Des photos sous-marines dévoilent des créatures cachées sous l'Antarctique depuis des décennies

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Le navire de recherche Polarstern dans l'espace entre l'iceberg A74 et la plateforme glaciaire de Brunt, à gauche. © Alfred-Wegener-Institut (AWI)/Ralph Timmermann

Le mois dernier, un iceberg de la taille de Los Angeles s'est détaché de la plateforme glaciaire de Brunt, en Antarctique. Les chercheurs du Polarstern ont examiné la zone du plancher océanique qui avait été recouverte par l'iceberg. Ils ont trouvé des créatures qui étaient cachées depuis des décennies et ont capturé des vidéos et des images sous-marines.

La plupart des créatures repérées par les caméras étaient des animaux sessiles : des organismes comme les anémones qui se fixent aux rochers ou au fond de l'océan et ne bougent pas. Mais l'équipe a été surprise de constater que de nombreuses espèces nageaient autour de leurs demeures rocheuses, au lieu de rester immobiles. Les scientifiques ont recueilli des spécimens de certaines de ces créatures, ainsi que du limon. Il reste maintenant à comprendre comment cet écosystème sous-marin diversifié a pu survivre en l'absence de lumière solaire.

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Les chercheurs à bord du navire de recherche Polarstern se sont trouvés au bon endroit au bon moment le mois dernier. Ils naviguaient près du bord nord de l'Antarctique lorsqu'un iceberg géant s'est détaché du continent.

Les membres de l'équipage du Polarstern se préparent à déployer un système de caméra sous-marine.  Institut Alfred Wegener (AWI)/ E. Horvath

Le navire se trouvait à environ 4 800 kilomètres de la pointe la plus méridionale de l'Amérique du Sud, non loin de la plateforme de glace de Brunt, qui est truffée de fissures géantes et croissantes. Le 26 février, l'une de ces fissures a déchiré la plateforme et un iceberg de plus de 1 270 kilomètres carrés s'est détaché. C'est ce qu'on appelle un événement de vêlage.

L'iceberg, nommé A74, fait à peu près la taille de Los Angeles et plus de 20 fois celle de Manhattan. En s'éloignant de l'Antarctique, il a révélé une partie du plancher océanique qui n'avait pas vu la lumière du soleil depuis 50 ans.

Une vue de l'espace entre l'iceberg A74, à droite, et la plateforme de glace Brunt, où de la nouvelle glace a commencé à se former.  Alfred-Wegener-Institut (AWI)/Tim Kalvelage

L'équipage du Polarstern a attendu que les vents forts de la région se calment, puis il a pénétré dans l'espace entre l'A74 et la plateforme de glace le 13 mars. L'objectif des scientifiques était d'étudier la partie du fond de la mer de Weddell qui avait été recouverte d'une épaisseur de glace allant jusqu'à 300 mètres environ pendant des décennies.

L'équipage du Polarstern a déployé un appareil photo appelé OFOBS (Ocean Floor Observation and Bathymetry System).

Les membres de l'équipage du Polarstern se préparent à immerger le système d'observation et de bathymétrie du plancher océanique.  Institut Alfred Wegener (AWI)/ George Brenneis

Ils l'ont remorqué derrière le navire sur un long câble et ont immergé l'OFOBS jusqu'à 800 mètres environ sous la surface.

L'OFOBS a enregistré cinq heures d'images et pris des milliers de photos.

L'équipage a également déployé des bouées qui pouvaient mesurer la température et la teneur en sel de l'eau dans la brèche nouvellement créée. Les données des bouées pouvaient indiquer aux scientifiques à quelle vitesse cette partie de l'Antarctique se réchauffait.

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Une fois que l'OFOBS a atteint le fond de la mer, il a repéré différentes créatures vivant parmi les pierres qui avaient dégringolé dans l'eau depuis la plateforme de glace située au-dessus.

Une anémone de mer attachée à une pierre sous la glace de l'Antarctique.  Alfred-Wegener-Institut (AWI)/OFOBS-Team PS124

La plupart des créatures repérées par les caméras étaient des animaux sessiles : des organismes comme les anémones qui se fixent aux rochers ou au fond de l'océan et ne bougent pas.

La plupart des espèces étaient des filtreurs, comme les éponges de mer.

Une éponge de mer de près de 30 centimètres de large est fixée à une petite pierre du plancher océanique.  Alfred-Wegener-Institut (AWI)/OFOBS-Team PS124

Ces créatures immobiles se nourrissent d'algues microscopiques et d'autres minuscules particules organiques présentes dans l'eau qui flottent près de leurs demeures rocheuses.

Selon Autun Purser, membre de l'équipe OFOBS, la présence de ces filtreurs n'était pas une surprise. Mais certaines découvertes ont interloqué son équipe.

