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La NASA travaille sur un projet de télescope spatial 'chasseur d'astéroïdes'

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La NASA travaille sur un projet de télescope spatial 'chasseur d'astéroïdes'
Vue d'artiste du concept de "chasseur d'astéroïdes". © NASA/JPL-Caltech
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Un astéroïde suffisamment gros pour détruire une ville pourrait se diriger vers la Terre en ce moment même, et il est fort possible que personne ne le remarque avant qu'il ne soit trop tard. Pour autant que nous le sachions, ce n'est pas le cas : les chances qu'un gros rocher spatial frappe la planète sont faibles. Néanmoins, les chercheurs s'accordent à dire que cela finira par arriver, c'est pourquoi des experts du monde entier se sont entraînés à cette éventualité le mois dernier.

Les résultats n'ont pas été encourageants. Lors de la Conférence sur la défense planétaire, un groupe de 200 participants issus d'une vingtaine de pays ont étudié un scénario hypothétique dans lequel un astéroïde devait s'écraser sur la Terre dans six mois. Ils ont déterminé qu'aucune technologie existante ne pourrait arrêter le rocher spatial, car le délai était trop court pour lancer une mission capable de détruire ou de dévier un astéroïde.

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Pour réussir à protéger la planète d'une telle menace, les experts estiment qu'ils auraient besoin d'un préavis de cinq à dix ans. "Ce que vous voulez faire, c'est les trouver tôt, le plus tôt possible, c'est-à-dire des années, voire des décennies, avant qu'ils ne constituent une menace", a déclaré à Insider Paul Chodas, directeur du Centre d'études des objets géocroiseurs de la NASA. "Les dinosaures n'avaient pas de programme spatial, et regardez ce qui leur est arrivé. Nous avons un programme spatial. Et avec suffisamment de temps, nous pouvons faire quelque chose contre cette menace. C'est l'une des rares menaces naturelles pour lesquelles nous disposons en fait de la technologie pour essentiellement l'atténuer."

Cataloguer les astéroïdes pour anticiper les éventuels impacts

La NASA a l'intention de cataloguer les astéroïdes proches au fil du temps et de tracer leur trajectoire dans le système solaire, afin qu'un jour — si nécessaire — l'Humanité puisse avoir une chance de détruire ou de dévier les roches spatiales qui se dirigent vers la Terre. Mais pour ce faire, l'agence a besoin d'un télescope spatial qui n'existe pas encore. Baptisée NEO Surveyor Mission (NEO signifie "near-Earth object", objet géocroiseur), la mission devrait être lancée en orbite terrestre en 2026.

Du moins, c'est le calendrier provisoire. Pendant des années, les travaux sur ce type de télescope infrarouge ont été pris dans "l'enfer des missions de la NASA", selon l'astronome Richard Binzel du MIT. Aucune proposition n'ayant dépassé le stade du développement initial, les ingénieurs et les scientifiques n'ont pas encore commencé à construire un tel télescope pour le vol, et encore moins à préparer son lancement. "Chaque jour pendant lequel nous attendons est un jour de moins où nous disposons des informations nécessaires pour réagir", a déclaré à Insider Richard Binzel, qui étudie les astéroïdes potentiellement dangereux. "Ce que cela signifie, c'est que pour l'instant, nous comptons sur la chance pour nous préserver des impacts d'astéroïdes majeurs. Mais la chance n'est pas un plan".

Cependant, la NASA a procédé à un examen critique du NEO Surveyor le mois dernier, ce qui devrait déterminer si la mission obtiendra finalement un financement pour aller de l'avant. Amy Mainzer, qui dirige le projet, a déclaré à Insider que cela "semblait bien se passer", mais la NASA n'a pas encore annoncé sa décision.

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La NASA doit trouver des astéroïdes suffisamment gros pour écraser une ville

Vue d'artiste d'un astéroïde passant près de la Terre. Peter Carril/ESA

En août, un astéroïde de la taille d'une voiture est passé plus près de la Terre qu'aucune autre roche spatiale connue ne l'avait jamais fait sans s'écraser. Il a manqué notre planète d'environ 2 945 kilomètres. Les astronomes n'ont appris l'existence de cette roche spatiale que six heures après son passage.

En raison de sa petite taille, cet astéroïde n'aurait probablement pas présenté de danger s'il était tombé — il se serait désintégré dans l'atmosphère. Mais sa visite surprise a mis en évidence un angle mort majeur : personne ne l'a vu venir car il s'approchait en direction du Soleil. Les télescopes au sol ne peuvent observer le ciel que la nuit, ce qui signifie qu'ils manquent presque tout ce qui nous arrive du Soleil.

En effectuant un repérage depuis une position dans l'espace, le NEO Surveyor serait en mesure de regarder en direction du Soleil. Et comme il utiliserait la lumière infrarouge, il pourrait également repérer les astéroïdes qui sont trop sombres pour les télescopes terrestres. Mais la mission n'est pas garantie. Des plans pour ce type de télescope spatial sont en cours d'élaboration depuis 2005, lorsque le Congrès a demandé à la NASA de trouver et de suivre 90% de tous les objets géocroiseurs d'une taille égale ou supérieure à 140 mètres. C'est assez gros pour raser une ville comme New York. L'échéance initiale était fixée à 2020. Selon Paul Chodas, la NASA n'a repéré qu'environ 40% de ces objets jusqu'à présent.

