La NASA a découvert une planète avec trois soleils, encore mieux que dans Star Wars

L'exoplanète LTT 1445 A b évolue dans un système à trois étoiles qui n'est pas sans rappeler celui de Proxima b, également avec trois étoiles dans le ciel, comme le montre cette vue d'artiste. ESO/M. Kornmesser

Une équipe de chercheurs de l'Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics (Etats-Unis) a récemment découvert une nouvelle exoplanète, qui n'a rien à envier à la planète désertique Tatooine de la saga Star Wars, connue pour être éclairée par deux étoiles, rapporte un communiqué de l'agence spatiale américaine. Grâce à TESS, le télescope spatial de la NASA qui scrute le ciel à la recherche de nouveaux mondes, les chercheurs ont repéré une planète surchauffée baptisée "LTT 1445 A b", qui a la particularité d'avoir une étoile mère et deux autres en orbite autour de la première. 

Située à environ 22 années-lumière de la Terre, elle est environ 1,4 fois plus grande que notre planète bleue. "Alors que la planète elle-même reste sur une orbite probablement stable autour de son étoile, cette étoile a en orbite autour d'elle deux étoiles sœurs qui sont enfermées en orbite proche l'une de l'autre", a expliqué la NASA dans son communiqué. Ce n'est pas la première fois que les astronomes découvrent un système à trois étoiles avec au moins une planète. Alpha du Centaure, le système stellaire et planétaire le plus proche de notre Système solaire situé à 4,37 années-lumière du Soleil, est un ensemble à trois étoiles.

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"Si vous vous tenez sur la surface de cette planète, il y a trois soleils dans le ciel, mais deux d'entre eux sont assez éloignés et de petite taille", a déclaré à The New Scientist à propos de LTT 1445 A b. Jennifer Winters, co-auteure de l'étude. Et d'ajouter : "ils sont comme deux yeux rouges et sinistres dans le ciel".

Voici les autres détails concernant la nouvelle exoplanète découverte : 

  • d'après les données de TESS, les scientifiques pensent qu'il s'agit d'une planète rocheuse, 
  • il lui faut cinq jours pour faire le tour de son étoile, soit une "année" sur ce monde situé à 22 années-lumière de la Terre, 
  • ainsi, il y fait très très chaud : environ 160°C, soit la température d'un four préchauffé, 
  • les trois étoiles du système LTT 1445 sont "des naines rouges, où il fait plus frais et qui brûlent beaucoup plus longtemps que les grandes étoiles jaunes comme notre Soleil". 

Cette exoplanète a été découverte par la méthode du "transit", selon laquelle les télescopes comme TESS observent les petits creux dans la luminosité d'une étoile qui pourraient être causés par une planète passant devant elle. Le télescope Kepler a été le pionnier de cette technique, qui a été ensuite perfectionnée par le télescope TESS.

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