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Des scientifiques découvrent Bob l'éponge 'en chair et en os' dans les profondeurs de l'Atlantique

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Des scientifiques découvrent Bob l'éponge 'en chair et en os' dans les profondeurs de l'Atlantique
Une éponge et une étoile de mer sur le mont sous-marin Retriever, à un kilomètre de profondeur dans l'océan Atlantique, le 27 juillet 2021. © Courtesy of Christopher Mah/NOAA
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Si Bob l'éponge peut porter des vêtements, les éponges de mer réelles ne portent évidemment pas de pantalon. Les étoiles de mer comme Patrick, le complice de Bob l'éponge, ne portent pas non plus de maillot de bain.

Néanmoins, le spécialiste des sciences marines Christopher Mah a rapidement remarqué la ressemblance entre les personnages du dessin animé de Nickelodeon et une véritable éponge jaune et une étoile de mer rose trouvées au plus profond de l'Atlantique. Un véhicule sous-marin télécommandé a repéré le duo coloré mardi sur le flanc d'une montagne sous-marine appelée Retriever, située à 320 km à l'est de New York.

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"J'évite normalement de faire ce type d'analogies... mais WOW. De vrais Bob l'éponge et Patrick !", a tweeté Christopher Mah, un chercheur affilié à la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA).

Dans le cadre de sa toute nouvelle expédition en eaux profondes, le navire Okeanos Explorer de la NOAA envoie des véhicules télécommandés comme celui qui a trouvé l'éponge et l'étoile à plus d'un kilomètre sous la surface de l'Atlantique. Les ROV, comme on les appelle, explorent les habitats sous-marins, diffusent en direct leurs voyages et capturent des images des habitants des profondeurs.

"J'ai pensé qu'il serait drôle de faire la comparaison, qui pour une fois était en fait un peu comparable aux images/couleurs iconiques des personnages de dessins animés", a déclaré Christopher Mah à Insider par courriel. "En tant que biologiste spécialisée dans les étoiles de mer, la plupart des représentations de Patrick et de Bob l'éponge sont incorrectes".

Comparaison de Bob l'éponge et de Patrick avec leurs homologues de la vie réelle

Il existe plus de 8 500 espèces d'éponges, et ces créatures vivent dans l'océan depuis 600 millions d'années. Leurs formes et leurs textures varient selon qu'elles vivent sur du sable mou ou sur des surfaces dures et rocheuses. Très peu d'entre elles ressemblent à la forme carrée de Bob l'éponge.

Bob l'éponge et Patrick Star. Paramount Pictures

Mais l'éponge ressemblant à Bob l'éponge sur l'image, indique Christopher Mah, appartient au genre Hertwigia. Il a été surpris par sa couleur jaune vif, inhabituelle en haute mer. En effet, à ces profondeurs, la plupart des organismes sont orange ou blancs, ce qui leur permet de se camoufler dans un environnement peu éclairé.

L'étoile de mer voisine, connue sous le nom de Chondraster, possède cinq bras couverts de minuscules ventouses. Celles-ci lui permettent de se faufiler sur le fond de l'océan et de se fixer aux rochers et autres organismes. Les étoiles de Chondraster peuvent être rose foncé, rose clair ou blanc. La couleur de cette étoile "était un rose vif qui évoquait fortement Patrick", a précisé Christopher Mah.

Une étoile de mer Chondraster, en 2014. NOAA

Les étoiles de mer sont carnivores. Lorsqu'elles s'accrochent à une palourde, une huître ou un escargot, l'animal sort son estomac par la bouche et utilise des enzymes pour décomposer et digérer sa proie. Les éponges de mer constituent en fait un menu de prédilection pour les étoiles Chondraster, a déclaré Christopher Mah. Ainsi, la créature ressemblant à Patrick qui s'approche de l'éponge avait probablement en tête de se nourrir et non de se lier d'amitié.

L'image ci-dessous, prise la semaine dernière dans le cadre de la même expédition de la NOAA, montre une étoile de mer blanche, probablement une Chondraster, s'attaquant à une éponge.

Une étoile de mer, probablement un Chondraster, mangeant une éponge de mer sur le mont sous-marin Macgregor dans l'océan Atlantique.  Avec l'aimable autorisation de Christopher Mah/NOAA

L'habitat de ces créatures en eaux profondes est glacial : la lumière du soleil n'y pénètre pas. Elles vivent "dans les véritables abysses de l'océan", a déclaré Christopher Mah, "bien en dessous de la profondeur à laquelle nous pensons, où vivent Bob l'éponge et Patrick dans les dessins animés".

Partager des images des profondeurs

Des éponges de mer et du corail dans l'océan Pacifique près des îles Hawaï en 2015. NOAA

Christopher Mah, qui travaille au Smithsonian Museum, espère utiliser les images des ROV d'Okeanos pour identifier de nouvelles espèces d'étoiles.

Depuis 2010, le programme a aidé les chercheurs à explorer les profondeurs sous les îles Hawaï, les territoires américains des îles du Pacifique, le golfe du Mexique et "toute la côte Est", a expliqué Christopher Mah. Les ROV de la NOAA peuvent traverser des canyons profonds, des monts sous-marins et d'autres habitats.

"Nous avons exploré des profondeurs allant jusqu'à 4 600 mètres et avons vu une grande variété de vie océanique jamais vue auparavant, y compris d'énormes coraux des profondeurs, de nombreux poissons des profondeurs, des étoiles de mer, des éponges, dont beaucoup sont des espèces non décrites et donc nouvelles pour la science", a exposé Christopher Mah. Il a ajouté : "Certaines de ces espèces sont très étranges et, dans certains cas, bizarres".

Version originale : Aylin Woodward/Insider

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