Tout ce qu'il faut savoir sur Tether, la crypto-monnaie qui pourrait démolir le bitcoin et pousse les régulateurs américains à sévir

Tether — attache, en anglais — est censé être 'lié' à la valeur du dollar américain. Sean Gallup/Getty Images

  • Le cours du bitcoin a chuté mardi quand on a appris que les régulateurs américains enquêtaient sur les entreprises à l'origine de la crypto-monnaie Tether.
  • Des rumeurs circulent selon lesquelles Tether, une crypto-monnaie indexée sur le dollar, ne dispose pas des réserves de change pour la soutenir.
  • L'entreprise derrière Tether nie fermement ces allégations.
  • Il y a des craintes que si ces-dernières sont avérées, un crash de Tether pourrait entraîner le bitcoin et les plateformes crypto dans sa chute, en raison de son rôle central sur le marché.

Le prix du bitcoin a chuté mardi soir après que deux sociétés, Bitfinex et Tether, ont été convoquées par la Commodity Futures Trading Commission (CFTC), l'agence américaine de régulation des bourses de commerce.

Des inquiétudes ont agité le marché des crypto-monnaies pendant des mois à propos du statut de Tether, une crypto-monnaie émise par Tether Limited. Elle joue un rôle central dans le fonctionnement de plusieurs grandes places de marché de crypto-monnaie, dont Bitfinex, mais il y a des spéculations sur le fait que la société qui est derrière ne détiendrait pas les réserves en dollars qu'elle revendique.

Si cette théorie est vraie, elle a le potentiel de faire plonger le cours du bitcoin et de potentiellement entraver les opérations de nombreux échanges. Voici ce qu'il faut savoir:

Qu'est-ce que Tether?

Le symbole d'attache. Tether

Tether est une crypto-monnaie censée être indexée sur le dollar américain. L'idée est d'avoir la stabilité des prix du dollar combinée à la capacité opérationnelle d'une crypto-monnaie. C'est ce que les gens du monde crypto appellent une "pièce stable".

La crypto-monnaie a été créée en 2015 et s'appelait à l'origine Realcoin. Il y a aujourd'hui l'équivalent de 2 milliards de dollars de ce que l'on appelle l'USDT en circulation, selon les données de CoinMarketCap.com. Elle a subi par un piratage de 31 millions de dollars en novembre dernier.

Qui est derrière?

Les jetons de tether ont émis par Tether Limited, une société basée dans les îles Vierges britanniques selon le New York Times. Le site Web de Tether dit qu'elle est domiciliée à Hong Kong, avec des bureaux aux États-Unis.

La société partage une grande partie de son équipe de direction avec Bitfinex, l'échange de crypto-monnaie basé à Hong Kong qui est l'un des plus importants au monde. Jan Ludovicus van der Velde est PDG de Bitfinex et Tether, et Philip Potter est responsable de la stratégie pour les deux entreprises.

Qui utilise Tether?

"Tout le monde qui négocie sur certaines des principales bourses [détient des tethers]", a déclaré Mati Greenspan, analyste de marché chez eToro, à Business Insider. "Contrairement à Bitfinex, plutôt que d'avoir le solde d'un client en dollars, ils le détiennent en USDT. Donc, si quelqu'un a de l'argent sur une bourse comme Bitfinex et qu'ils n'ont pas de positions ouvertes, ils sont probablement en Tether."

De nombreux échanges de crypto-monnaies ont du mal à travailler avec les banques traditionnelles, qui hésitent à travailler avec le secteur crypto. Tether est une alternative stable, offrant la faible volatilité du dollar aux échanges et aux utilisateurs.

Une source du secteur qui ne voulait pas être citée a déclaré à BI:

"Tether est utilisé par les échanges crypto-à-crypto car il leur permet de tarifer les actifs crypto en USD sans avoir à entretenir/posséder des comptes bancaires libellés en USD — ceci est d'un intérêt particulier pour de nombreuses plateformes en raison des difficultés liées au maintien des relations bancaires dans l'espace crypto."

