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Ces scientifiques travaillent sur des médicaments contre les futurs coronavirus

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Ces scientifiques travaillent sur des médicaments contre les futurs coronavirus
Des techniciens trient les doses du vaccin Pfizer au Virginia Hospital Center le 16 décembre 2020 à Arlington, en Virginie (États-Unis). © Win McNamee/Getty Images

En février dernier, alors que le nouveau coronavirus commençait à apparaître aux États-Unis, les scientifiques ont déterré une idée qui avait été abandonnée par de nombreuses grandes sociétés pharmaceutiques il y a des années : créer un médicament universel pour lutter contre les coronavirus.

Ces virus, connus pour leur apparence hérissée, peuvent provoquer, entre autres, le Covid-19, le SRAS et le rhume. Les travaux sur les vaccins ou les traitements contre deux précédentes menaces de coronavirus, l'épidémie de SRAS en 2003 et l'épidémie de MERS en 2012, ont été largement abandonnés lorsque ces agents pathogènes ont disparu.

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Mais les experts ne pensent pas que le SRAS-CoV-2, le coronavirus responsable du Covid-19, disparaîtra.

L'entreprise pharmaceutique Novartis est maintenant l'un des nombreux laboratoires qui travaillent sur des médicaments qui pourraient aider à protéger l'Humanité contre le Covid-19, ainsi que contre d'autres affections causées par les coronavirus. L'histoire montre que les coronavirus sont à prendre au sérieux.

"C'est maintenant la troisième pandémie de coronavirus en 20 ans. Il est probable que, s'il y en a une quatrième, il s'agira d'un coronavirus. S'il y en a une cinquième, ce sera probablement aussi un coronavirus", pense John Tallarico, directeur de la biologie chimique et de la thérapeutique aux Instituts Novartis pour la recherche biomédicale à Cambridge, dans le Massachusetts (Etats-Unis).

Dans le secteur, les travaux en sont encore à leurs débuts et, dans la plupart des cas, les thérapies expérimentales ne sont pas prêtes à être testées sur des personnes. On ne sait pas encore si l'un des fabricants de médicaments réussira, ou si cela arrivera à temps pour aider à faire face à la pandémie actuelle.

La principale difficulté à la mise au point de médicaments contre les coronavirus à large spectre est de trouver un trait commun

La majorité des efforts pour lutter contre les coronavirus sont encore axés sur le SRAS-CoV-2 et les variants qui ont commencé à apparaître. Prédire comment un virus va muter, puis examiner comment les différentes versions infectent les gens, prendrait des années, pense Igor Splawski, le directeur scientifique du développeur de vaccins CureVac.

Les traitements et les vaccins protègent le corps humain contre les virus de différentes manières. Les traitements anti-virus, parfois appelés antiviraux, désactivent les composants à l'intérieur d'un virus afin de l'empêcher de se répliquer et d'infecter des cellules humaines saines. Les vaccins, quant à eux, entraînent l'organisme à combattre ces agents pathogènes. Ils y parviennent généralement en donnant au système immunitaire un petit morceau ou une version plus sûre du virus avec lequel il peut se familiariser, comme on donne à un chien renifleur un morceau de vêtement avec l'odeur d'une personne.

Pour fabriquer un vaccin universel contre les coronavirus, les créateurs de médicaments doivent trouver un moyen d'entraîner notre corps à reconnaître chaque coronavirus. Pour ce faire, ils doivent identifier un élément commun à tous les coronavirus, qui n'est pas susceptible de changer. Le SRAS et le SARS-CoV-2 sont assez similaires, explique Andrew Allen, DG de Gritstone Oncology, à Insider, mais le MERS — un autre coronavirus — présente des différences majeures.

À l'heure actuelle, les vaccins qui combattent le Covid-19 entraînent l'organisme à reconnaître les protéines de pointe à la surface du virus.

