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Des chercheurs ont tiré sur des tardigrades, ces drôles de créatures réputées 'indestructibles'

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Des chercheurs ont tiré sur des tardigrades, ces drôles de créatures réputées 'indestructibles'
Un tardigrade vu au microscope. © Shutterstock

Les tardigrades ont la réputation d'être parmi les créatures les plus robustes du règne animal. Ces êtres microscopiques peuvent survivre dans le vide spatial, à l'intérieur d'un volcan et dans un lac de l'Antarctique situé à près d'un kilomètre sous terre. Elles ont même retrouvé un fonctionnement normal après avoir été congelées pendant trois décennies.

Mais selon une étude récente publiée dans la revue Astrobiology, même les tardigrades apparemment indestructibles ont leurs limites. Les chercheurs ont tiré sur des bidons remplis de tardigrades à l'aide d'un canon à grande vitesse à différentes vitesses pour voir si les créatures pouvaient survivre à la pression de chaque impact.

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Après avoir été expulsés à des vitesses inférieures à 900 mètres par seconde (plus de 3 200 km/h environ) — c'est-à-dire plus vite qu'une balle moyenne — les tardigrades ont pu être ranimés. Selon Alejandra Traspas, astrochimiste à l'université Queen Mary de Londres et coauteur de l'étude, ils n'ont pas survécu à une vitesse supérieure.

En étant projetées à plus de 3 200 km/h, les créatures ont subi une pression de 1,14 gigapascal au moment de l'impact, ce qui équivaut à la pression exercée par environ 40 000 personnes se tenant sur votre dos en même temps."Ils ont tout simplement explosé", a déclaré Alejandra Traspas à Science.

Résoudre un mystère lunaire

Image au microscope d'un tardigrade antarctique trouvé dans un échantillon de mousse congelée.  Tsujimoto et al. 2016 Cryobiology (photo de Megumu Tsujimoto (NIPR))

Les tardigrades sont également connus sous le nom d'ours d'eau ou de porcelets de mousse — des surnoms appropriés, si l'on considère que ces organismes de 0,05 pouce de long ressemblent à des pommes de terre à huit pattes avec des visages froissés et de minuscules pattes sous un microscope.

Ces créatures peuvent supporter des températures comprises entre moins 458 degrés Fahrenheit (moins 272 degrés Celsius) et 304 degrés Fahrenheit (151 degrés Celsius) et une pression jusqu'à six fois supérieure à celle de la partie la plus profonde des océans de la Terre. Elles sont capables de survivre aux radiations et aux températures mortelles parce que les ours d'eau, comme leur homonyme, peuvent entrer dans un état d'hibernation. Les tardigrades peuvent se passer d'eau et d'oxygène pendant de longues périodes dans un état d'animation suspendue appelé cryptobiose, dans lequel leur corps se dessèche et leur métabolisme s'arrête. Placez un tardigrade déshydraté et en hibernation dans de l'eau, et il retrouve toutes ses fonctions en quelques heures.

Ainsi, lorsqu'un vaisseau spatial israélien transportant une horde de tardigrades en hibernation s'est écrasé sur la Lune en avril 2019 à cause d'un problème informatique, les scientifiques ont pensé que les animaux auraient sûrement survécu.

Mais Alejandra Traspas n'en était pas si sûre. "J'étais très curieuse", a-t-elle déclaré à Science. "Je voulais savoir s'ils étaient vivants"

Les tardigrades ressemblent à des ours microscopiques.  American Museum of Natural History

Pour tester cette théorie, l'équipe d'Alejandra Traspas a congelé 20 tardigrades (pour les faire hiberner), les a chargés dans des balles creuses en nylon et les a tirés sur des sacs de sable à l'aide d'un canon à grande vitesse. Les chercheurs ont constaté que les animaux ne pouvaient pas survivre à un impact si la balle était tirée à plus de 3 200 km/h — il ne restait que des fragments de tardigrades — car la pression de 1,14 gigapascal exercée par l'impact était trop importante.

Bien que le vaisseau spatial ne se déplaçait qu'à environ 500 km/h lorsqu'il s'est écrasé sur la Lune il y a deux ans, la pression de l'impact lorsque l'atterrisseur a touché la surface lunaire était "bien supérieure" à ce seuil de 1,14 gigapascal, selon Alejandra Traspas. "Nous pouvons confirmer qu'ils n'ont pas survécu", a-t-elle déclaré à Science.

Représentation artistique d'une météorite tombant sur le sol.  Marko Aliaksandr/Shutterstock

Ces résultats jettent également un froid sur la théorie connue sous le nom de panspermie, qui suggère que des organismes microscopiques comme les tardigrades peuvent faire de l'"auto-stop" à travers le système solaire sur des fragments d'astéroïdes qui ont ricoché dans l'espace après que leurs roches mères ont frappé une lune, par exemple. Selon les partisans de la panspermie, ces fragments d'astéroïdes ou météorites — et les organismes qu'ils transportent — pourraient un jour donner naissance à la vie sur une autre planète.

Mais si les tardigrades ne peuvent pas survivre aux pressions d'une collision avec notre Lune, il est peu probable qu'ils puissent survivre à un impact de météorite avec une autre planète, ont écrit les auteurs de l'étude.

Version originale : Aylin Woodward/Insider

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