Le site Web de Tether indique qu'il "vous permet de stocker, d'envoyer et de recevoir des jetons numériques de personne à personne, à travers le monde, instantanément et en toute sécurité, pour une fraction du coût des solutions alternatives". Le fait de détenir les fonds de ses clients sous forme de Tether signifie que les échanges peuvent réduire les coûts de transaction jusqu'à ce qu'un client veuille racheter ses fonds en dollars. Ensuite, Tether peut être échangé contre ces dollars.

Les traders utilisent également USDT pour bloquer les rendements pendant les périodes de volatilité et également transférer des fonds d'une plateforme à l'autre.

Pourquoi les gens sont-ils inquiets?

L'entreprise qui contrôle et émet Tether est censée détenir des réserves en dollars américains équivalentes à tous les Tether qui ont été — un peu comme la Réserve fédérale soutient le dollar avec de l'or. En théorie, les détenteurs de Tether peuvent vendre un USDT à Tether Limited pour 1 dollar.

Bitfinex et Tether partagent des équipes de direction. REUTERS/Dado Ruvic

Mais des craintes ont émergé dans la communauté crypto sur le fait que Tether Limited ne détiendrait pas de réserves de devises suffisantes pour soutenir tous les tethers en circulation.

"La crainte est — et elle a augmenté ces derniers temps — qu'ils ne détiennent pas ces réserves", a déclaré Greenspan à BI. "Ils n'ont pas été incroyablement transparents sur l'endroit où ils les détiennent et combien ils possèdent dans des endroits différents."

Le New York Times a rapporté en novembre: "Un détracteur persistant sur internet, qui utilise le pseudo Bitfinex'ed, a écrit plusieurs billets très détaillés sur Medium arguant que Bitfinex semble créer des pièces de Tether à partir de rien et ensuite les utiliser pour acheter Bitcoin et pousser le prix vers le haut. "

Une récente analyse statistique anonyme de Tether, publiée en ligne et diffusée dans la communauté crypto, a fait la même observation, en disant: "Il est hautement improbable que Tether se développe à travers tout processus organique, plutôt ils impriment en fonction des conditions du marché."

Le rapport affirme que l'émission de Tethers tend à coïncider avec une baisse du prix du bitcoin, suggérant qu'il pourrait être utilisé pour acheter du bitcoin bon marché. "L'émission de Tether fait sensiblement bouger le marché: 48,8% de la hausse des prix du BTC au cours de la période étudiée ont eu lieu dans les deux heures suivant l'arrivée de 91 différentes subventions Tether au porte-monnaie Bitfinex", selon l'analyse.

Des nouveaux Tethers d'une valeur de 850 millions de dollars ont été émis en janvier seulement et de nombreux acteurs au marché s'inquiètent de la vitesse à laquelle les nouveaux Tethers sont frappés, sans que le soutien de leur valeur ne soit documenté.

Tether a publié un document de comptabilité en septembre dernier destiné à vérifier ses avoirs, mais un avocat a déclaré au New York Times que la formulation du document "n'a pas prouvé que les pièces de Tether sont soutenues par des dollars".

Les comptables de Friedman LLP ont préparé ce document et auditionnaient complètement les livres de Tether, mais des nouvelles ont émergé plus tôt cette semaine que la relation a été "dissoute". Cela a encore alimenté les préoccupations.

Qu'est-ce que cela pourrait signifier pour le marché crypto?

S'il y a un problème avec Tether, il pourrait avoir des répercussions plus importantes sur le marché de la crypto-monnaie dans son ensemble en raison de son rôle central dans de nombreux échanges.

"Le problème est que les volumes contre Tether ont augmenté ces derniers temps", a déclaré Greenspan. "Ils ont été au-dessus de 10% des volumes totaux sur bitcoin pendant quelques semaines déjà."

Le site web de Tether. Capture d'écran/Tether

"S'il n'y a pas suffisamment de réserves en dollars américains, le prix de Tether ne devrait pas être indexé sur le dollar américain et le marché décidera simplement".

La crainte est que l'effondrement du prix de Tether pourrait également provoquer un effondrement du cours du bitcoin et des autres actifs crypto que les gens ont négocié en USDT.

