. Il se peut également que les systèmes de santé déjà mis à rude épreuve dans le monde entier soient confrontés à une nouvelle charge importante.

Version originale : Dave Mosher/ Business Insider

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