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70 % des personnes infectées par le coronavirus ne l'ont transmis à personne, selon cette étude

70 % des personnes infectées par le coronavirus ne l'ont transmis à personne, selon cette étude
Des travailleurs d'un service de désinfection assainissent une branche de l'église Shincheonji à Daegu, en Corée du Sud. © Reuters

Les événements "super-propagateurs", au cours desquels une personne infecte un nombre anormalement élevé d'autres personnes, sont le principal moyen de propagation du coronavirus selon de nouvelles recherches. Un groupe d'épidémiologistes de Hong Kong a découvert que seulement 20 % des cas étudiés dans cette ville étaient responsables de 80 % des transmissions de coronavirus. Les chercheurs ont également découvert que 70 % des personnes infectées par le coronavirus ne l'avaient transmis à personne d'autre et que tous les événements super-propagateurs étaient des rassemblements sociaux en intérieur.

"C'est le tableau que nous avons jusqu'à présent", a déclaré Ben Cowling, l'un des coauteurs de l'étude, à Business Insider US. "Les événements de super-propagation se produisent plus que nous ne l'avions prévu, plus que ce qui pourrait être expliqué par le hasard. La fréquence de la super-propagation est au-delà de ce que nous aurions pu imaginer". Ces informations pourraient nous aider à comprendre comment les décideurs politiques peuvent élaborer des règles pour assurer la sécurité des personnes. "Nous savons maintenant quelles mesures pourraient vous en donner le plus pour votre argent — si nous pouvions empêcher la super-propagation de se produire, nous en ferions profiter le plus grand nombre", a déclaré Ben Cowling.

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Un petit nombre d'événements super-propogateurs est à l'origine de la plupart des transmissions

Les événements super-propagateurs dans le monde entier ont créé des clusters d'infections qui sont apparus presque du jour au lendemain. En février, un Sud-Coréen a infecté 43 autres personnes, un mois plus tard, un chanteur a infecté 53 personnes lors d'une répétition de chorale à Washington, et un avocat de New York a été responsable de la transmission du coronavirus à plus de 100 autres membres de sa communauté.

Un homme près de la synagogue orthodoxe de Young Israel à New Rochelle, New York, le 10 mars.  Eduardo Munoz/REUTERS

Pour leurs recherches, Ben Cowling et ses collègues ont examiné plus de 1 000 cas de coronavirus à Hong Kong entre le 23 janvier et le 28 avril 2020.

Ils ont découvert que la super-propagation était le principal mode de transmission dans la ville. Environ 350 des cas analysés étaient le résultat d'une propagation locale, tandis que les autres étaient importés d'autres pays. Parmi les cas de propagation locale, plus de la moitié étaient liés à six événements de super-propagation.

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Le terme "super-propagateur" fait référence à une personne infectée qui transmet le virus à plus de personnes qu'une personne infectée typique. La valeur R0 d'un virus fait référence au nombre moyen de personnes qu'une personne malade va infecter dans un groupe sans immunité. Le R0 du coronavirus semble jusqu'à présent osciller entre 2 et 2,5.

Mais dans le cas de ces événements super-propagateurs de Hong Kong, une personne a infecté au moins trois fois plus de personnes. En fait, 20 % des cas ont causé 80 % des transmissions, dont une majorité était liée à des événements super-propagateurs lors d'un mariage, dans un temple et dans les nombreux bars du district de Lan Kwai Fong de la ville. Les 20 % restants sont le résultat de 10 % des cas, lorsque les patients infectés ont transmis le virus à une ou deux autres personnes, généralement un membre de leur famille.

"Les expositions sociales ont produit un plus grand nombre de cas secondaires par rapport aux expositions familiales ou professionnelles", écrivent les auteurs de l'étude, ajoutant que la réduction des événements super-propagateurs pourrait avoir un effet considérable sur la diminution du R0 du virus.

La règle des 80 / 20

Dans un article du New York Times sur l'étude de son équipe, qui n'a pas encore fait l'objet d'un examen par les pairs, Ben Cowling a écrit : "Vous vous demandez peut-être si notre étude, ou l'expérience de Hong Kong, avec son petit nombre d'infections totales, est plus largement représentative. Nous pensons que oui".

Le quartier commerçant de Dongseongro à Daegu le 27 février.  JUNG YEON-JE/AFP via Getty Images

En effet, d'autres recherches viennent étayer ses conclusions : une étude de 2011 a révélé que 20 % d'une population était responsable de 80 % des transmissions de nombreuses maladies, dont le paludisme. C'est ce qu'on appelle la "règle des 80 / 20".

