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Ce jour où un ingénieur de SpaceX a rampé à l'intérieur d'une fusée en train d'imploser pour sauver l'entreprise

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Elon Musk, patron de SpaceX. © Britta Pedersen-Pool/Getty Images

SpaceX a failli mourir à bord d'un jet C-17 au-dessus de Hawaï. En 2008, avant que la société n'ait réussi à lancer une seule fusée, deux douzaines d'ingénieurs de SpaceX transportaient sa fusée Falcon 1 à Hawaï à l'intérieur d'un jet de l'armée de l'air. De là, une barge devait la transporter jusqu'aux installations de lancement de la société dans les îles Marshall pour une dernière tentative de lancement. C'était la dernière chance de la société : si cela échouait, SpaceX serait fichu. Mais alors que l'avion descendait avant l'atterrissage, les membres de SpaceX ont entendu "un bruit fort et terrible", selon le nouveau livre d'Eric Berger, journaliste et rédacteur en chef du site Ars Technica. La fusée était en train d'imploser à cause d'un déséquilibre de pression. Zach Dunn, l'un des plus récents ingénieurs de SpaceX à l'époque, s'est donc glissé dans le ventre de la fusée. Sa solution rapide a sauvé l'entreprise — et peut-être sa propre vie.

Le livre d'Eric Berger, "Liftoff" (HarperCollins Publishers, non traduit, ndlt), décrit ce moment et d'autres événements des premières années de SpaceX — y compris la construction d'une rampe de lancement sur une île éloignée, une mutinerie organisée par des ingénieurs piégés sur cette île sans nourriture, et la course pour envoyer une fusée commerciale en orbite. SpaceX a finalement atteint l'orbite en utilisant la même fusée qui a failli s'écraser en plein vol.

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HarperCollins Publishers

Les ingénieurs de SpaceX confrontés à une urgence en plein vol

En septembre 2008, SpaceX était presque à court d'argent, selon le livre d'Eric Berger. L'entreprise avait échoué dans toutes ses tentatives de mise en orbite d'une fusée, et ne remportait donc aucun contrat. Elon Musk n'avait plus d'argent à injecter dans SpaceX et Tesla, qui étaient toutes deux en difficulté en raison de la récession qui frappait. Selon le livre, SpaceX disposait de suffisamment de ressources pour une seule tentative de lancement supplémentaire.

Elon Musk a donné à ses ingénieurs six semaines pour cet ultime effort, écrit Eric Berger. Lorsqu'ils ont été prêts à transporter la fusée Falcon 1 de la Californie aux îles Marshall, les ingénieurs se sont entassés dans le jet C-17 à l'aéroport international de Los Angeles. Pendant les premières heures du vol vers Hawaï, ils ont volé tranquillement au-dessus du Pacifique, s'installant dans les sièges de la soute à bagages autour de la fusée. Selon le livre, quelqu'un a sorti une guitare.

Mais lors de la descente, de forts bruits d'éclats et de tintements ont retenti dans la soute, tandis que des bosses apparaissaient le long du corps de la fusée. Les ingénieurs se sont rendu compte que le réservoir de carburant à oxygène liquide n'évacuait pas assez d'air pour suivre les changements de pression lors de la descente du jet.

En fait, le réservoir "respirait à travers une paille", écrit Eric Berger. À mesure que la pression dans la soute du jet augmentait par rapport à la pression à l'intérieur du réservoir de carburant de la fusée, le Falcon 1 commençait à se froisser. "La première pensée que j'ai eue a été que cette chose allait imploser et rebondir", a déclaré Anne Chinnery, qui gérait les opérations de lancement de SpaceX à l'époque, à Eric Berger. "Et cela nous tuerait tous, nous qui étions assis à côté de la fusée sur les strapontins de l'avion. Alors je me suis levée et j'ai dit à tout le monde de se mettre à l'avant de la fusée."

Zach Dunn, qui avait rejoint SpaceX en tant que stagiaire en 2006 et avait rapidement gravi les échelons pour devenir ingénieur en propulsion, était sur le point de sauver la fusée, ses ingénieurs et SpaceX elle-même.

Dans le ventre de la bête

Un ingénieur a demandé aux pilotes du jet de faire voler l'avion plus haut, là où la pression atmosphérique était plus faible. Mais les pilotes avaient assez de carburant pour faire le tour de la base une seule fois avant d'atterrir. Selon Eric Berger, cela a permis aux ingénieurs de SpaceX de gagner environ 10 minutes. Ils ont ouvert le film rétractable qui enveloppait la fusée et ont trouvé la trousse à outils du C-17.

Selon le livre, Zach Dunn a demandé à l'ingénieur Mike Sheehan de lui tenir les chevilles et de le sortir si la fusée commençait à exploser. Il s'est glissé dans l'étage intermédiaire de la Falcon 1 — la section située entre la base volumineuse de la fusée, qui la propulse dans les airs, et la section plus petite qui continue vers l'orbite.

Zach Dunn, ancien ingénieur principal chez SpaceX, travaille désormais pour la startup Relativity Space, spécialisée dans les fusées imprimées en 3D.  Zachary Dunn/Relativity Space

Dans l'obscurité du ventre de la fusée Falcon 1, Zach Dunn a rampé vers le réservoir d'oxygène liquide, des pièces de fusée pointues lui raclant le dos. Il a atteint une grande conduite de pressurisation du réservoir de carburant, l'a ouverte avec une clé et a entendu le sifflement de l'air qui s'écoulait, selon le livre. Il a alors appelé Mike Sheehan pour qu'il l'aide. "Mike Sheenhan a tiré Zach Dunn à travers l'enchevêtrement de lignes de pressurisation et de valves", écrit Eric Berger. "Cela a fait un mal de chien, mais Zach Dunn a émergé pour constater que ses efforts avaient payé."

Les "SpaceXers" sont retournés à leurs sièges, et la fusée s'est regonflée devant eux alors que le jet descendait vers Hawaï.

Le lancement de la fusée qui a sauvé SpaceX

Bien qu'elle ait survécu au vol, la Falcon 1 a été endommagée par son contact avec l'implosion. À une semaine seulement du jour J, Eric Berger écrit que l'équipe de SpaceX s'est empressée de la démonter, de remplacer les pièces cassées, d'en réparer d'autres et de remonter la fusée. Puis, le 28 septembre, le Falcon 1 a rugi sur l'île d'Omelek, s'est soulevée du sol et s'est mis en orbite.

La fusée Falcon 1 SpaceX

Dans la salle de contrôle, les membres de l'équipe "ont tout simplement explosé de joie", a déclaré Zach Dunn à Eric Berger. "Nous sommes devenus complètement fous. Nous sautions tous dans tous les sens. Se serrant les uns contre les autres. On criait. C'était une véritable célébration", a-t-il ajouté. SpaceX avait prouvé que ses fusées pouvaient quitter la Terre. Par la suite, la société a décroché suffisamment de contrats pour continuer à recevoir des fonds.

Zach Dunn est resté chez SpaceX pendant une autre décennie, devenant finalement vice-président senior de la production et du lancement. L'année dernière, il a quitté SpaceX pour superviser la fabrication chez Relativity Space, une startup qui espère automatiser le processus de production des fusées grâce à l'impression 3D.

Version originale : Morgan McFall-Johnsen/Insider

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