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La NASA va bien lancer un télescope spatial capable de suivre les astéroïdes 'dangereux'

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La NASA va bien lancer un télescope spatial capable de suivre les astéroïdes 'dangereux'
Vue d'artiste de NEOCam. © NASA/JPL-Caltech

La NASA va enfin mettre en place un télescope spatial qui pourrait repérer les astéroïdes se rapprochant dangereusement de la Terre. La mission Near-Earth Object Surveyor — NEO Surveyor, en abrégé — a passé un cap clé et la NASA a annoncé vendredi 11 juin qu'elle passait à l'étape suivante du développement. Les ingénieurs peuvent désormais commencer à construire de nouvelles pièces pour le télescope, ce qui permet de maintenir la mission sur la voie d'un lancement en 2026. "Je suis aux anges", a déclaré Amy Mainzer, qui dirige le projet, à Insider. "Nous sommes ravis de contribuer à rayer la question de l'impact des astéroïdes de la liste des préoccupations mondiales."

Pour protéger la planète contre l'arrivée d'un astéroïde, les experts estiment qu'il leur faudrait cinq à dix ans pour être avertis qu'un rocher spatial se dirige vers nous. Actuellement, un astéroïde pourrait facilement s'approcher de la Terre sans que personne ne le voie, car les télescopes au sol ne peuvent assurer qu'une surveillance limitée.

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"Ce qu'il faut, c'est les trouver tôt, le plus tôt possible, c'est-à-dire des années, voire des décennies, avant qu'ils ne constituent une menace", a déclaré Paul Chodas, directeur du Centre d'études des objets géocroiseurs de la NASA, à Insider. "Les dinosaures n'avaient pas de programme spatial, et regardez ce qui leur est arrivé. Nous avons un programme spatial. Et avec suffisamment de temps, nous pouvons faire quelque chose contre cette menace."

NEO Surveyor aiderait la NASA à cataloguer les astéroïdes proches et à tracer leur trajectoire dans le système solaire, de sorte qu'un jour — si nécessaire — l'Humanité puisse avoir une chance de détruire ou de dévier tout rocher spatial sur une trajectoire de collision avec la Terre. Pendant des années, les travaux sur ce type de télescope infrarouge ont été pris dans "l'enfer des missions de la NASA", a déclaré Richard Binzel, astronome au MIT, à Insider. Aujourd'hui, le projet avance enfin.

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La NASA a besoin d'un télescope spatial pour défendre la Terre contre les astéroïdes qui pourraient écraser les villes

Vue d'artiste d'un astéroïde passant à proximité de la Terre. Peter Carril/ESA

Des experts du monde entier se sont entraînés à une hypothétique frappe d'astéroïde en avril. Cela ne s'est pas bien passé. Lors de la Conférence sur la défense planétaire, un groupe de 200 participants issus d'une vingtaine de pays ont travaillé sur un scénario hypothétique dans lequel un astéroïde devait s'écraser sur la Terre dans six mois. Ils ont déterminé qu'aucune technologie existante ne pouvait arrêter le rocher spatial, car le délai était trop court pour lancer une mission capable de détruire ou de dévier un astéroïde.

Sans un télescope spatial comme NEO Surveyor, il est très possible qu'un astéroïde s'approche furtivement de notre planète comme celui de la simulation d'avril. Cela s'est déjà produit à quelques reprises.

En 2013, un astéroïde de la taille d'une maison s'est écrasé dans le ciel de Tcheliabinsk, en Russie, et a explosé. L'explosion a envoyé une onde de choc qui a brisé des fenêtres, endommagé des bâtiments et blessé plus de 1 400 personnes. Personne sur Terre ne l'a vu venir. Le même jour, un astéroïde plus gros s'est approché à moins de 24 000 kilomètres de notre planète. Jim Bridenstine, qui a été l'administrateur de la NASA de l'administration Trump, a déclaré en 2019 que la modélisation de l'agence suggère qu'un événement comme le météore de Tcheliabinsk se produit environ tous les 60 ans. Mais la roche de Tcheliabinsk était petite — environ 15 mètres de large.