Certains scientifiques pensent que le ratio pourrait être encore plus faible. Selon un modèle élaboré par des chercheurs de la London School of Hygiene and Tropical Medicine, seulement 10 % des cas de coronavirus sont responsables de 80 % des transmissions mondiales.

Des recherches préliminaires qui ont examiné plus de 200 cas de coronavirus en Israël ont montré qu'entre 1 et 10 % des cas étaient liés à 80 % des transmissions. Une autre étude réalisée à Shenzhen, en Chine, a abouti à une conclusion similaire : entre 8 et 9 % des cas ont causé 80 % des transmissions.

Les événements super-propagateurs se déroulent dans des espaces intérieurs très fréquentés

Les événements super-propagateurs de coronavirus ont en commun quelques caractéristiques clés : Il s'agissait de rassemblements à l'intérieur de bâtiments où de nombreuses personnes de différents foyers étaient en contact étroit et prolongé.

Par exemple, dans l'Arkansas, un pasteur et sa femme ont assisté à des réunions à l'église et à un groupe d'étude biblique quelques jours avant l'apparition des symptômes du coronavirus. Sur les 92 personnes avec lesquelles ils sont entrés en contact, 35 sont tombées malades. Sept d'entre elles ont dû être hospitalisées. Trois sont mortes.

Les paroissiens portent des masques à l'église catholique Christ the King à San Antonio le 19 mai.  Eric Gay/AP Photo

Les bureaux et les restaurants peuvent également être des points névralgiques de contamination. Une étude sur une épidémie dans un centre d'appels à Séoul, en Corée du Sud, a montré que près de la moitié des employés d'un étage ont été infectés. La quasi-totalité d'entre eux étaient assis dans la même section.

En ce sens, ce n'est pas que certaines personnes soient plus contagieuses que d'autres ou qu'elles répandent plus de virus. Il s'agit plutôt d'un type d'activité qui permet aux gens d'accéder à un plus grand nombre de personnes dans des zones propices à la propagation du virus, a déclaré Ben Cowling.

Les recherches ont montré à maintes reprises que le risque de transmission du coronavirus est plus élevé à l'intérieur, dans des espaces mal ventilés où de nombreuses personnes sont en contact permanent. "Il faut donc être très prudent lors de rassemblements de personnes de toutes tailles, y compris lors de services religieux", a déclaré William Schaffner, expert en maladies infectieuses à l'université Vanderbilt, à Business Insider US.

Si nous ciblons des rassemblements qui pourraient devenir des événements super-propagateurs, nous pourrions éviter de futurs confinements

Ben Cowling a déclaré que les résultats de l'étude pourraient guider les pays dans leur réponse aux futures vagues d'infections par les coronavirus. "Nous serons en bien meilleure position pour faire face à la deuxième vague cet automne", a-t-il déclaré. "Ces connaissances nous donnent la possibilité de prendre des mesures plus réfléchies sans avoir à nous confiner à nouveau".

La Cinquième Avenue au centre de Manhattan le 25 mars.  REUTERS/Mike Segar

Quelques pays, comme le Japon et la Corée du Sud, ont déjà montré qu'il est possible de surmonter une épidémie sans restreindre considérablement les mouvements des citoyens ni fermer tous les magasins, restaurants et écoles. Le succès du Japon est dû à l'adhésion à la règle des "3 C". Le gouvernement a dit aux gens d'éviter les espaces fermés, les lieux bondés et les contacts rapprochés — qui sont tous propices à des événements super-propagateurs.

À l'avenir, Ben Cowling pense que d'autres pays pourraient tirer profit de l'instauration de règles ciblant la source de la plupart des transmissions (en plus de continuer le traçage des contacts et les tests de la population), plutôt que des ordonnances générales de mise à l'isolement chez soi.

Un restaurant à Paris le 1er juin.  Michel Euler/AP

"Tout ce qui est à l'extérieur est bien. Je suis moins préoccupé par les manifestations", a-t-il déclaré, ajoutant que les restaurants et les bars pourraient aussi probablement fonctionner à 50 % de leur capacité, avec des tables vides entre les clients.

"Nous devons déterminer combien de personnes par mètre carré sont acceptables", a déclaré Ben Cowling. "Les réunions et les activités religieuses pourraient continuer, mais avec un nombre réduit de personnes".

Version originale : Aylin Woodward/Business Insider

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