Mais les experts pensent que les traits communs des coronavirus se trouvent dans les profondeurs de la cellule, au-delà des protéines de pointe à la surface. La science traditionnelle des vaccins a eu du mal à pénétrer aussi profondément, mais de nouvelles approches comme l'ARN messager et les vecteurs adénoviraux pourraient donner plus de poids aux fabricants de vaccins.

Impression en 3D d'un COV-2 du SRAS, également connu sous le nom de 2019-nCoV, le virus qui cause le Covid-19. La surface du virus (en bleu) est recouverte de protéines en pointe (en rouge) qui permettent au virus de pénétrer et d'infecter les cellules humaines.  NIH/Getty Images

Rajeev Venkayya, directeur de la section vaccins de Takeda et membre du conseil d'administration de la Coalition pour les innovations en matière de préparation aux épidémies (Coalition for Epidemic Preparedness Innovations, ou CEPI), pense que l'industrie pharmaceutique a la capacité de fabriquer des médicaments universels contre les coronavirus. La CEPI et l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses financent tous deux des travaux sur le "pan-coronavirus".

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Les biotechnologies adoptent différentes stratégies pour combler le fossé entre les coronavirus

L'équipe de Novartis pense pouvoir trouver un traitement qui fonctionne pour tous les coronavirus en ciblant la protéase principale, un composant essentiel que le virus doit répliquer. Selon John Tallarico, la protéase est constante pour tous les coronavirus et la méthode a montré quelques signes de succès pendant la pandémie de SRAS.

Dans l'idéal, le médicament pourrait tout traiter, du CoV-2 du SRAS au simple rhume, mais Novartis pourrait choisir de se concentrer sur les coronavirus les plus graves.

"Si nous en arrivons à un point où nous devons choisir de faire progresser une molécule plus efficace sur les coronavirus qui provoquent une détresse respiratoire aiguë au détriment d'une efficacité moindre pour le rhume, nous nous concentrerons sur les infections qui sont plus dangereuses", annonce John Tallarico.

Le plan consiste à créer un comprimé oral qui pourrait être pris à la maison — une méthode préconisée par le directeur du NIAID (Institut national des allergies et des maladies infectieuses américain), le Dr Anthony Fauci. Novartis espère avoir un candidat prêt pour les essais cliniques d'ici la fin de l'année 2022.

La société pharmaceutique VBI Vaccines, basée dans le Massachusetts et connue pour son vaccin contre l'hépatite B, développe actuellement plusieurs vaccins en réponse à la pandémie. L'un d'entre eux, VBI-2901, est conçu autour des différentes protéines en pointe des coronavirus qui provoquent le Covid-19, le SRAS et le MERS. L'essai d'un schéma de trois doses en laboratoire a montré que le vaccin pourrait également stimuler les réponses immunitaires contre le rhume.

VBI Vaccines développe actuellement un vaccin qui pourrait s'attaquer à de nombreuses formes de coronavirus, notamment le SRAS, le MERS et le rhume.  Vaccins VBI

Quant à la société Gritstone Oncology, elle a toujours cherché à trouver des moyens d'utiliser le système immunitaire pour lutter contre le cancer, mais elle travaille maintenant sur des vaccins contre les coronavirus. La société californienne collabore avec des chercheurs de l'Institut d'immunologie de La Jolla, en Californie, pour trouver des régions similaires entre les coronavirus, qui seraient les meilleures cibles pour un vaccin pan-coronavirus.

Gritstone n'a pas encore donné d'estimation du moment où il identifiera un vaccin expérimental à tester chez l'homme.

Une poignée d'autres efforts plus modestes, à un stade précoce, sont actuellement en cours dans l'industrie pharmaceutique. Il est probable que certains d'entre eux tombent à l'eau une fois que le monde aura maîtrisé le Covid-19, de la même manière que les médicaments contre le SRAS ont été abandonnés après la fin de l'épidémie de 2003. "Je pense qu'il y aura une diminution inévitable des efforts. Nous espérons qu'il y aura un noyau dur qui continuera à se concentrer sur les produits contre le pan-coronavirus", regrette Andrew Allen.

Version originale : Allison DeAngelis/Business Insider

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