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Ces rats ont appris à conduire de minuscules voitures pour pouvoir manger des céréales

Ces rats ont appris à conduire de minuscules voitures pour pouvoir manger des céréales
© Les rats de l'université de Richmond apprennent à conduire de minuscules voitures. Kelly Lambert/Université de Richmond

Des rats d'un laboratoire de l'Université de Richmond ont réussi à conduire pour ramasser de la nourriture. On a enseigné à ces animaux à piloter une voiture minuscule construite sur mesure et les résultats suggèrent que les rats possèdent peut-être une plus grande capacité d'apprentissage que ce que l'on croyait auparavant. L'expérience, rapportée en premier par New Scientist, est le fruit d'une idée de la neuroscientifique Kelly Lambert de l'Université de Richmond.

Kelly Lambert et ses collègues ont créé une petite voiture à partir d'un contenant de nourriture vide et l'ont équipée d'une barre en aluminium et de trois barres en cuivre pour constituer un volant. Le volant en barres de cuivre et le plancher en aluminium créent un courant électrique qui peut propulser la voiture vers l'avant. Les rats, lorsqu'ils étaient bien entraînés, pouvaient contrôler la direction de la voiture en saisissant la barre de cuivre gauche, centrale ou droite avec leurs petites pattes.

Les scientifiques ont formé les rats en les récompensant constamment avec des céréales Froot Loops à chaque fois qu'ils touchaient et faisaient avancer la voiture en plastique. Finalement, la scientifique a poussé l'expérience plus loin et a créé une boîte rectangulaire de quatre mètres carrés dans laquelle les rats pouvaient se promener. L'équipe a progressivement placé les Fruit Loops de plus en plus loin, encourageant les rats à affiner leur conduite.

"Ils ont appris à naviguer avec la voiture d'une manière unique et ont réalisé des modèles de direction qu'ils n'avaient jamais utilisés pour parvenir à obtenir leur récompense", a dit Kelly Lambert à la revue The New Scientist.

Les 11 rats mâles et les six rats femelles de l'expérience n'ont pas tous appris de la même façon. Dans un courriel envoyé à INSIDER, Kelly Lambert a expliqué que le type d'environnement dans lequel se trouvaient les rats affectait leur façon d'apprendre. Les rats qui vivaient dans un environnement complexe et stimulant ont appris à conduire beaucoup plus vite que ceux qui vivaient dans des laboratoires lugubres et ennuyeux.

"Ces données suggèrent que nous gagnons un 'capital expérience' si nous avons des styles de vie dynamiques et stimulants qui se transmettent à l'acquisition de connaissances", a dit la chercheuse.

Kelly Lambert a indiqué qu'il semblerait que l'acte de conduire ait permis aux rats de se détendre. Elle a estimé que les rats — comme les humains — semblent avoir ressenti une certaine satisfaction quand ils ont réussi à maîtriser une tâche difficile. Mais contrairement aux humains, les rats n'ont pas eu à faire face à la circulation.

Kelly Lambert/University of Richmond

Vous ne trouverez pas de rats sur les routes de sitôt mais Kelly Lambert et ses collègues ont souligné que l'expérience était importante parce qu'elle suggère que la neuroplasticité des rats — la capacité de leur cerveau à s'adapter et à apprendre de nouvelles tâches — pourrait être beaucoup plus grande que ce que les gens pensaient auparavant.

L'examen de conduite n'est qu'un début. Kelly Lambert a confié au New Scientist qu'elle croyait que les tests pourraient être rendus plus complexes et que les données recueillies lors de l'observation des rats pourraient être utilisées pour étudier les effets de la maladie de Parkinson et de la dépression. De plus, les résultats ont été une victoire pour les rats en général.

Kelly Lambert/University of Richmond

"Je crois que les rats sont plus intelligents que la plupart des gens ne le pensent et que la plupart des animaux sont plus intelligents que nous ne le pensons", a conclu Kelly Lambert.

Vous pouvez regarder une vidéo des rongeurs conducteurs ici.

Version originale : Mack DeGeurin/ Business Insider

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