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Le coronavirus mute plus lentement que la grippe, un vaccin pourrait donc être efficace à long terme

Le coronavirus mute plus lentement que la grippe, un vaccin pourrait donc être efficace à long terme
Une illustration du nouveau coronavirus, SARS-Cov-2. © Getty Images

Un motif d'espoir sur le front du coronavirus : les experts qui ont suivi la propagation du virus ont conclu que la mutation de celui-ci était plus lente que celle d'autres virus respiratoires comme la grippe. Une donnée qui a au moins deux implications positives. D'abord, elle signifie que le virus (dont le nom officiel est SRAS-CoV-2) est stable dans sa forme actuelle, et donc peu susceptible de devenir encore plus dangereux à mesure qu'il continue de se propager. Ensuite, cela signifie qu'un vaccin pourrait être efficace à long terme. Il agirait davantage comme un vaccin contre la rougeole ou la varicelle que comme un vaccin contre la grippe saisonnière.

Peter Thielen, généticien moléculaire à l'université Johns Hopkins, a déclaré au Washington Post qu'une analyse de 1 000 échantillons différents du nouveau coronavirus n'a révélé que quatre à dix différences génétiques entre les souches qui ont infecté des personnes aux États-Unis et le virus original qui s'est propagé à Wuhan. "À ce stade, le taux de mutation du virus laisse penser que le vaccin développé pour le SRAS-CoV-2 serait un vaccin unique, plutôt qu'un nouveau vaccin chaque année comme le vaccin anti-grippe", a-t-il estimé.

Un pharmacien donne à Jennifer Haller, à gauche, la première injection d'un vaccin potentiel contre le COVID-19, durant la première phase de l'étude de sécurité, le 16 mars 2020, au Kaiser Permanente Washington Health Research Institute à Seattle. Ted S. Warren/Presse Associée

Le coronavirus est plus stable que la grippe

Tous les virus mutent au fil du temps. En se reproduisant, de minuscules erreurs sont constamment introduites dans leur code génétique, et celles-ci se propagent ensuite. Si ces mutations divisent un virus en différentes souches, elles n'ont généralement pas d'incidence sur sa capacité de contagion ni sur son mode de propagation. Les erreurs génétiques aident cependant les scientifiques à suivre la façon dont un virus se déplace dans la population humaine. Elles sont comme des miettes de pain génétiques.

Le SRAS-CoV-2 ne semble pas beaucoup muter. De subtiles modifications de son génome se sont produites au fil du temps, mais le virus se présente de la même façon partout où il a surgi. Chaque souche est presque identique. Andrew Rambaut, biologiste spécialiste de l'évolution moléculaire à l'Université d'Edimbourg, a déclaré au magazine Science que le SRAS-CoV-2 accumule en moyenne une à deux mutations par mois. "C'est environ deux à quatre fois plus lent que la grippe", a-t-il déclaré.

Cette image de microscope électronique à balayage montre le SRAS-CoV-2 (les objets ronds magenta) émergeant de la surface des cellules d'un patient atteint de coronavirus. NIAID-RML

Le virus de la grippe, en revanche, "mute environ une fois tous les 10 jours dans son génome", a tweeté Trevor Bedford, un scientifique du Centre de recherche sur le cancer Fred Hutchinson aux États-Unis. La plupart de ces mutations sont sans conséquence, poursuit-il dans un longue série de tweets d'explication sur le coronavirus, mais il en apparaît parfois une qui affaiblit l'immunité existante des gens contre la grippe. C'est pourquoi nous devons nous faire vacciner chaque année contre la grippe, et c'est aussi pourquoi les vaccins contre la grippe ne sont pas toujours efficaces à 100 %.

Mais les coronavirus, dans l'ensemble, sont "un peu moins sujets aux mutations que la grippe", a estimé auparavant Stephen Morse, épidémiologiste à l'université de Columbia, à Business Insider US : "Il est peu probable que le nouveau coronavirus mute à chaque saison".

Benjamin Neuman, virologue à l'université Texas A&M de Texarkana, a expliqué pourquoi au Washington Post. "La grippe a un truc dans sa manche que les coronavirus n'ont pas : le génome du virus de la grippe est divisé en plusieurs segments, dont chacun code pour un gène. Lorsque deux virus de la grippe se trouvent dans la même cellule, ils peuvent échanger certains segments, créant potentiellement une nouvelle combinaison instantanément — c'est ainsi que la grippe porcine H1N1 a vu le jour", a déclaré Benjamin Neuman.

Des habitants de Mexico (Mexique) portent des masques pour se protéger de la grippe H1N1 dans un bus public, le 30 avril 2009. Joe Raedle/Getty Images

La stabilité du coronavirus signifie qu'un vaccin pourrait avoir une longue durée de vie

Selon les prédictions de Trevor Bedford, qui étudie le coronavirus à Seattle, "il faudra quelques années au virus pour muter suffisamment pour faire obstacle de manière significative à un vaccin". Plus de 40 vaccins potentiels contre les coronavirus sont en préparation. La société de biotechnologie Moderna a déjà commencé les essais sur l'homme, mais il est peu probable qu'un vaccin arrive sur le marché de masse avant mars 2021. En revanche, une fois qu'un vaccin sera créé, il sera efficace dans l'organisme pendant longtemps, des années même, selon Trevor Bedford.

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Il a prédit sur Twitter que nous verrons des mutations occasionnelles qui permettront au coronavirus "d'échapper partiellement aux vaccins ou à l'immunité collective existante, mais que ce processus prendra très probablement des années plutôt que des mois". Cela signifie qu'un vaccin contre le coronavirus fonctionnerait davantage comme le vaccin contre la rougeole, qui protège les patients à vie.

Le Vénézuélien Yan Manuel reçoit gratuitement un vaccin contre la rougeole dans l'État de Roraima, au Brésil, le 19 août 2018. REUTERS/Nacho Doce

La plupart des mutations virales sont inoffensives. Mais certaines, à savoir celles qui permettent à un virus de se propager plus rapidement ou d'infecter davantage de personnes, peuvent avoir un impact sur la gravité d'une épidémie. Une mutation est probablement ce qui a permis à ce coronavirus de passer de son espèce hôte (probablement des chauves-souris) à un autre animal (peut-être un porc, un pangolin ou un chat civette) et d'infecter ensuite des personnes.

À ce jour, le CoV-2 du SRAS n'a pas subi de mutation susceptible d'exacerber l'épidémie mondiale, mais cela ne veut pas dire que ça ne peut pas se produire.

"Nous n'avons pas vu jusqu'à présent de changement dans sa façon d'agir, mais nous le surveillons de très près car il est concevable qu'il puisse muter et changer certaines de ses façons d'agir", a déclaré dimanche à CBS Anthony Fauci, directeur de l'Institut national américain des allergies et des maladies infectieuses.

Version originale : Aylin Woodward / Business Insider US. Traduit de l'anglais par Mégan Bourdon.

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