Une pierre de 45 centimètres de large environ fortement peuplée d'animaux filtreurs, dont de grandes éponges.  Institut Alfred Wegener (AWI)/OFOBS-PS124

"Je m'attendais à ce qu'il y ait moins d'animaux filtreurs de grande taille (principalement des éponges)", a déclaré Autun Purser, chercheur en océanographie à l'Institut Alfred Wegener en Allemagne, à Insider par courrier électronique depuis le Polarstern.

Cette attente était basée, en partie, sur les résultats d'un groupe de chercheurs britanniques qui ont également foré à plus de 800 mètres sous la plateforme de glace le mois dernier, à environ 260 kilomètres de la zone explorée par l'équipe d'Autun Purser. Cette équipe a trouvé des éponges vivant sur des pierres sous la glace.

L'équipe d'Autun Purser a été surprise de voir que de nombreuses créatures nageaient autour, au lieu de rester immobiles, déclare-t-il.

Un ver marin laisse une traînée d'excréments en spirale sur le plancher océanique.  Alfred-Wegener-Institut (AWI)/OFOBS-Team PS124

"Je ne m'attendais pas à voir des pieuvres et des poissons, ou de nombreux animaux mobiles, et ils étaient bien là", a-t-il déclaré.

L'OFOBS a repéré des concombres de mer, des ophiures, des mollusques, des vers et au moins cinq espèces de poissons et des céphalopodes comme les pieuvres.

Une pierre abritant une étoile de mer fragile, ou ophiuroïde. Les traits blancs enroulés sont les bras de l'étoile de mer, levés pour l'aider à capturer ses proies et sa nourriture. Alfred-Wegener-Institut (AWI)/OFOBS-Team PS124

À l'aide d'un dispositif de préhension à bord de l'OFOBS, les scientifiques ont recueilli des spécimens de certaines de ces créatures, ainsi que du limon provenant des fonds marins.

L'OFOBS a également aperçu un type de concombre de mer appelé cochon de mer.

Les cochons de mer, ou holothuries, se nourrissent de matière organique au fond de l'océan.  Institut Alfred Wegener/OFOBS-PS124

Ces créatures translucides remplies d'eau ont des pattes en forme de tube — parfois sur la tête — qui les aident à se déplacer dans les parties les plus profondes et les plus sombres de tous les océans de la planète.

Il est un peu mystérieux de savoir comment cet écosystème sous-marin diversifié a pu survivre en l'absence de lumière solaire. La plupart des aliments organiques et des algues vivent dans les parties de l'océan où ils ont accès à la lumière dont ils ont besoin pour survivre.

Une anémone entourée par les traces d'excréments d'un ver marin disparu depuis longtemps.  Alfred-Wegener-Institut (AWI)/OFOBS-Team PS124

En collectant davantage d'échantillons du plancher océanique et en visitant à nouveau cette zone de la mer de Weddell à l'avenir, les chercheurs du Polarstern espèrent répondre à cette question.

Selon Autun Purser, les observations de l'équipe montrent que les écosystèmes marins peuvent être très diversifiés et abondants, même si la quantité de nourriture disponible est modérée.

Une vue de la mer de Weddell entre la plateforme glaciaire de Brunt et l'iceberg A74 qui s'est détaché de la plate-forme en février.  Institut Alfred Wegener (AWI)/ Ralph Timmermann

"Il est possible que tout se passe sur une période plus longue, que les animaux se développent plus lentement, etc.", a-t-il ajouté. "Mais pour déterminer si c'est le cas, des observations répétées de la communauté sous la glace seraient nécessaires."

L'équipe espère un jour utiliser des robots sous-marins autonomes pour étudier les parties de l'océan qui étaient auparavant piégées sous la glace, a déclaré Autun Purser.

Ce n'est pas la première fois que l'Antarctique perd un iceberg géant, et ce ne sera pas la dernière

Une fissure dans la plate-forme de glace Brunt qui a donné naissance à l'A74 le 12 janvier.  Andy Van Kints/British Antarctic Survey

"Il est tout à fait naturel que des sections se détachent des plateformes de glace. Au fur et à mesure que la glace s'écoule de la terre, la plateforme de glace grandit et finit par atteindre une taille instable", déclare Adrian Luckman, glaciologue à l'université de Swansea au Pays de Galles, à Insider. "Certains vêlages sont petits et passent inaperçus, mais tous les quelques années, un grand vêlage comme celui-ci se produit".

Les chercheurs à bord du Polarstern ont déclaré que des icebergs de la taille de l'A74 se détachaient tous les dix ans environ.

L'iceberg A74, à gauche, dans la mer de Weddell, en Antarctique, alors qu'il se détache de la plateforme glaciaire de Brunt.  Données TSX © DLR 2021/ Avec l'aimable autorisation de l'Alfred-Wegener-Institut (AWI).

En 2017, un iceberg de la taille de l'État américain du Delaware s'est détaché de la plateforme glaciaire Larsen C du continent. Adrian Luckman pense qu'un autre iceberg se détachera de la plateforme glaciaire de Brunt dans les semaines ou les mois à venir.

Version originale : Aylin Woodward/Insider

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