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Le lancement de James Webb, 'plus grand satellite jamais envoyé dans l'espace', est prévu le 18 décembre

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Le lancement de James Webb, 'plus grand satellite jamais envoyé dans l'espace', est prévu le 18 décembre
Le télescope spatial sera placé en orbite par Ariane 5. © ESA
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Maintes fois repoussé, le lancement du télescope spatial James Webb est à présent annoncé pour le 18 décembre prochain — une date conjointement définie par les trois partenaires du projet, les agences spatiales européenne, américaine et canadienne. "Des étapes importantes du programme de lancement de Webb, telles que (…) l'expédition du lanceur Ariane 5 d'Europe continentale vers la Guyane française et l'expédition du Webb vers la Guyane française planifiée d'ici fin septembre 2021, ont déjà été franchies ou sont en cours de mise en œuvre", a indiqué l'ESA dans un communiqué.

Le lancement se fera depuis le Centre spatial guyanais, situé à Kourou, et c'est une fusée Ariane 5 qui placera le télescope en orbite de transfert. Après sa séparation avec le lanceur, le télescope "voyagera" encore quatre semaines pour atteindre sa destination finale, située à 1,5 million de kilomètres de la Terre, dans la direction opposée au Soleil.

Pour sa première année en opération, le télescope spatial va mener 286 missions d'observation, des projets aussi diversifiés que l'étude des trous noirs supermassifs, des exoplanètes ou encore la structure de l'univers. Ce sera "le plus grand satellite jamais envoyé dans l'espace", selon le CNES, le CEA et le CNRS. D'un poids de 6,2 tonnes, il est notamment doté d'un miroir de 6,5 mètres de diamètre.

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