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Est-ce risqué de prendre l'avion en ce moment ? Des experts répondent

Est-ce risqué de prendre l'avion en ce moment ? Des experts répondent
© Alyssa Powell/Business Insider

Alors que la pandémie de coronavirus est toujours active, fermant des frontières et déjouant les projets de voyages du monde entier, le transport aérien est devenu l'une des industries les plus durement touchées. Mais lorsque les restrictions commenceront à être levées, beaucoup envisageront probablement un retour aux voyages dès que possible. Il faudra sans doute commencer à petite échelle, en envisageant des alternatives de vacances sûres pendant l'épidémie, comme la location d'une voiture, les voyages sur les routes régionales et des réservations d'Airbnb ou d'hôtels avec de nouvelles politiques de nettoyage strictes.

En effet, le voyage en avion semble être une proposition relativement plus risquée étant donné la probabilité de rencontrer de nombreuses personnes, d'origine inconnue, pendant une période prolongée et dans un environnement clos. Mais dans quelle mesure les voyages aériens sont-ils sûrs ou risqués pendant la pandémie ? Les vols sont-ils sûrs en ce moment ? Pour répondre à ces questions, Business Insider US a fait appel à une série d'experts, dont un médecin spécialiste des maladies infectieuses, un médecin urgentiste, un pilote, un conseiller médical pour une association professionnelle de l'aviation et des fondateurs de plateformes de passagers populaires.

Voici ce qu'ils disent sur les risques de voler pendant la pandémie, les précautions à prendre pour atténuer les risques si vous décidez de prendre l'avion, et s'ils considèrent ou non qu'il est sûr de voler à ce stade de la pandémie.

Quels sont les risques liés aux vols pendant la pandémie ?

N'oubliez pas que la plupart des voyages aériens nécessitent non seulement le vol en avion lui-même, mais aussi l'expérience complète de l'aéroport. Comme nous le savons tous, cela signifie beaucoup de files d'attente et de foule.

Nous savons également que le virus se transmet généralement directement entre les personnes. Par conséquent, les interactions entre les personnes constituent le plus grand risque parmi les facteurs présents dans les aéroports.

"Les aéroports sont traversés par un trafic constant de voyageurs en provenance et à destination de divers endroits du globe", explique le Dr Neil Brown, médecin urgentiste. "Nous ne pouvons pas être sûrs que tout le monde utilise les mêmes précautions que nous, ni qu'on leur a conseillé de le faire".

Mais vous pourriez être en mesure de gérer raisonnablement votre risque d'exposition aux personnes dans un aéroport. Le Dr Thomas Russo, chef de la division des maladies infectieuses à l'université de Buffalo (Etats-Unis), indique : "Je pense que vous pouvez contrôler l'espacement et le temps pendant lesquels vous pouvez être exposé à des personnes qui pourraient être infectieuses à votre insu plus facilement lorsque vous entrez dans l'aéroport et pendant le processus d'embarquement que lorsque vous êtes sur le vol".

Les aéroports essaient diverses tactiques pour minimiser les contacts entre les personnes et promouvoir la distanciation sociale. Par exemple, l'aéroport international de Seattle-Tacoma a supprimé de nombreux sièges à ses portes d'embarquement. À l'aéroport international Hartsfield-Jackson d'Atlanta, les passagers peuvent utiliser la technologie de reconnaissance faciale pour contourner divers points de contact humain avant l'embarquement.

De plus, les avions eux-mêmes sont connus pour filtrer l'air rapidement et efficacement, ce qui aide. Et les voyages en avion comportent d'autres dispositifs de sécurité intégrés bien adaptés à la pandémie, explique le Dr David Powell, conseiller médical de l'Association internationale du transport aérien (IATA), un groupe commercial qui représente la plupart des grandes compagnies aériennes de passagers et de fret du monde. "Les clients sont assis face à l'avant et non face à face, les dossiers des sièges constituent une barrière, et le mouvement limité des passagers une fois assis ajoute à la protection à bord", explique-t-il. "De plus, le flux d'air est moins propice à la propagation des gouttelettes que d'autres environnements intérieurs : les débits sont élevés, dirigés de manière contrôlée (du plafond au plancher), pour limiter le mélange, et l'utilisation de filtres à particules à haute efficacité garantit la pureté de l'air".

Brett Manders, pilote et auteur d'ouvrages sur l'aviation, explique que ces filtres sont capables de capturer 99,9 % des particules virales. "L'autre chose à noter est que l'air des avions est remplacé à un rythme rapide", précise-t-il. "Si vous remplissez un avion de fumée verte à des fins de démonstration, tout sera clair à 100 % en deux minutes."

Mais si ces caractéristiques peuvent contribuer à réduire les risques, elles ne changent rien au fait que les voyages en avion commercial impliquent de voler dans un espace confiné avec d'autres personnes, et pendant une assez longue période.

