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L'éruption du volcan en Nouvelle-Zélande n'était pas prévisible selon des experts, malgré les signes avant-coureurs

L'éruption du volcan en Nouvelle-Zélande n'était pas prévisible selon des experts, malgré les signes avant-coureurs
© Hagen Hopkins/Getty

Le volcan le plus actif de Nouvelle-Zélande est entré en éruption lundi 9 décembre, envoyant des panaches de cendres, de roches volcaniques et de vapeurs brûlantes à plus de 3,6 kilomètres dans les airs au-dessus de Whakaari, aussi connue sous le nom de White Island. Ces débris sont ensuite retombés en pluie sur les touristes qui ne se doutaient de rien sur l'île, avec des conséquences fatales.

Cinq personnes ont été tuées, huit sont portées disparues et plus de 30 ont été hospitalisées pour brûlures et blessures. Parmi les victimes figurent des Néo-Zélandais et des touristes venus des États-Unis, de Chine, d'Australie, de Grande-Bretagne et de Malaisie qui visitaient l'île depuis un bateau de croisière, a rapporté l'Associated Press. Les vols de reconnaissance de sauvetage au-dessus de l'île n'ont trouvé "aucun signe de vie à aucun moment", a déclaré la Première ministre Jacinda Ardern, selon l'AP.

Barbara Barham, mère et belle-mère de deux des victimes de l'explosion, a déclaré au Washington Post qu'elle était furieuse. "Il y a eu des avertissements à ce sujet... Mon gendre n'aurait jamais réservé l'excursion s'il avait su qu'il y avait un risque qu'ils soient blessés ", a dit Barbara Barham.

Hagen Hopkins/Getty

Elle n'est pas la seule à se demander pourquoi les touristes étaient autorisés à s'approcher de l'île si une telle éruption était possible.

Mais selon Shane Cronin, spécialiste des sciences de la Terre à l'Université d'Auckland, White Island est l'un des nombreux volcans néo-zélandais dont on sait qu'ils peuvent produire des éruptions explosives soudaines. Et malheureusement, elles sont très difficiles à prévoir. "Normalement, nous ne voyons pas ces éruptions venir, peu importe à quel point nous le voudrions", écrit-il dans The Conversation.

Il y avait quelques signes avant-coureurs

Selon l'agence néo-zélandaise de surveillance géologique GeoNet, l'éruption était "un événement impulsif et de courte durée".

Ken Gledhill, conseiller technique chez GeoNet, a déclaré à l'AP que "dans l'ordre des choses, pour une éruption volcanique, elle n'était pas de grande ampleur. Mais si vous étiez proche d'elle, ce n'était pas bon."

Selon GeoNet, le niveau d'activité volcanique sur l'île était en constante augmentation depuis octobre. Il y a trois semaines, les scientifiques ont relevé le "niveau d'alerte volcanique" de l'île de 1 à 2, citant des troubles volcaniques continus et une augmentation de l'activité dans le cratère. "Les risques sur l'île sont maintenant plus grands qu'au cours des dernières semaines", indique le rapport.

Hagen Hopkins/Getty

Moins d'une semaine avant l'éruption, GeoNet a signalé que des "explosions importantes de gaz, de vapeur et de boue" ont été observées dans l'une des cheminées volcaniques du cratère. Mais même alors, le niveau d'alerte est resté au niveau 2 (sur 5 possibles), n'indiquant qu'une "agitation volcanique modérée à élevée".

Les visites de la réserve privée de l'île se sont poursuivies comme d'habitude. Le jour de l'éruption, 47 personnes se trouvaient sur l'île White, selon les autorités.

Mais il n'est pas possible de prédire une telle éruption.

La raison pour laquelle le volcan de White Island est imprévisible est que le magma sous ce cratère volcanique — qui est en partie rempli par un lac — est très proche de la surface.

Ainsi, la chaleur et le gaz de ce magma peuvent "soudainement et sans avertissement" libérer l'eau très chaude emprisonnée dans les pores des roches du fond du cratère, explique Shane Cronin.

Michael Schade/Twitter

"Tout processus externe, tel qu'un tremblement de terre, un apport de gaz par le bas, ou même un changement dans le niveau de l'eau du lac peut faire basculer cet équilibre délicat et libérer la pression sur l'eau chaude et emprisonnée", ajoute-t-il.

L'éruption qui en résulte, appelée éruption hydrothermale ou phréatique, est causée par la vapeur et non par le magma. Elle est donc beaucoup plus difficile à suivre avec les systèmes actuels de surveillance volcanique.

Une explosion phréatique se produit lorsque l'eau emprisonnée se dilate et se transforme en vapeur à des vitesses supersoniques. Le liquide peut se dilater jusqu'à 1 700 fois son volume initial, avec des conséquences catastrophiques. L'éruption provoquée par la vapeur suffit à "briser la roche solide, creuser des cratères et éjecter des fragments de roches et des cendres" jusqu'à une distance de deux milles, écrit Shane Cronin sur The Conversation.

Il a ajouté que la surveillance des éruptions hydrothermales potentielles est difficile parce que les déclencheurs de tels événements sont mal compris. Et une fois qu'un tel déclencheur se produit, les pré-alertes "sont probablement de l'ordre de quelques secondes à quelques minutes", écrit-il.

La meilleure façon de prédire ces événements, selon Shane Cronin, est de suivre la pression potentielle de vapeur et de liquide sous le cratère pendant les périodes d'inactivité et d'identifier des modèles dans la façon dont ces volcans se comportent. "Malheureusement, il n'y a pas de règles simples qui peuvent être suivies et chaque système hydrothermal est différent ", explique-t-il.

La dernière éruption du volcan White Island remonte à avril 2016. À l'époque, l'état d'alerte volcanique était au niveau 1 — le plus bas de l'échelle.

Parmi les autres éruptions phréatiques récentes, mentionnons une explosion au Kilauea d'Hawaï qui a projeté un panache de cendres à 9 kilomètres dans le ciel l'an dernier, et une éruption au Mont Ontake au Japon en 2014 qui a tué plus de 30 personnes.

Marcher 'sur un volcan vivant'

Selon le New Zealand Herald, ce sont les voyagistes qui prennent la décision finale d'emmener ou non les visiteurs sur l'île White, une île privée dont l'accès est contrôlé par des permis. Près de 10 000 visiteurs par an se rendent à Whakaari.

White Island Tours, la plus grande compagnie touristique de l'île, promet "des couleurs étonnantes et le sentiment d'admiration que l'on ressent en marchant sur un volcan vivant". Selon le site web de l'entreprise, les bateaux se rendent sur l'île "tous les jours où le temps nous le permet, sauf le jour de Noël".

Mais White Island Tours prévient que "les passagers doivent être conscients qu'il y a toujours un risque d'activité éruptive quel que soit le niveau d'alerte".

Ce niveau d'alerte fluctue souvent sans éruption sur l'île White, selon Brad Scott, un volcanologue du groupe de recherche GNS Science. Il a déclaré à l'AP qu'il n'y avait pas eu de problèmes majeurs avec les touristes visitant l'île dans le passé, bien que certains ne soient pas passés loin de la catastrophe.

Shane Cronin a averti qu'après l'éruption de lundi, plus d'activité volcanique pouvait être observée.

"Les éruptions sont de courte durée, mais une fois qu'elles se produisent, il y a de grandes chances que d'autres éruptions, généralement plus petites, se produisent à mesure que le système se rééquilibre", écrit-il.

Version originale : Aylin Woodward / Business Insider

Business Insider
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