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Le premier chasseur furtif chinois pour porte-avions voit le jour, mais un problème pèse encore sur lui

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Un avion de combat FC-31. © Reuters
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Le chasseur furtif chinois de cinquième génération J-20 est l'avion le plus vanté de l'inventaire de l'aviation de l'Armée populaire de libération (APL). Ses déploiements près de Taïwan et à la frontière indienne au cours de l'année écoulée ont constitué des démonstrations de force évidentes, tout comme l'apparition de quinze J-20 — 10 % de la flotte, sa plus grande démonstration publique à ce jour — lors des célébrations du centenaire du Parti communiste chinois à Pékin le mois dernier.

Si le J-20 est le seul avion de combat furtif chinois en service, ce n'est pas le seul que la Chine a construit. Le FC-31, le cousin moins connu du J-20, n'est pas en service au sein de l'armée de l'air chinoise, mais un modèle a récemment été aperçu sur un porte-avions factice, ce qui indique que la marine chinoise pourrait adopter ce chasseur, très probablement pour ses futurs porte-avions.

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Un avion furtif peu connu

Un chasseur furtif J-31 lors du China Airshow 2014 à Zhuhai.  Aviation-images.com/Universal Images Group via Getty Images

On sait peu de choses sur le FC-31, qui est aussi parfois appelé J-31 ou J-35, mais il a une histoire intéressante. Contrairement au Chengdu Aircraft Industry Group, qui construit le J-20, la Shenyang Aircraft Corporation a développé le FC-31 de manière privée et n'a donc pas bénéficié du même soutien gouvernemental. (Bien que le développement du FC-31 ait probablement été favorisé à travers le vol par la Chine de technologies américaines).

En fait, le FC-31 n'était pas destiné à l'origine à l'armée de l'air chinoise, mais au marché d'exportation international. L'avion a volé pour la première fois en 2012, mais n'a pas été officiellement révélé au public avant le Salon international de l'aviation et de l'aérospatiale de Chine de 2014. Seuls trois prototypes ont été construits, dont le dernier était sensiblement différent de ses prédécesseurs. Il aurait effectué un essai en vol en septembre 2020.

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Un J-31 vole lors du salon aéronautique chinois en 2014. JOHANNES EISELE/AFP via Getty Images

Malgré des apparitions dans des salons professionnels, le FC-31 n'a fait l'objet d'aucun achat étranger. En conséquence, la Shenyang Aircraft Corporation a délaissé le marché international pour tenter de faire du FC-31 le plus récent chasseur furtif de l'armée de l'air chinoise. Celle-ci n'a pas manifesté d'intérêt pour le FC-31, mais il a été signalé que la marine chinoise envisagerait d'intégrer le FC-31 dans ses escadres aériennes basées sur des porte-avions.

La probabilité d'adoption par la marine chinoise a semblé augmenter le mois dernier, lorsqu'un modèle d'avion ressemblant à un FC-31 a été aperçu à bord d'un porte-avions d'entraînement terrestre près de la ville de Wuhan. Le porte-avions fictif, construit il y a dix ans, a été utilisé pour tester le fonctionnement d'autres avions sur un plateau.

Le modèle d'avion était facilement reconnaissable grâce à son design furtif. Il se trouvait également à proximité de deux modèles de chasseurs J-15 et d'un modèle d'hélicoptère de transport Z-18, tous deux en service au sein de la marine de Pékin.

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Des avions puissants

Des agents de sécurité devant l'affiche d'un J-31 au salon aéronautique chinois de 2014.  Dickson Lee/South China Morning Post via Getty Images

Le FC-31 est à bien des égards conçu pour concurrencer le F-35 fabriqué aux États-Unis, mais avec quelques différences. Il est légèrement plus grand et possède deux réacteurs, contre un seul pour le F-35.

Les principaux chasseurs de la marine américaine, le F-35C et le F/A-18E, ont tous deux une vitesse maximale de Mach 1,6, tandis que le FC-31 serait capable d'atteindre des vitesses aussi élevées que Mach 1,8. (Le F-35C est limité aux opérations sur un seul porte-avions américain). Point crucial pour la marine chinoise, le FC-31 pèse jusqu'à 10 tonnes de moins que l'actuel chasseur de porte-avions chinois, le J-15, qui est le chasseur de porte-avions le plus lourd en service dans le monde.

