Cassini

La sonde Cassini et Saturne. Wikimedia Commons/NASA

La sonde Cassini, en orbite autour de Saturne depuis 2004, part pour une ultime mission dans une région encore inexplorée située entre la planète gazeuse géante et ses anneaux, rapporte ce mardi 11 avril 2017 France Inter.

La NASA enverra aujourd'hui les derniers ordres de navigation à Cassini, qui, à court de carburant, va effectuer un ultime plongeon suicide dans l'inconnu qui débutera le 26 avril et se terminera vers le 15 septembre prochain, a précisé la NASA sur son site.

"Aucune sonde ne s'est aventurée dans cette région unique que nous allons tenter de traverser 22 fois", a expliqué Thomas Zurbuchen, responsable adjoint de la direction des missions scientifiques de la NASA.

La NASA, qui a baptisé cette ultime mission "Apothéose", a même publié une vidéo racontant l'histoire de la sonde, ses découvertes principales et sa fin annoncée.

"Dans les ciels de Saturne, le voyage se termine alors que Cassini finit par devenir partie intégrante de la planète elle-même", dit la voix off de la vidéo ci-dessous. 

La NASA rappelle que depuis 2004, la sonde Cassini a déjà permis de découvrir beaucoup de choses sur Saturne et notamment:

  • que les anneaux de Saturne étaient fins comme des lames de rasoir,
  • qu'il existe un vaste océan sous la surface glacée d'Encelade (l'un des satellites/lunes de Saturne),
  • qu'il y a des étendues de méthane liquide sur Titan, le plus grand des 60 satellites de Saturne,
  • et que Pan — une autre lune de Saturne — a une forme semblable à une soucoupe volante.

La mission Cassini est un projet coopératif entre la NASA, l'ESA et l'Agence spatiale italienne.

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