Des chercheurs ont réactivé les cellules de cerveaux de cochons décédés, et ça pourrait brouiller notre définition de la mort

Extrait de "Babe, le cochon devenu berger'. Universal Pictures

Des chercheurs de l'université de Yale, dans le Connecticut (Etats-Unis) ont affirmé avoir réalisé une première mondiale, en restaurant partiellement certaines fonctions cellulaires dans les cerveaux de porcs, environ dix heures après leur mort, rapporte une étude publiée dans Nature et citée par la MIT Technology Review. Une trentaine de cerveaux de porcs ont été plongés dans un système de perfusion appelé "BrainEx". Le liquide injecté dans les veines et les artères du cerveau était un substitut du sang à base d'hémoglobine — molécules sanguines transportant de l'oxygène — et de nutriments.

Au cours de cette expérience, les scientifiques ont remarqué : une réduction de la mort cellulaire, une réactivation de certaines fonctions cellulaires comme la consommation de sucre et la production de dioxyde de carbone, ainsi qu'une préservation de l'activité des synapses — qui permettent aux neurones de communiquer entre eux — lorsque les cerveaux ont été stimulés avec de l'électricité. "Dans des conditions appropriées, le cerveau isolé et intact de grands mammifères possède une capacité sous-estimée de restauration de la microcirculation et de l'activité moléculaire et cellulaire après un intervalle post-mortem prolongé", ont déclaré les auteurs.

Toutefois, "cliniquement parlant, ce n'est pas un cerveau vivant, mais c'est un cerveau actif sur le plan cellulaire", a souligné l'un des auteurs principaux de l'étude, Zvonimir Vrselja, dans un communiqué. En effet, l'équipe n'a pas détecté de "type d'activité électrique organisée qui serait associé à la perception ou à la conscience". S'il y avait eu des preuves de conscience, l'expérience aurait été arrêtée d'emblée, a indiqué un chercheur de l'étude lors de la conférence téléphonique avec la presse.

L'objectif de cette étude était surtout de savoir combien de temps les fonctions métaboliques et physiologiques du cerveau peuvent être maintenues en dehors du corps. Pr Dominic Wilkinson, professeur d'éthique médicale à l'université d'Oxford, au Royaume-Uni, qui n'a pas participé à cette étude, a déclaré à Sciences et Avenir que "ces recherches nous rappellent que la 'mort' est moins un événement, mais plutôt un processus qui se produit avec le temps. Les cellules de l'organisme humain peuvent rester en vie pendant un certain temps après le décès de la personne". Une personne est déclarée décédée quelques minutes après l'arrêt cardiaque, mais si la technologie BrainEx est développée pour être utilisée sur l'homme, la définition actuelle de la mort clinique pourrait être brouillée.

"Si des technologies similaires à BrainEx sont améliorées et développées pour une utilisation chez l'homme, les personnes déclarées en état de mort cérébrale... pourraient devenir des candidats à la réanimation cérébrale plutôt qu'au don d'organes", ont estimé Stuart Youngner et Insoo Hyun, bioéthiciens à la Case Western University, interrogés par la MIT Technology Review.

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