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3 découvertes récentes éclairent la façon dont les chiens nous comprennent, s'orientent et vieillissent

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Votre chien est sûrement plus âgé que ce que vous pensez. © Shutterstock

Il est souvent impossible de savoir ce qui se passe dans la tête de Fido lorsqu'il se prélasse sur son lit de chien. Mais une série de nouvelles études offrent un aperçu surprenant sur la façon dont nos compagnons canins vieillissent, perçoivent la parole humaine et s'orientent.

Une étude publiée en août a montré que les chiens comprennent la communication verbale tout comme nous, en analysant le ton et le sens comme des aspects distincts de la parole humaine. Les chiens peuvent également utiliser le champ magnétique terrestre comme une boussole pour retrouver leur chemin, ont révélé d'autres recherches récentes. Et une autre étude publiée cet été a révélé que les chiots vieillissent beaucoup plus vite que les chiens plus âgés — ce qui signifie que vous sous-estimez probablement l'équivalent en années humaines de l'âge de votre chien.

Prises ensemble, ces récentes découvertes peuvent changer la façon dont vous comprenez votre animal de compagnie.

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Nous avons sous-estimé l'âge de nos chiens

Les chiens vivent en moyenne 12 ans. L'espérance de vie humaine, en revanche, est au moins cinq fois plus longue. C'est pourquoi de nombreuses personnes suivent la règle générale selon laquelle une "année canine" équivaut à sept "années humaines".

Mais ce rapport de un à sept est erroné, selon les chercheurs — c'est une mauvaise compréhension de la façon dont les processus de vieillissement des chiens peuvent être comparés à ceux des humains. Au lieu de cela, selon une étude publiée en juillet, les preuves génétiques suggèrent que les chiots du Labrador et d'autres jeunes chiens vieillissent plus vite que leurs congénères plus âgés.

"Ce qui est surprenant, c'est l'âge exact d'un chien d'un an — c'est comme un humain de 30 ans", a déclaré Trey Ideker, co-auteur de cette étude, dans un communiqué de presse.

Ce chiot a huit semaines. Angela Auclair/Getty

Cependant, les chiens vieillissent plus lentement avec le temps — ou plutôt, leurs cellules vieillissent plus lentement. Ainsi, pour chaque année où un chien vieillit, l'augmentation correspondante en "années humaines" diminue. L'étude considère qu'un labrador de 12 ans a 70 années humaines.

En fin de compte, pour calculer l'équivalent en âge humain de votre chien, vous aurez besoin d'une calculatrice. La formule des chercheurs est que l'âge humain d'un chien est de : 16 ln (l'âge de votre chien) + 31. (Le ln fait référence au logarithme naturel d'un nombre).

Les chiens comprennent le langage de la même manière que nous

Un chien au Westminster Dog Show.  Anneta Konstantinides/Insider

Lorsque les humains entendent quelqu'un parler, leur cerveau répartit le travail de traitement de cette communication entre leur hémisphère gauche et leur hémisphère droit. L'hémisphère droit se concentre d'abord sur l'analyse du ton sous-jacent de l'orateur, puis l'hémisphère gauche traite le sens de ce que nous avons entendu.

En 2014, des chercheurs ont découvert que le cerveau des chiens se répartissait la tâche de traitement de la parole de la même manière, entre leurs hémisphères gauche et droit, bien que les scientifiques ne soient pas sûrs de l'ordre dans lequel cela se produit.

Une récente étude a cependant révélé que les chiens comprenaient d'abord le ton, puis le sens, dans le même ordre que les humains. Les auteurs ont examiné l'activité cérébrale de 12 chiens de compagnie — six border collies, cinq golden retrievers et un berger allemand — à l'aide d'un appareil d'imagerie par résonance magnétique fonctionnel.

Ils ont fait écouter aux chiens des compliments connus comme "intelligent", "bravo" et "ça suffit", ainsi que des mots inconnus comme "comme si" et "encore", sur un ton à la fois flatteur et neutre. Les données ont montré que les chiens traitaient d'abord des "signaux plus simples, chargés d'émotion" comme le ton, puis des "signaux plus complexes, appris", a déclaré Attila Andics, l'un des coauteurs, dans un communiqué de presse.

Les chiens utilisent le champ magnétique pour se diriger

Les chiens ont une étrange capacité à retrouver leur chemin en utilisant leur odorat. Mais ce n'est pas le seul outil de navigation à leur disposition : les chiots peuvent également s'orienter en utilisant le champ magnétique terrestre, selon une étude de juin.

Les oiseaux, les baleines et les dauphins utilisent également le même sixième sens, appelé magnétoréception, pour établir leurs longues migrations.

Le champ magnétique peut fournir aux chiens un cadre de référence "universel", qui est essentiel pour la navigation à longue distance, et sans doute la composante la plus importante qui "manque" à notre compréhension actuelle du comportement spécial et de la cognition des mammifères", ont écrit les auteurs de l'étude.

Deux Fox Terriers. Alicia Nijdam/Wikimedia Commons

Les chercheurs ont utilisé des traqueurs GPS pour étudier comment 27 chiens ont piloté 662 expéditions de 2014 à 2017 en République tchèque. Ils ont choisi des races de chasse comme les terriers et les teckels, qui sont entraînés à trouver des proies comme les renards dans les forêts denses, puis à retrouver leur chemin jusqu'à leurs propriétaires.

Les chercheurs ont découvert qu'après avoir été relâchés dans les bois, les chiens revenaient généralement à leur point de départ en suivant leur propre odeur. Mais dans un tiers des expéditions, les chiens ont pris un chemin différent pour rentrer chez eux : lors de ces trajets, la plupart des chiens ont commencé par courir sur une distance de 20 mètres le long de l'axe nord-sud de la Terre — même si la direction de leur destination ne correspondait pas à cette orientation.

Cette "course au compas" aide les chiens à déterminer où se trouvent le nord et le sud magnétiques et où ils se trouvent par rapport à ces points, selon les auteurs de l'étude. "Cette course permet d'aligner la carte mentale avec la boussole magnétique et d'établir le cap de l'animal", ont-ils écrit.

Katerina Benediktova, l'un des auteurs de l'étude, a déclaré à Live Science que contrairement aux chiens de chasse, un "humain se perdrait très probablement sans boussole et sans carte s'il se déplaçait sur des distances comparables dans des zones forestières inconnues".

Version originale : Aylin Woodward/Business Insider

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