Apollo 11 est à juste titre salué comme un succès extraordinaire pour les États-Unis. Après tout, la NASA a envoyé des humains sur la Lune pour la première fois et les a ramenés vivants sur Terre. Mais il y a eu pas mal catastrophes évitées de peu au cours de cette mission historique, qui aurait pu se terminer en tragédie. Quelques minutes avant l'atterrissage sur la Lune, par exemple, des alarmes ont retenti à l'intérieur de la navette spatiale, indiquant que l'ordinateur de vol était surchargé et qu'il était sur le point de s'arrêter. Puis un cratère surprise a menacé d'empêcher l'atterrissage. Neil Armstrong et Buzz Aldrin (les deux "moonwalkers") ont épuisé la quasi-totalité de leur carburant en naviguant vers des espaces lunaires plus sûrs.

Ces histoires et d'autres - des canalisations de carburant gelées, une trappe coincée, un interrupteur brisé nécessaire pour quitter la Lune - sont énormément partagées par les passionnés de vol spatial et par les historiens. Mais selon un livre à paraître, les trois astronautes de la mission auraient connu un danger bien plus important que ce qui a précédemment été rapporté. Une grave anomalie s'est produite alors que l'équipage s'apprêtait à rentrer sur Terre, selon Nancy Atkinson, journaliste scientifique et auteure - qui détaille des informations auparavant classifiées concernant cet événement dans son nouveau livre intitulé "Eight Years on the Moon : The History of the Apollo Missions"  (qui donnerait en français "Huit ans sur la Lune : l'histoire des missions Apollo") - 

"Grâce à mes entretiens et à mes recherches pour le livre, j'ai découvert une anomalie grave survenue lors du retour sur Terre d'Apollo 11", a déclaré Nancy Atkinson - dont le livre paraît le 2 juillet aux États-Unis - à Business Insider US. "L'événement n'a été découvert qu'une fois que l'équipage est rentré sur Terre en toute sécurité." Le problème est survenu juste avant le retour d'Apollo 11 sur Terre. Un module spatial rejeté s'est alors presque écrasé dans la capsule de l'équipage. De plus, les sources de Nancy Atkinson suggèrent que le même problème menaçait également les équipages de trois autres missions Apollo.

L'anomalie s'est produite moins d'une heure avant l'atterrissage

Apollo 11 : les hommes qui ont marché sur la Lune ont failli ne jamais revenir sur Terre

Le principal vaisseau spatial utilisé par la NASA lors du programme d'atterrissage lunaire Apollo. Les astronautes ont quitté le module lunaire sur la Lune, se sont détachés du module de service lors de l'atterrissage et ont plongés dans l'océan à l'intérieur du module de commande. NASA; Business Insider

L'anomalie s'est produite moins d'une heure avant l'atterrissage d'Apollo 11. Comme le dit Nancy Atkinson, à la NASA, la plupart des gens ne se sont pas rendu compte du danger que cela représentait pour les astronautes jusqu'à plusieurs semaines après leur retour sur Terre. Pendant la majeure partie de leur mission de huit jours, l'équipage d'Apollo 11 a piloté à l'intérieur d'une capsule en forme de boule appelée "module de commande". Cette capsule reposait sur le module de service : un grand cylindre transportant des fournitures, des agents propulseurs et un gros moteur de fusée. La NASA a nommé ce vaisseau spatial "module de commande et de service", ou "CSM" en anglais.

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Le CSM a lancé une troisième partie, appelée module lunaire, en orbite lunaire. Ensuite, cet atterrisseur a amené Buzz Aldrin et Neil Armstrong à la surface, tandis que l'astronaute Michael Collins est resté en orbite autour de la Lune. Le CSM a ensuite propulsé tout le monde vers la Terre pour un voyage de trois jours.

Environ 15 minutes avant que les astronautes ne s'écrasent dans l'océan Pacifique, le CSM s'est séparé en deux parties. C'était nécessaire car seul le module de commande (qui contenait l'équipage) était équipé d'un écran thermique. Le bouclier thermique a protégé les astronautes en déviant et en absorbant les énergies brûlantes générées par le fait de sillonner l'atmosphère terrestre à une vitesse d'environ 25 000 mi / h, soit plus d'une douzaine de fois la vitesse d'une balle.