Brett Manders note que si les systèmes de circulation et de filtrage de l'air des avions sont efficaces, ils ne peuvent pas tout faire pour empêcher la propagation entre les passagers, même ceux qui peuvent être asymptomatiques. "Le Covid-19 se transmet par des gouttelettes dans l'air et, bien que les systèmes rafraîchissent l'air de la cabine à un rythme d'environ 90 secondes, il ne s'agit pas d'un flux linéaire du plafond au sol", explique-t-il. "Malheureusement, l'air se mélange et s'agite, et il suffit d'une gouttelette dans l'air provenant de la toux, de la parole ou de l'éternuement d'un passager pour qu'il se retrouve dans votre espace personnel".

PeopleImages/E+/Getty Images

En effet, le Dr Russo souligne que les systèmes de circulation d'air des avions sont bons, mais ils ne sont pas magiques. "Le traitement de l'air dans un avion est assez bon, mais c'est toujours un espace fermé. Et selon la durée de votre vol, vous serez à proximité d'un nombre fixe de personnes pendant une période prolongée", explique-t-il. "Une fois que vous êtes en vol, vous avez un risque d'infection. Heureusement, tout le monde autour de vous n'est pas infecté, mais vous n'en êtes pas sûr. Un vol plus long sera plus risqué, même si l'air est assez bien manipulé, car c'est un espace confiné, exposé à d'autres personnes, et la durée d'exposition est plus longue".

Thomas Russo estime que le risque d'infection provient principalement des autres passagers à côté de vous ou à quelques rangs près. C'est "beaucoup moins probable [de la part des passagers] à 10 ou 15 rangées de distance". Il est un grand partisan des masques en général, les citant comme une précaution efficace contre la transmission. Si vous devez prendre l'avion, "ce serait le moment d'utiliser vos meilleurs masques. Si vous avez un masque FFP2, c'est l'idéal", dit-il.

Quel que soit le masque que vous possédez, le voyage en avion est le moment d'utiliser votre meilleur masque de protection correctement ajusté.

Quelles sont les précautions à prendre si je prends l'avion ?

Comme on sait que le virus se propage principalement par contact direct de personne à personne, les objets inanimés sont beaucoup moins préoccupants, selon les directives du CDC (Centres pour le contrôle et la prévention des maladies). "C'est vraiment la proximité avec les gens", martèle le Dr Russo. "Mais apportez vos propres lingettes si vous voulez être sûr, et essuyez vos plateaux de table, tous vos appareils audio, les télécommandes, et tout ce genre de choses."

Le Dr Brown suggère également de désinfecter le siège, les accoudoirs, les appuie-tête et les parois latérales si vous avez un siège à fenêtre. "Si vous prenez l'avion ou prévoyez de le faire, je recommande vivement à tout le monde de prendre certaines précautions pour réduire le risque d'exposition au coronavirus, par exemple en vous assurant que vous êtes à jour dans vos vaccinations de routine, en vous lavant souvent les mains ou en utilisant un désinfectant pour les mains à base d'alcool, en vous tenant à l'écart des personnes visiblement malades et en évitant de vous toucher les yeux, le nez et la bouche", préconise-t-il.

Le Dr Brown considère qu'il est "généralement sûr" d'utiliser les toilettes de l'avion tant que vous vous éloignez le plus possible des autres passagers si vous faites la queue. "Je conseille aux voyageurs d'éviter de toucher directement la porte, le robinet, le verrou des toilettes et la poignée pour tirer la chasse d'eau".

Manger et boire dans les avions peut être un autre déclencheur de transmission possible. "Un certain nombre de compagnies aériennes ont suspendu le service en vol en raison de préoccupations concernant la transmission par les plateaux de manutention et les articles individuels", note Brett Manders. "Les compagnies aériennes détesteraient être répertoriées comme source d'une épidémie, elles feront donc tout ce qui est en leur pouvoir pour l'éviter en prenant des mesures proactives".

Que font les compagnies aériennes pour atténuer les risques liés aux vols pendant la Covid-19 ?

Les compagnies aériennes ont annoncé un ensemble de nouvelles politiques visant à réduire le risque de transmission du virus et à rassurer les voyageurs potentiels.

Le Dr Powell note que les changements au sein des aéroports comprennent le port de masques par le personnel aéroportuaire et les passagers, la fourniture de distributeurs de désinfectant pour les mains, la désinfection fréquente et complète des locaux, et des mesures d'éloignement physique lorsque cela est possible.

Certains aéroports, dont celui de Londres Heathrow, vérifient également la température des passagers à l'aide de caméras thermiques. Bien sûr, on a beaucoup parlé de la capacité du coronavirus à se transmettre par des passagers asymptomatiques, qui ne seraient pas détectés lors d'un tel contrôle.

