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Ce trou noir serait le plus petit jamais identifié, mais aussi l'un des plus proches de la Terre

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Ce trou noir serait le plus petit jamais identifié, mais aussi l'un des plus proches de la Terre
Vue d'artiste de la "licorne". © Université d'Etat de l'Ohio
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Il a été baptisé "la licorne". Ce trou noir serait à la fois le plus petit trou noir identifié à l'heure actuelle, mais aussi celui qui serait le plus proche de la Terre. Les astronomes l'ont baptisé ainsi, en référence à la constellation dans laquelle il a été découvert — Monoceros — mais aussi parce qu'il est "unique en son genre", selon le communiqué de l'université d'État de l'Ohio, aux États-Unis, qui compte dans ses rangs l'auteur principal de l'étude, le doctorant Tharindu Jayasinghe.

La "licorne" se situerait à 1 500 années-lumière de la Terre, toujours à l'intérieur de la galaxie de la Voie lactée. Elle serait l'un des trous noirs les plus proches de la Terre. La "licorne" présenterait une masse équivalente à trois fois celle du Soleil, "ce qui est minuscule", précise le communiqué de l'université. Très peu d'entre eux ont été découverts jusqu'ici.

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Selon l'étude de Tharindu Jayasinghe, le trou noir "semble être le compagnon d'une étoile dite 'géante rouge'" et que les deux sont donc reliés par la gravité. Cette étoile avait déjà été observée par le passé par des télescopes, mais les données disponibles n'avaient encore jamais été étudiées de cette manière. Au lieu d'écarter d'emblée l'idée d'un trou noir, le chercheur est parti de l'hypothèse qu'il pourrait s'agir d'un trou noir. "Lorsque vous regardez d'une manière différente, ce que nous faisons, vous trouvez des choses différentes", a déclaré Kris Stanek, co-auteur de l'étude, professeur d'astronomie et chercheur émérite de l'université.

De rares trous noirs de faible masse

C'est la présence et l'étude de cette étoile, baptisée V723 Mon, qui ont permis de découvrir et de caractériser le trou noir. Les chercheurs, menés par Tharindu Jayasinghe, ont noté lors de l'analyse des données qu'une masse invisible paraissait être en orbite et semblait provoquer un changement d'intensité et d'apparence de la lumière de V723 Mon. L'équipe de chercheurs a réalisé que "quelque chose tirait sur la géante rouge et changeait sa forme", peut-on lire dans le communiqué.

"De la même manière que la gravité de la lune déforme les océans de la Terre (…), le trou noir déforme l'étoile en une forme de ballon de football avec un axe plus long que l'autre", a déclaré Todd Thompson, co-auteur de l'étude, président du département d'astronomie et chercheur émérite de l'université, évoquant l'effet de "distorsion de marée", signifiant que quelque chose affectait l'étoile. L'hypothèse que ce soit un trou noir a dans un premier temps pu paraître incongrue, car les trous noirs de cette taille sont très rares. Ce n'est que récemment, fin 2019, qu'une étude — également publiée par une équipe de l'université de l'Ohio — a apporté des preuves solides de leur existence.

Les chercheurs s'attendent à présent à déceler d'autres trous noirs de ce type, des découvertes "cruciales" selon l'université, car elles fourniront de précieux indices sur la manière dont les étoiles se forment, vivent et meurent. Il s'agit de "déterminer le nombre de trous noirs de faible masse, de masse intermédiaire et de masse élevée, car à chaque fois que vous en trouvez un, cela vous donne un indice sur les étoiles qui s'effondrent, celles qui explosent et celles qui se situent entre les deux", énonce Todd Thomson.

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