Traînée laissée par l'astéroïde à Tcheliabinsk, en 2013. Associated Press

En 2019, un rocher spatial de 130 mètres, "tueur de ville", a volé à moins de 72 000 kilomètres de la Terre, et la NASA n'avait reçu presque aucun avertissement non plus. Puis, en août dernier, un astéroïde de la taille d'une voiture est passé plus près de la Terre qu'aucune roche spatiale connue ne l'avait jamais fait sans s'écraser. Il a manqué notre planète d'environ 2 945 kilomètres. Les astronomes n'ont su que l'astéroïde existait que six heures après son passage. Personne ne l'a vu arriver, car il s'approchait en direction du Soleil.

Les télescopes au sol ne peuvent observer le ciel que la nuit, ce qui signifie qu'ils manquent presque tout ce qui nous arrive du Soleil. NEO Surveyor, depuis son perchoir en orbite terrestre, serait capable de repérer ces roches spatiales. Comme il utilise la lumière infrarouge, il pourrait également repérer les astéroïdes qui sont trop sombres pour les télescopes terrestres.

Vue d'artiste d'une ceinture d'astéroïdes. NASA-JPL/Caltech

Les plans pour ce type de télescope spatial sont en cours d'élaboration depuis 2005, lorsque le Congrès a demandé à la NASA de trouver et de suivre 90% de tous les objets géocroiseurs d'une taille égale ou supérieure à 140 mètres. C'est assez gros pour raser une ville comme New York. L'échéance initiale était fixée à 2020. Mais la NASA n'a repéré qu'environ 40% de ces objets jusqu'à présent. NEO Surveyor est conçu pour permettre à l'agence d'atteindre son objectif de 90% dans les dix ans suivant son lancement.

"Chaque jour où nous attendons est un jour de moins où nous disposons des informations nécessaires pour réagir", a déclaré Richard Binzel, qui étudie les astéroïdes potentiellement dangereux. "Ce que cela signifie, c'est que pour l'instant, nous comptons sur la chance pour nous préserver des impacts d'astéroïdes majeurs. Mais la chance n'est pas un plan."

L'équipe du NEO Surveyor va de l'avant, peut-être avec un budget plus important

C'est en 2006 qu'Amy Mainzer a soumis pour la première fois l'idée d'un télescope spatial pour la chasse aux astéroïdes. La NASA a refusé de le prendre en charge en tant que mission, finançant d'autres projets à la place. Elle a également soumis des propositions en 2010 et 2015, mais l'agence a continué à refuser.

NEO Surveyor est finalement devenu une mission officielle de la NASA en 2019. Depuis lors, le projet se trouve dans ce que la NASA appelle la "phase A" — une étape axée sur la conception et le développement technologique. Maintenant qu'ils passent à la phase B, Amy Mainzer et son équipe peuvent commencer à construire des prototypes et à développer du matériel et des logiciels.

Ils pourraient également bénéficier prochainement d'un important apport de fonds. La demande de budget de la NASA pour 2022 prévoit 197 millions de dollars (environ 162,5 millions d'euros) pour la défense planétaire, dont 143 millions (environ 118 millions d'euros) pour NEO Surveyor — bien que le Congrès doive encore l'approuver. Il s'agirait d'une augmentation significative par rapport aux 28 millions de dollars (23 millions d'euros) que la mission a reçus en 2021. L'administrateur associé de la NASA, Thomas Zurbuchen, a estimé en 2019 que le développement du télescope pourrait coûter environ 500 à 600 millions de dollars au total (412 à 494 millions d'euros).

La demande de budget et l'approbation de la phase B vendredi sont "une double bonne nouvelle pour les citoyens de la planète Terre", a déclaré Richard Binzel, même s'il a ajouté que maintenant, "la balle est dans le camp du Congrès." "L'heure tourne", a prévenu Amy Mainzer. "Nous voulons vraiment décoller le plus rapidement possible".

Version originale : Morgan McFall-Johnsen, Aria Bendix/Insider

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