Quelques heures avant sa désintégration dans l'atmosphère de Saturne, la sonde Cassini de la NASA a envoyé hier, jeudi 14 septembre 2017, une dernière série de photos sur Terre. 

Il est prévu que Cassini soit pulvérisée ce vendredi vers 12h31 (heure française) mais sur Terre, on n'apprendra sa destruction qu'une heure et 23 minutes plus tard, car la planète aux anneaux est située à 1,53 milliard de kilomètres de la Terre. 

Même s'il est très peu probable que des télescopes sur Terre puissent enregistrer cet événement historique, la chaîne NASA TV va diffuser un live depuis le centre de contrôle de Cassini à ce moment précis. 

La NASA pulvérise son unique sonde qui orbite autour de Saturne, car elle a découvert des océans souterrains sur Encelade et Titan (deux des plus grandes lunes de Saturne), qui pourraient abriter une vie micro-bactérienne. Cassini est presque à court de carburant et l'agence spatiale américaine veut éviter qu'elle ne s'écrase et contamine ces lunes. 

Il faudra sûrement attendre des décennies pour que l'on reçoive à nouveau des images aussi nettes, précises et magnifiques que celles envoyées par Cassini. Même si la NASA finance une nouvelle mission pour Saturne pour 2019, l'engin partirait en 2024 — et il aurait besoin d'années avant d'atteindre Saturne. Pour rappel, la sonde Cassini avait été lancée de la Terre en 1997 et n'était arrivée sur Saturne qu'en 2004.

Le téléchargement des dernières images envoyées par Cassini, qui a commencé hier vers 23h45 (heure française), devrait prendre au moins 11 heures. Linda Spilker, scientifique du projet Cassini et chercheuse en planétologie à la Propulsion Laboratory-Caltech de la NASA, a dit lors d'un point presse mercredi que ces images sont "les dernières cartes postales du système saturnien".

Voici certaines des dernières images de Cassini téléchargées depuis la galerie d'images brutes de la mission et traitées par les amateurs d'espace sur les réseaux sociaux.

Saturne sous un éclairage modeste et ses anneaux sont les vedettes de cette photo.

Une autre photo montre les anneaux de Saturne depuis un autre côté de la planète gazeuse. 

... et encore les anneaux vus sous un autre angle. 

Linda Spilker, scientifique de la mission Cassini, a dit que ces clichés de Saturne pouvait être combinés pour composer un portrait plus grand et plus détaillé de la planète. Un utilisateur a essayé de le faire avec un logiciel photo.... Voici le résultat final.

Mais quelques heures plus tard, une version plus soignée a été publiée sur Twitter.

Encelade — qui abrite un ocean souterrain chaud et salé — se trouve sur l'hémisphère nord de Saturne sur cette image.

Et cette image animée permet de faire vivre une séquence de photos d'Encelade.

Source: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute; Emily Lakdawalla/Twitter 

Pour l'une de ses dernières photos, la sonde Cassini a aussi photographié Titan, une lune qui a une atmosphère deux fois plus épaisse que celle de la Terre, qui a des nuages, une météo et des étendues d'hydrocarbures liquides. 

Version originale: Dave Mosher/Business Insider

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