Un dessin au trait illustrant les modifications apportées aux modules de commande et de service Apollo 14 à la suite de la catastrophe imminente d'Apollo 13. NASA.

Le module de service est devenu inutile et présentait un risque de collision après la séparation des deux parties. Il était donc censé dévier de l'atmosphère terrestre comme une pierre lancée à la surface d'un bassin. Mais cela n'a pas été le cas.

Le module de service s'est brisé en morceaux incandescents

Comme l'explique Nancy Atkinson, le module de service a suivi les astronautes lors de leur descente. "Houston, nous voyons passer le module de service. Un peu plus haut et un peu plus à droite", a déclaré par radio Buzz Aldrin, qui regardait par la fenêtre du module de commande. Quelques instants plus tard, il ajouta : "Il passe maintenant de droite à gauche."

Alors que le plasma se formait en amont de la capsule, ses communications radio se sont éteintes temporairement (comme prévu) tout en empêchant les astronautes de donner davantage de détails. Mais un pilote d'avion a repéré le module de commande et le module de service. Ce dernier était en train de se disloquer et de se briser en morceaux incandescents.

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Gary Johnson, qui travaillait comme ingénieur électricien dans le programme Apollo, a déclaré à Nancy Atkinson que le module de service n'aurait "jamais dû se trouver près du module de commande" au moment où il descendait. S'il était entré en collision avec le module de commande transportant les astronautes, il aurait pu paralyser ou détruire le véhicule ou l'envoyer hors de contrôle. Des morceaux du module de service en cours de désintégration auraient également pu frapper la capsule, ce qui aurait également conduit à une catastrophe, a écrit Nancy Atkinson.

"Si les choses s'étaient mal passées, nous aurions pu perdre l'équipe d'Apollo 11", a déclaré Gary Johnson à Nancy Atkinson. "Nous avons eu de la chance."

Pourquoi l'anomalie d'Apollo n'est pas bien connue

Le module de commande et le module de service d'Apollo 11 rentrent sur Terre à des milliers de kilomètres à l'heure, créant ainsi un plasma surchauffé, le 24 juillet 1969. La plupart des lumières sont des morceaux du module de service en cours de désintégration. NASA / JSC via la Smithsonian Institution

Les astronautes, les contrôleurs de mission et le personnel des communications n'ont pas compris qu'il y avait un problème avant que la NASA ait fait un compte-rendu de la mission avec les trois voyageurs lunaires quelques semaines plus tard.

La NASA a ouvert une enquête sur la base de leurs rapports et a découvert que deux missions antérieures - Apollo 8 et Apollo 10 - avaient subi le même problème. Nancy Atkinson écrit que ces astronautes n'avaient pas vu le module de service à l'extérieur de leurs fenêtres. Ils ne l'ont donc pas signalé. C'est un examen d'anciens enregistrements radar qui a montré que les modules de service de ces missions volaient également dangereusement à proximité des modules de commande.

La cause du problème s'est avéré être une mauvaise séquence dans un contrôleur qui a contribué à larguer, ou à séparer, les modules de commande et de service. La NASA savait que le même problème avait été introduit dans le vaisseau spatial Apollo 12, lancée en novembre 1969, mais avait décidé de ne pas le réparer en raison de contraintes de temps, a déclaré Nancy Atkinson.

Selon Gary Johnson, la NASA a maintenu secrets les débriefings des astronautes d'Apollo 11 pendant un certain temps. Un rapport officiel sur l'anomalie a été publié en novembre 1970 - environ six mois après la douloureuse mission Apollo 13 - et a réussi à rester en dehors des journaux.

"L'événement n'a jamais été inclus dans les rapports de mission d'Apollo 11 et a été en grande partie oublié - je pense en raison de la frénésie du temps, de la nécessité de passer au vol suivant, etc.", a déclaré Nancy Atkinson. "La première correction de cette anomalie était en place pour Apollo 13. Et bien sûr, vous savez ce qui est arrivé à Apollo 13 , et je pense que l'anomalie a probablement été en grande partie oubliée en raison de toute cette excitation."

Version originale : Business Insider / Dave Mosher

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