Dans les avions eux-mêmes, les politiques des compagnies aériennes varient considérablement. Certaines plafonnent le nombre de sièges pour garantir l'éloignement. En outre, le Dr Powell note : "Nous voyons des mesures être introduites telles que le port de masques par les passagers et l'équipage, une restauration simplifiée qui réduit les interactions entre les passagers et l'équipage, une mobilité réduite à bord, un nettoyage plus fréquent et plus profond des cabines, et de nouvelles procédures d'embarquement pour éliminer l'encombrement sur la passerelle et dans la cabine".

Mais chaque compagnie aérienne a une approche différente : "Il y a eu un peu de confusion", déclare Scott Keyes, fondateur de Scott's Cheap Flights. "Certaines compagnies bloquent les sièges du milieu, d'autres limitent le nombre de passagers à bord, d'autres encore avertissent les passagers à l'avance s'il s'agit d'un vol complet, et d'autres encore ne font rien de tout cela. Il est difficile de savoir quelle compagnie aérienne prend telle ou telle mesure, le cas échéant. En général, les compagnies aériennes respectent leurs politiques déclarées, mais ces politiques varient considérablement".

Et tout le monde n'est pas convaincu que les compagnies aériennes font fidèlement ce qu'elles promettent. Alex Miller, le fondateur de UpgradedPoints.com, estime qu'on ne peut pas totalement leur faire confiance. "De nombreuses compagnies aériennes ont promis des sièges bloqués, mais ont révélé par la suite que si la charge des vols l'exigeait, elles libéreraient ces sièges pour les passagers. Ainsi, les sièges bloqués n'étaient pas vraiment bloqués après tout. Cela dit, la plupart des compagnies aériennes mettent en place des procédures de nettoyage rigides et la plupart des compagnies aériennes respectent ces nouvelles normes strictes".

Les compagnies aériennes qui bloquent les sièges du milieu maintenant pourraient ne pas continuer à le faire longtemps. "Une fois que les voyages commenceront à reprendre, je pense que ce sera l'une des premières nouvelles politiques que les compagnies aériennes abandonneront car il sera trop coûteux pour elles de la conserver", estime Scott Keyes.

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Pour sa part, le Dr. Russo n'est pas convaincu que les politiques de blocage des sièges soient adéquates pour atténuer pleinement les risques dans toutes les situations. Après tout, note-t-il, un siège côté fenêtre est à peine à 1,80 mètres du siège côté couloir, même si le siège du milieu est vacant. Et ce n'est que la mesure d'éloignement social minimale recommandée pour prévenir la propagation.

Alors, est-ce que les vols sont sûrs en ce moment ?

Le rapport Powell de l'IATA fait état de données encourageantes sur le risque de transmission de virus sur les vols. "Le risque de transmission de Covid-19 de passager à passager à bord d'un avion semble déjà très faible, d'après nos communications avec un grand nombre de grandes compagnies aériennes entre janvier et mars 2020, et un examen plus détaillé de l'IATA sur la recherche des contacts de 1 100 passagers [pendant la même période] dont la présence de Covid-19 a été confirmée après un voyage en avion". Il attribue cela à la configuration des sièges, aux systèmes de circulation et de filtration de l'air, et à ces autres caractéristiques propres à l'aviation.

Mais selon des experts médicaux non affiliés à l'aviation, il y a un risque inhérent à l'avion en ce moment. "La sécurité est un terme relatif", considère Dr Russo. "En particulier pour les vols de longue durée, même avec un bon port de masque, vous vous retrouvez dans une zone à risque par opposition aux environnements à faible risque", que sont les sorties au supermarché ou les escapades à la plage locale avec une distance sociale.

"Dans un avion, tous les paris sont ouverts en ce qui concerne la probabilité de savoir qui pourrait être infecté", poursuit-il. "Il pourrait s'agir de personnes venant de différentes parties du monde. Ainsi, même si vous quittez une région où tout semble aller bien, vous ne savez pas vraiment qui se trouve dans cet avion, où il est allé et dans quel état il se trouve. Le masque offre un certain degré de protection, mais il ne fait aucun doute qu'il y aura un certain risque dans cette situation. D'autant plus si le vol est long et s'il y a du monde".

Le Dr. Brown le dit clairement : "Il vaut mieux éviter tout voyage inutile pour le moment, jusqu'à ce que le CDC en décide autrement". La décision de prendre ou non l'avion reste un choix individuel, qu'il vaut mieux prendre après avoir sérieusement examiné le rapport risque/récompense, jusqu'à ce qu'un vaccin soit disponible. Pour sa part, le Dr Russo déclare qu'il prendrait l'avion pour un événement familial important qu'il juge digne d'être exposé à un certain degré de risque.

Scott Keyes est d'accord. "Je ne prendrais pas l'avion pour des vacances aujourd'hui", affirme-t-il. "Mais je pense que c'est suffisamment sûr pour que, si j'avais un voyage important comme une visite à un membre de la famille malade, je me sentirais en confiance pour monter à bord."

Version originale : Alesandra Dubin/Business Insider

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