Le poids du J-15, associé aux inconvénients de la conception des porte-avions chinois, limite considérablement les capacités des escadres aériennes de la marine. Mais le FC-31 a ses propres problèmes de poids. Son poids à vide atteindrait un peu plus de 17 tonnes. Cela affecte sa masse maximale au décollage, qui est estimée à 25 tonnes. Une masse au décollage plus élevée nécessite des moteurs plus gros et davantage de carburant, ce qui réduit la quantité d'armements qu'un avion peut embarquer.

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Un J-31 roule après un vol au salon aéronautique chinois de 2014.  JOHANNES EISELE/AFP via Getty Images

En comparaison, le F-35C a un poids à vide du 15 tonnes et une masse maximale au décollage de 31 tonnes. Le F-35B, la version à décollage et atterrissage courts qui opère également à partir des navires de la marine américaine, a un poids à vide de 14 tonnes et un poids au décollage de 27 tonnes. Enfin, le F/A-18E a un poids à vide de 14 tonnes et une masse maximale au décollage de près de 30 tonnes.

La lutte de la Chine pour produire un moteur à réaction haut de gamme efficace a également une incidence sur le poids de ses avions. Le premier modèle de FC-31 était équipé de moteurs russes, tout comme le J-20. De meilleurs moteurs permettraient aux chasseurs chinois de transporter des charges plus lourdes et de fonctionner plus longtemps. Transformer le FC-31 en avion porteur nécessiterait d'autres modifications, comme l'élargissement des ailes, qui le rendraient également plus lourd.

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Nouvel avion, nouveau porte-avions

La Chine dispose de deux transporteurs, le Liaoning, que l'on voit ici, et le Shandong, mais un troisième est en construction.  STR/AFP via Getty Images

L'efficacité et la conception finale du FC-31 dépendront également des porte-avions de la marine chinoise eux-mêmes. Les porte-avions existants, le Liaoning et le Shandong, ont tous deux des rampes de lancement, ce qui désavantagera le FC-31 car il ne pourra pas décoller à pleine charge.

Le nouveau porte-avions chinois de classe 003, actuellement en construction, sera doté d'un pont plat et d'un système de catapultes électromagnétiques, identique à celui qui équipe les nouveaux porte-avions de classe Gerald R. Ford de la marine américaine.

Le système électromagnétique permettra au FC-31 et au J-15 de décoller à pleine charge. Le fait de disposer d'une pleine charge de carburant et de munitions augmentera la portée et la capacité de combat des avions à réaction.

La Chine, comme les États-Unis, a éprouvé des difficultés avec ce dispositif. Les difficultés de la Chine sont probablement dues à son manque d'expérience avec tout type de système de catapulte basé sur un porte-avions. La marine américaine utilise des catapultes à vapeur depuis des décennies et affirme être en train de résoudre ses problèmes avec son système électromagnétique.

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Un J-31 lors du salon aéronautique chinois de 2014. JOHANNES EISELE/AFP via Getty Images

S'il est adopté par la marine chinoise, le FC-31 viendra compléter et potentiellement remplacer le J-15. (Le FC-31 pourrait également voler à partir du navire d'assaut amphibie Type 076 proposé par la Chine).

Sur le papier, le FC-31 présente des avantages par rapport au J-15, victime de plusieurs accidents, dont au moins un mortel. Les capacités de furtivité du FC-31 sont également très attrayantes pour Pékin. Le Global Times, organe de presse du Parti communiste chinois, affirme que les radars ne peuvent suivre l'avion de chasse qu'à une distance de 50 kilomètres.

L'apparition du FC-31 sur le porte-avions factice signifie qu'"une fois qu'il aura été mis à niveau pour répondre aux besoins des opérations sur porte-avions, [il] pourrait être une option de premier plan pour la prochaine génération d'avions de combat basés sur porte-avions de la Chine", a déclaré un expert cité par le Global Times ce mois-ci.

Version originale : Benjamin Brimelow/Insider

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