Le Daily Express a prédit une baisse des prix allant jusqu'à 80%, l'appelant un "bain de sang". Bitcoin est tombé modestement sur à l'annonce, mardi 30 janvier, que la CFTC avait assigné Tether et Bitfinex.

Si Tether n'est plus lié au dollar, cela posera également des problèmes pour les bourses qui l'utilisent comme proxy pour les fonds des clients. Cela pourrait potentiellement créer des problèmes de liquidité et, dans le pire des cas, les forcer à rechercher des capitaux supplémentaires. Wired a écrit cette semaine: "Si les traders perdent confiance en eux, ils pourraient finir par déclencher la version crypto d'une panique bancaire."

Que dit l'entreprise derrière?

Tether Limited a fermement nié toutes les accusations portées contre elle, en insistant sur le fait qu'elle a les réserves en dollars pour assurer tous les Tethers en circulation et en disant qu'elle utilise ses fonds correctement.

La société a déclaré dans un communiqué en décembre qu'elle était consciente des "questions et des doutes dans la communauté" mais qu'elle "ne pouvait pas dévoiler beaucoup de choses sur les enquêtes en cours", liées au piratage de novembre.

Tether a déclaré que les accusations selon lesquelles elle ne détient pas d'argent pour sauvegarder sa crypto-monnaie sont "mal informées et sans fondement", mais a admis qu'elle "ne peut créer ou racheter des tethers pour des clients basés aux États-Unis en ce moment". La société a embauché un cabinet d'avocats pour intenter une action en justice contre la personne derrière le compte Twitter Bitfinex'ed anonyme.

Tether a déclaré à Business Insider cette semaine dans une réponse par courriel aux questions concernant sa vérification:

"Nous confirmons que la relation avec Friedman est dissoute. Avec les procédures extrêmement détaillées que Friedman entreprenait pour le bilan relativement simple de Tether, il est devenu clair qu'un audit serait impossible à atteindre dans un délai raisonnable. Dans la mesure où Tether est la première entreprise du secteur à suivre ce processus et poursuivre ce niveau de transparence, il n'y a aucun précédent pour guider le processus, ni aucun point de référence pour mesurer son succès."

"Nous restons attachés au processus et, comme nous l'avons toujours fait, nous continuerons à fournir des mises à jour matérielles au moment opportun."

La société a déclaré à Bloomberg dans un courriel en réponse à l'assignation à comparaître de la CFTC: "Nous recevons régulièrement des procédures légales d'agents d'application de la loi et d'autorités de réglementation qui mènent des enquêtes."

Qu'est-ce qui va se passer?

"J'espère que tout cela sera éclairci dès que possible", a déclaré Greenspan à BI. "L'incertitude n'est pas très bonne pour le marché."

Après une forte hausse des prix avant Noël, le cours du bitcoin s'est effondré d'environ 40% en janvier. D'autres cryptocurrencies ont vu des rétractions similaires. Bien que cette baisse ne soit pas motivée par les craintes de Tether, le problème survient à un moment difficile pour les cryptomonnaies.

Les prochaines étapes pour Tether ne sont pas claires à ce stade. Les scénarios possibles comprennent d'autres mesures prises par les organismes de réglementation américains ou Tether Limited engageant un nouvel auditeur pour examiner ses comptes.

Nolan Bauerle, directeur de la recherche chez CoinDesk, a déclaré à Business Insider qu'il était optimiste parce que Tether a émis de nouveaux USDT depuis l'assignation à comparaître de la CFTC début décembre.

Il a déclaré: "Cela signifie que Bitfinex a émis des Tether sous les yeux de la CFTC depuis lors, ce qui suggère que la pièce est en effet soutenue par l'USD. Si Bitfinex émet un Tether pas suffisamment soutenu par l'USD, malgré le suivi par la CFTC, ce sera l'un des actes les plus éhontés que nous ayons vus d'un échange dans ce secteur."

Quoi qu'il arrive, Greenspan est optimiste que les marchés de la crypto-monnaie puissent y survivre.

"Regardez, ce marché a survécu à une interdiction générale en Chine", a-t-il dit. "Il peut survivre à n'importe quoi."

Version originale: Oscar Williams-Grut/Business Insider UK

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