Nous sommes coincés au même endroit depuis au moins cinq ans

Vue d'artiste d'une ceinture d'astéroïdes. NASA-JPL/Caltech

La NASA a refusé à trois reprises une mission similaire de télescope spatial de suivi des astéroïdes, appelée NEOCam. Amy Mainzer a soumis l'idée pour la première fois en 2006, mais la NASA a refusé d'en faire une mission officielle. L'agence a de nouveau refusé lorsqu'elle a soumis une autre proposition en 2010. La NASA a toutefois alloué des fonds pour développer la technologie des détecteurs électroniques du télescope.

Puis vint un rappel de l'espace. En 2013, un astéroïde de la taille d'une maison s'est écrasé dans le ciel de Tcheliabinsk, en Russie, et a explosé. L'explosion a envoyé une onde de choc qui a brisé des fenêtres, endommagé des bâtiments et blessé plus de 1 400 personnes. Personne sur Terre ne l'a vu venir. Le même jour, un astéroïde plus gros s'est approché à moins de 27 400 kilomètres de la planète. Jim Bridenstine, qui a été l'administrateur de la NASA de l'administration Trump, a déclaré en 2019 que la modélisation de l'agence suggère qu'un événement comme le météore de Tcheliabinsk se produit environ tous les 60 ans.

Un astéroïde de la taille d'une maison est entré dans l'atmosphère au-dessus de Chelyabinsk, en Russie, en 2013.  AP

Amy Mainzer a proposé la mission NEOCam une fois de plus en 2015, sans grand résultat, bien que la NASA ait accordé au télescope une année supplémentaire de financement pour poursuivre son développement. NEOCam n'est jamais devenu une mission officielle de la NASA. Puis, quelques années plus tard, un autre quasi-raté : une roche spatiale de 130 mètres de large, "tueuse de ville", est passée à moins de 72 400 kilomètres de la Terre en 2019. La NASA n'avait pratiquement rien prévu.

Deux mois plus tard, l'agence a annoncé qu'elle prenait officiellement en charge une nouvelle mission appelée NEO Surveyor — qui ressemblait beaucoup à NEOCam, juste avec un nom différent et quelques membres d'équipe différents. "Bien que NEO Surveyor soit basé sur le concept précédent de NEOCam, il est plus étroitement axé sur les exigences de la défense planétaire", a déclaré un porte-parole de la NASA à Insider dans un communiqué. Richard Binzel a qualifié cette décision de "grand pas en avant", bien que le projet n'ait pas encore dépassé le stade du développement initial. NEO Surveyor est toujours dans ce que la NASA appelle la "phase A", une étape axée sur la conception et le développement technologique.

Selon Amy Mainzer, l'équipe a conçu des puces pour caméra infrarouge et planifié le chargement du télescope sur une fusée. "Nous avons vraiment essayé de nous concentrer sur le travail technique et de faire en sorte que nous puissions faire le meilleur travail possible, de sorte que lorsque nous entrerons dans la phase B, nous pourrons nous mettre au travail", a-t-elle déclaré.

Richard Binzel a expliqué qu'une grande partie du blocage est liée au budget de la NASA. "Le point de friction se situe au niveau des crédits du Congrès", a-t-il déclaré. "La NASA a déclaré publiquement et à plusieurs reprises qu'elle était prête à le faire. Mais il n'y a jamais eu de crédits dans le budget."

Pour faire avancer NEO Surveyor, a ajouté Richard Binzel, le programme de défense planétaire de la NASA aurait besoin d'environ 225 millions de dollars par an (185,5 millions d'euros). L'année dernière, il a reçu 150 millions de dollars (environ 123 millions d'euros). "J'ai l'impression que les impacts d'astéroïdes sont si improbables au cours d'un mandat de deux ans du Congrès qu'on ne leur accorde pas beaucoup d'attention", a-t-il déclaré.

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C'est la NASA qui décidera de faire avancer ou non NEO Surveyor

Vue d'artiste d'une ceinture d'astéroïdes dans l'espace. NASA-JPL/Caltech

Si la NASA décide que la mission NEO Surveyor est prête pour la phase B, l'équipe pourrait alors commencer à construire des prototypes et à développer du matériel et des logiciels. "Le projet NEO Surveyor sera informé du résultat dans les semaines à venir", a déclaré le porte-parole de la NASA.

La demande de budget de la NASA pour 2022 alloue 197 millions de dollars (environ 161 millions d'euros) à la défense planétaire, dont 143 millions (117 millions d'euros) pour NEO Surveyor, mais le Congrès doit encore l'approuver. Il s'agirait d'une augmentation significative du financement par rapport aux 28 millions de dollars (23 millions d'euros) que la mission a reçus en 2021. L'administrateur associé de la NASA, Thomas Zurbuchen, a estimé en 2019 que le télescope pourrait coûter environ 500 à 600 millions de dollars au total (410 à 492 millions d'euros)."Le budget de la défense planétaire est en mesure de faire passer NEO Surveyor en phase B", a déclaré la NASA.

Amy Mainzer a précisé que si le projet passe effectivement à la phase suivante, l'équipe serait en bonne voie pour un lancement en 2026. Dans le cas contraire, la mission pourrait être encore retardée. Le lancement de NEO Surveyor était initialement prévu pour 2025, mais cette date a déjà été repoussée. "Je pense que cette mission est la bonne chose à faire", a déclaré Amy Mainzer. "Ce n'est pas un problème qui devrait tenir les gens éveillés la nuit, mais c'est quelque chose que nous aimerions rayer de notre liste."

Version originale : Morgan McFall-Johnsen, Aylin Woodward/Insider

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