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Le rover chinois sur Mars a transmis ses premières images de la planète rouge

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Le rover chinois sur Mars a transmis ses premières images de la planète rouge
Une illustration du rover chinois Zhurong quittant l'atterrisseur pour explorer la surface martienne. © Chinese State Administration of Science/Xinhua

La Chine est entrée dans l'histoire samedi en faisant atterrir avec succès un vaisseau spatial sur Mars, devenant ainsi la troisième nation à y parvenir. Mercredi, l'Administration spatiale nationale chinoise (CNSA) a reçu sa première carte postale de la planète rouge. La CNSA a publié les images, une en couleur et une en noir et blanc, mercredi.

L'image en couleur ci-dessous, prise par la caméra de navigation du rover chinois sur Mars, montre ses panneaux solaires dépliés, absorbant les rayons du soleil pour en tirer de l'énergie. Le rover s'appelle Zhurong, du nom d'un dieu du feu dans la mythologie chinoise.

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La mission chinoise sur Mars s'appelle Tianwen-1, ce qui signifie "questions au ciel". Il s'agit de la première mission martienne à envoyer un vaisseau spatial en orbite de la planète, à larguer une plate-forme d'atterrissage sur la surface martienne et à déployer un rover en une seule expédition.

L'arrière du rover chinois Zhurong depuis son lieu d'atterrissage sur Mars, le 15 mai 2021.  China National Space Administration

L'atterrisseur Tianwen-1 a transporté Zhurong jusqu'à Utopia Planitia, une plaine géante située dans l'hémisphère nord de la planète. Le rover est toujours dans l'atterrisseur, mais il devrait descendre par une rampe intégrée pour quitter l'atterrisseur et atteindre la surface de Mars vendredi ou samedi, rapporte Space.com.

La caméra d'évitement des obstacles de Zhurong a pris l'image en noir et blanc ci-dessous, qui montre la rampe de l'atterrisseur. Une fois que le rover aura descendu cette rampe, il sera programmé pour explorer la plaine et rechercher de la glace d'eau souterraine.

Photo prise par une caméra embarquée à bord du rover chinois, publiée le 19 mai 2021.  China National Space Administration

Utopia Planitia est un vaste champ de roches volcaniques anciennes qui pourrait contenir de vastes réserves de glace d'eau sous sa surface. Si des agences spatiales comme la NASA et la CNSA envoient un jour des humains sur Mars, l'eau serait une ressource cruciale car elle peut à la fois subvenir aux besoins des astronautes et être décomposée en hydrogène et en oxygène pour le carburant des fusées. Il est peu probable que les vaisseaux spatiaux à destination de Mars puissent transporter suffisamment d'eau, d'oxygène et d'hydrogène pour l'ensemble du voyage aller-retour.

Avec ses 50 kg, Zhurong est à peu près de la même taille que les rovers Spirit et Opportunity que la NASA a posés sur Mars en 2004.

Une fois que Zhurong sera sur le sol, il disposera d'environ 90 jours pour étudier Mars. C'est le calendrier officiel de sa mission, mais Spirit et Opportunity avaient la même fenêtre de trois mois et ont fini par explorer Mars pendant respectivement 6 et 14 ans.

Zhurong se trouve à environ 1 600 km du rover Perseverance de la NASA

Perseverance et Ingenuity dans le cratère Jezero, le 8 avril 2020. NASA/JPL-Caltech/MSSS/Seán Doran

Maintenant que l'atterrisseur Tianwen-1 et le rover Zhurong ont atteint Mars, le rover Perseverance et l'hélicoptère Ingenuity de la NASA ne sont plus les derniers arrivés sur la planète rouge. Perseverance s'est posé sur Mars il y a trois mois en transportant Ingenuity, dans une partie de la planète appelée le cratère Jezero. Perseverance a pour mission d'explorer Mars et de rechercher des signes de vie microbienne ancienne. Ingenuity a jusqu'à présent survolé le paysage martien à cinq reprises.

Il est peu probable que les rovers de la Chine et des États-Unis se croisent un jour. Si Utopia Planitia et le cratère Jezero se trouvent tous deux dans l'hémisphère nord de Mars, la distance entre les deux sites d'atterrissage est d'environ 1 600 km.

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