Download_on_the_App_Store_Badge_FR_RGB_blk_100517

Cette animation montre que le centre de notre système solaire n'est pas le Soleil


Concept d'artiste de notre système solaire. © Nasa

Il est de notoriété publique que le Soleil est le centre du système solaire. Autour de lui, les planètes tournent en orbite — avec une épaisse ceinture d'astéroïdes, quelques champs de météores et une poignée de comètes lointaines. Mais ce n'est pas tout à fait exact. "Tout tourne autour du centre de masse du système solaire", a récemment expliqué sur Twitter James O'Donoghue, un scientifique spécialiste des planètes de l'agence spatiale japonaise JAXA. "Même le Soleil."

Ce centre de masse ou centre de gravité, appelé barycentre, est le point d'un objet qui permet d'obtenir un équilibre parfait, avec sa masse répartie de manière égale sur tous les côtés. Dans notre système solaire, ce point s'aligne rarement avec le centre du Soleil. Pour le démontrer, James O'Donoghue a créé l'animation ci-dessous, qui montre comment le Soleil, Saturne et Jupiter orbitent autour du barycentre, entraînant notre étoile dans des mini-orbites en boucle.

Pendant son temps libre, James O'Donoghue réalise des animations pour montrer comment fonctionnent la physique des planètes, des étoiles et la vitesse de la lumière. "La pensée naturelle est que nous tournons en orbite autour du centre du Soleil, mais cela arrive très rarement", explique-t-il. "Il est très rare que le centre de masse du système solaire s'aligne avec le centre du Soleil." Le mouvement du Soleil est exagéré dans la vidéo ci-dessus pour le rendre plus visible, mais notre étoile fait des millions de kilomètres autour du barycentre, passant parfois au-dessus, parfois s'en éloignant.

Une grande partie de ce mouvement provient de la gravité de Jupiter. Le Soleil représente 99,8% de la masse du système solaire, mais Jupiter contient la majeure partie des 0,2% restants. Cette masse "tire" sur le Soleil. "Le Soleil tourne en fait légèrement autour de Jupiter", remarque James O'Donoghue.

Dans le système solaire, les planètes et leurs lunes ont leur propre barycentre. La Terre et la Lune font une danse plus simple, le barycentre restant à l'intérieur de la Terre. James O'Donoghue a également fait une vidéo pour montrer cela :

L'animation montre également comment la Terre et la Lune vont se déplacer au cours des trois prochaines années, en 3D. (La distance entre la Terre et la Lune n'est pas à l'échelle).

Pluton et sa lune, Charon, font quelque chose de similaire, mais avec une particularité : le barycentre est toujours en dehors de Pluton.

Les barycentres aident parfois les astronomes à trouver des planètes cachées encerclant d'autres étoiles, puisqu'ils peuvent calculer que le système contient une masse qu'ils ne peuvent pas voir.

"Les planètes sont bien sûr en orbite autour du Soleil", conclut James O'Donoghue. "Nous sommes juste tatillons."

Version originale : Morgan McFall-Johnsen/Business Insider

A lire aussi — La NASA révèle les premières images du pôle Nord de la lune Ganymède

Business Insider
Découvrir plus d'articles sur :