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Du méthane s'échappe des fonds marins de l'Antarctique, ce qui est inquiétant pour le climat

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Du méthane s'échappe des fonds marins de l'Antarctique, ce qui est inquiétant pour le climat
Un pingouin marchant sur la glace en Antarctique. © Associated Press

Des scientifiques ont découvert la première fuite active de méthane venant des fonds marins en Antarctique. Il s'agit d'un processus susceptible d'accélérer le réchauffement de la planète. Cette découverte a été publiée, mardi 21 juillet, dans les Actes de la revue scientifique Royal Society B, qui fait l'objet d'un examen par les pairs. Le méthane est un puissant gaz à effet de serre qui accélère le changement climatique et le réchauffement de la planète bien plus que le dioxyde de carbone. Le risque qu'il s'échappe de sous la glace inquiète depuis longtemps les scientifiques, qui affirment que certains micro-organismes peuvent contribuer à le consommer avant qu'il ne soit libéré dans l'atmosphère. Mais ces nouvelles découvertes semblent anéantir les espoirs d'efficacité de ce processus en Antarctique.

Le rapport indique que la fuite de méthane a été découverte pour la première fois en 2011 et qu'il a fallu cinq ans pour que les micro-organismes qui aident à filtrer le gaz se développent sur le site. Les chercheurs ont découvert que le méthane continue de s'échapper malgré leur présence. Le Dr Andrew Thurber, océanographe à l'université d'État de l'Oregon, qui a dirigé les recherches, a déclaré à The Guardian : "Ce n'est pas une bonne nouvelle. Il a fallu plus de cinq ans pour que les microbes commencent à apparaître et même à ce moment-là, du méthane s'échappait encore rapidement des fonds marins". L'océanographe a déclaré que les premiers microbes à se développer dans la région étaient d'une souche inattendue, et qu'"il peut se passer cinq à dix ans avant qu'une communauté s'adapte complètement et commence à consommer du méthane".

Le méthane pose un risque climatique énorme

Vue aérienne d'une plate-forme de glace dans l'ouest de l'Antarctique d'où se détachent des icebergs.  Goddard de la NASA

De grandes quantités de méthane sont stockées sous la banquise. Les chercheurs ont noté que "l'Antarctique contiendrait jusqu'à un quart du méthane marin de la Terre". Les scientifiques ont longtemps mis en garde contre l'impact sur la planète d'une fuite de méthane, causée par la fonte des glaces à mesure que les températures mondiales augmentent. La NASA a averti en 2018 que la fonte des glaces dans l'Arctique pourrait libérer des gaz comme le méthane, contribuant à un réchauffement encore plus rapide de la planète, ce qui n'a pas été pris en compte dans les projections climatiques.

La libération de méthane par la glace est également considérée comme l'un des points de basculement du changement climatique, où les effets de l'augmentation des températures ne peuvent être stoppés ou inversés. Mais, jusqu'à présent, aucune fuite active de méthane n'avait été enregistrée en Antarctique.

Les chercheurs ont noté que, dans ce cas, le gaz ne semblait pas avoir été libéré en raison du réchauffement de la planète. La mer de Ross, où la fuite a eu lieu, ne s'est pas réchauffée de manière significative. "La source ultime de ce méthane reste inconnue", ont-ils déclaré.

Une lueur d'espoir

Glace de mer dans l'océan entourant la mer de Ross en 2017.  Associated Press

Le rapport a toutefois indiqué que les conclusions permettraient d'approfondir leur compréhension de la manière dont le méthane se consomme et se libère en Antarctique, dont on savait très peu de choses auparavant. Le fait qu'aucune fuite n'ait été identifiée auparavant "entrave notre compréhension des processus qui régissent la libération du méthane de l'Antarctique", ont déclaré les chercheurs.

Ils ont ajouté qu'une meilleure compréhension du fonctionnement des micro-organismes leur permettra de mieux appréhender la libération de méthane dans les océans suite à l'augmentation des températures. L'étude, ont-ils dit, montre que la façon dont les micro-organismes changent et se développent "peut avoir un impact non réalisé sur l'émission de gaz à effet de serre des réservoirs de méthane marins". "Nos résultats suggèrent que la précision des futurs modèles climatiques mondiaux pourrait être améliorée en considérant le temps qu'il faudra aux communautés microbiennes pour réagir à un nouvel apport de méthane".

Cependant, il faudra peut-être attendre longtemps avant que des recherches supplémentaires puissent être menées. Selon The Guardian, leurs futurs voyages vers le site de l'Antarctique ont été perturbés en raison de la pandémie de coronavirus.

Version originale : Sinéad Baker / Business Insider US. Traduit de l'anglais par Mégan Bourdon.

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