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Harvard va rechercher des preuves physiques de l'existence d'extraterrestres près de la Terre

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Harvard va rechercher des preuves physiques de l'existence d'extraterrestres près de la Terre
L'objet interstellaire 'Oumuamua, selon un artiste. © ESO/M. Kornmesser
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Lorsque le premier objet interstellaire jamais observé, 'Oumuamua, a frôlé la Terre en 2017, il semblait accélérer. Ce n'est pas ce que font la plupart des roches spatiales, ce qui explique en partie pourquoi Avi Loeb, astrophysicien à Harvard, affirme que 'Oumuamua était un vaisseau spatial extraterrestre. Bien que la plupart des chercheurs s'accordent à dire que l'objet était un caillou spatial — une comète ou un morceau d'une petite planète — Avi Loeb pense qu'il existe d'innombrables autres objets comme 'Oumuamua qui passent à toute vitesse à côté de notre planète, et que certains d'entre eux pourraient provenir d'extraterrestres.

Il a donc lancé un programme pour les trouver. Lundi 26 juillet, Avi Loeb a annoncé une initiative appelée "Projet Galilée" — du nom de l'astronome italien — qui recherchera des preuves physiques de technologies et de civilisations extraterrestres. "C'est une expédition de pêche, allons-y et attrapons tous les poissons que nous trouvons", a déclaré Avi Loeb lors d'une conférence de presse. "Et cela inclut les objets proches de la Terre, qui planent dans notre atmosphère, ou les objets venus de l'extérieur du système solaire qui ont l'air bizarre."

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Le projet de 1,75 million de dollars (1,49 million d'euros environ), soutenu par au moins quatre philanthropes, vise à utiliser un réseau de télescopes terrestres pour rechercher des objets interstellaires qui pourraient être de nature extraterrestre. Le groupe fera également la chasse aux vaisseaux extraterrestres potentiels dans l'orbite de la Terre, ainsi qu'aux engins volants non identifiés dans notre atmosphère.

Trouver des objets interstellaires avant qu'ils ne dépassent la Terre

Une illustration de 'Oumuamua traversant le système solaire en 2017. NASA/ESA/STScI

Lorsque les astronomes ont pris conscience de l'existence de 'Oumuamua, celui-ci s'était déjà envolé à 196 000 mph, soit plus de 315 431 km/h. Plusieurs télescopes au sol et un dans l'espace ont effectué des observations limitées, mais les astronomes n'avaient que quelques semaines pour étudier l'étrange objet de la taille d'un gratte-ciel avant qu'il ne s'éloigne trop.

Cela a laissé de nombreuses questions sur ce qu'était l'objet et sur sa provenance. Dans un livre que Avi Loeb a publié en janvier, "Extraterrestrial : The First Sign of Intelligent Life Beyond Earth" (Extraterrestre : le premier signe de vie intelligente au-delà de la Terre), il décrit 'Oumuamua comme une pièce défectueuse de la technologie extraterrestre.

"L'objet présente des anomalies qui méritent une certaine attention — des choses qui ne s'alignent pas de la manière dont nous nous attendions", a déclaré Avi Loeb à Insider avant la publication du livre, ajoutant que "lorsque quelque chose ne s'aligne pas, il faut le dire".

Deux ans après la découverte de 'Oumuamua, les astronomes ont repéré un deuxième objet interstellaire : une comète appelée 2I/Borisov. Avec le projet Galileo, Avi Loeb et une équipe de 14 autres chercheurs espèrent repérer les futurs objets interstellaires dès qu'ils s'approcheront de la Terre. Pour ce faire, ils prévoient d'utiliser le télescope Pan-STARRS à Hawaï et un télescope de 8 mètres de large actuellement en construction à l'Observatoire Vera C. Rubin au Chili.

Une détection précoce pourrait permettre aux scientifiques d'envoyer des sondes vers ces objets, selon Frank Laukien, chercheur invité à Harvard et cofondateur du projet Galileo. "Nous devrions, la prochaine fois, disposer de bien meilleures données bien plus tôt, et peut-être atterrir sur eux ou nous en approcher très, très près", a-t-il déclaré lors de la conférence de presse.

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À la recherche de signes d'une technologie extraterrestre

Construction du télescope Large Synoptic Survey à l'observatoire Vera Rubin à Cerro Pachón, au Chili, en septembre 2019. Wil O'Mullane/Wikimedia Commons

Avi Loeb décrit le nouveau projet comme complémentaire de l'Institut SETI, qui recherche la vie extraterrestre à l'aide de radiotélescopes. Mais le projet Galileo, a-t-il précisé, cherchera des preuves physiques de civilisations extraterrestres, plutôt que des signaux radio. Il s'agit notamment de satellites extraterrestres potentiels qui pourraient être en orbite autour de la Terre ou de fragments de vaisseaux extraterrestres. L'une des hypothèses de Loeb est que 'Oumuamua est un morceau de voile ou d'antenne qui s'est détaché d'un vaisseau plus grand.

Loeb prévoit également d'examiner les phénomènes aérospatiaux non identifiés (PAN), dans l'atmosphère terrestre. Le mois dernier, les services de renseignement américains ont publié un rapport décrivant 144 incidents survenus depuis 2004 au cours desquels le personnel militaire a rencontré des PAN. L'un de ces incidents s'est avéré être le dégonflement d'un ballon, mais les autres restent inexpliqués, conclut le rapport.

Une image extraite d'une séquence de la Marine sur des phénomènes aériens non identifiés. Pentagone.

"Il s'agit d'un aveu inhabituel de la part du gouvernement, qui affirme qu'il y a des objets dans notre ciel que nous ne comprenons pas entièrement", a déclaré Avi Loeb. Selon le site web du projet Galileo, ces PAN pourraient être des artefacts d'une civilisation extraterrestre éteinte ou des équipements extraterrestres actifs. Le groupe espère donc obtenir des images des futurs PAN à plus haute résolution en créant un réseau de télescopes de 1 mètre dans le monde entier.

Ces télescopes, qui coûtent environ 500 000 dollars (424 000 euros environ) chacun, peuvent repérer des détails d'un millimètre seulement sur des objets de la taille d'une personne à un kilomètre de distance. Cela pourrait nous aider à distinguer une étiquette indiquant "objet fabriqué dans le pays X" d'une étiquette indiquant "fabriqué par l'exoplanète Y"", a déclaré Avi Loeb.

Le physicien Avi Loeb sur scène à New York, en 2016.  Lucas Jackson/Reuters

Il a ajouté que l'équipe de Galileo prévoit de rendre ses données publiques afin d'encourager d'autres scientifiques à s'engager également dans cette recherche. "Trouver d'autres exoplanètes dans les rues du cosmos nous aidera à mûrir, à nous rendre compte que nous ne sommes pas les plus malins et qu'il existe peut-être là-bas une vie intelligente qui nous dépasse", estime Avi Loeb.

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