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Les astronautes de la mission spatiale de SpaceX auraient une chance sur 276 de succomber lors du vol


Les astronautes de la NASA Bob Behnken (à gauche) et Doug Hurley lors d'une répétition générale le 23 mai 2020, en prévision de la mission SpaceX Demo-2 de la NASA à destination de l'ISS. © SpaceX via Twitter

SpaceX est sur le point de lancer ses premiers êtres humains en orbite et, ce faisant, de ressusciter les vols spatiaux habités depuis l'Amérique. Bien que le vol de SpaceX soit expérimental, les deux astronautes prévus pour le piloter — Bob Behnken et Doug Hurley — disent qu'ils en acceptent les risques. La société spatiale, fondée par Elon Musk en 2002, a travaillé pendant près de dix ans avec la Nasa pour concevoir, construire et faire voler un nouveau vaisseau spatial de sept places, appelé Crew Dragon.

Avec un effort de plus de 3,1 milliards de dollars (2,84 milliards d'euros), la Nasa espère pouvoir lancer à nouveau des astronautes depuis le sol américain — elle a mis à la retraite sa dernière navette spatiale en juillet 2011. La Nasa a choisi les astronautes chevronnés Bob Behnken et Doug Hurley pour piloter la mission, appelée Demo-2. Le duo devrait décoller du Centre spatial Kennedy, en Floride, à 15h22 (heure de la côte Est), soit 21h22, heure française, ce samedi 30 mai 2020, au sommet d'une fusée Falcon 9. Le vol était initialement prévu mercredi 27 mai 2020 mais il a été annulé en raison du mauvais temps. L'équipage s'envolerait ensuite vers la Station spatiale internationale (ISS), s'amarrerait au laboratoire de la taille d'un terrain de football et y resterait jusqu'à 110 jours, avant de revenir sur Terre à l'intérieur de la Crew Dragon.

Mais, comme la Nasa, SpaceX et les astronautes eux-mêmes l'ont clairement indiqué : Demo-2 n'est pas seulement un vol d'essai expérimental avec équipage, mais le premier vol d'un tout nouveau vaisseau spatial depuis près de 40 ans. "Nous serons sur nos gardes jusqu'à ce que Bob et Doug rentrent à la maison", a déclaré Kathy Lueders, qui gère le programme des équipages commerciaux de la Nasa, lors d'un point de presse vendredi 22 mai 2020. "Nos équipes étudient et pensent à tous les risques qui existent, et nous avons travaillé dur pour minimiser ceux que nous connaissons, et nous continuerons à les chercher — et à les prévenir — jusqu'à ce que nous les ramenions à la maison."

Samedi 23 mai 2020, la Nasa a déclaré à Business Insider US à quel point elle pense que le vol sera risqué, partageant deux estimations de risques clés, à savoir que la mission de l'équipage échoue ou que les astronautes soient tués.

La probabilité d'un échec de la mission est environ 4,5 fois plus élevée que la probabilité de décès de l'équipage

SpaceX via Twitter Le vaisseau spatial Crew Dragon de SpaceX intégré à une fusée Falcon 9 dans un hangar du complexe de lancement 39A du Centre spatial Kennedy, le 20 mai 2020. Le véhicule devrait lancer les astronautes de la NASA Bob Behnken et Doug Hurley le 27 mai.

Le programme des équipages commerciaux de la Nasa exige que des fournisseurs comme SpaceX et Boeing, qui développe également un nouveau vaisseau spatial (appelé CST-100 Starliner), satisfassent à une série d'exigences de sécurité avant de faire voler des astronautes. Parmi cette liste de contrôles, la perte d'équipage (LOC) et la perte de mission (LOM) se distinguent.

Le LOC est le risque de décès de l'équipage dans une phase de la mission. Historiquement, la navette spatiale de la NASA avait une LOC d'environ 1 sur 68 : le programme a lancé 135 missions, mais deux (Challenger en 1986 et Columbia en 2003) se sont terminées par une tragédie, tuant sept astronautes par mission. La LOM est le risque qu'une mission puisse mal tourner — comme ce fut le cas du vaisseau spatial Starliner de Boeing lors d'un vol d'essai sans équipage en décembre (des erreurs logicielles étaient à blâmer) — mais ne laisse pas l'équipage mort.

Le risque de décès encouru par l'équipage de SpaceX seraient de 1 sur 276 et le risque d'échec de la mission est de 1 sur 60, a déclaré la Nasa à Business Insider US dans un courriel, samedi 23 mai. SpaceX n'a pas répondu à la demande de commentaires de Business Insider US.

Le risque pour l'équipage est 4,5 fois moins élevé que le risque pour la mission. Cela est en partie dû au travail de SpaceX sur son système d'interruption d'urgence, qui a prouvé en janvier qu'il pouvait mettre le vaisseau spatial Crew Dragon en sécurité et l'éloigner d'une fusée Falcon 9 condamnée. Mais SpaceX s'est également efforcé de limiter les risques liés aux débris spatiaux, aux poussières d'astéroïdes, comètes et autres débris qui pourraient compromettre une mission. À la fois par des travaux supplémentaires de blindage du vaisseau spatial et par un processus de photographie du vaisseau avant son départ de l'ISS.

"Vous volez à grande vitesse dans l'espace, et il y a des micrométéorites et des débris. C'est ce qui nous inquiète le plus", a déclaré à Business Insider US Leroy Chiao, un ancien astronaute de la Nasa qui s'est rendu quatre fois dans l'espace. "C'est pourquoi tous les vaisseaux spatiaux ont un bouclier, mais bien sûr, si vous êtes touché par un impact assez important, les boucliers ne vous protégeront pas."

Le numéro de LOC pour la prochaine mission de SpaceX est meilleur que ce qu'exige le Programme d'équipage commercial (Commercial Crew Program), qui est de 1 sur 270 pour l'ensemble de la mission (le numéro de LOC doit être meilleur que 1 sur 500 pour le lancement et 1 sur 500 pour l'atterrissage). Son numéro de LOM est également supérieur à l'exigence de 1 sur 55 fixée par le programme en 2010.

C'est pourquoi la NASA, après un examen de sécurité de deux jours, vendredi 22 mai, a indiqué que Crew Dragon était en bonne voie pour obtenir l'autorisation de faire voler des astronautes et des passagers privés après la mission Demo-2. "L'examen d'aujourd'hui et la certification provisoire de la qualification humaine ont fait beaucoup pour certifier le système pour les vols avec équipage", a déclaré Stephen Jurczyk, administrateur associé de la Nasa, lors d'un point de presse.

'Nous sommes vraiment à l'aise avec les risques'

Hurley s'entraîne à enfiler sa combinaison spatiale SpaceX dans le quartier des astronautes à l'intérieur du bâtiment des opérations Neil A. Armstrong, au Centre spatial Kennedy de la Nasa en Floride, samedi 23 mai.  Kim Shiflett/NASA

Pour leur part, Bob Behnken et Doug Hurley acceptent le risque calculé par la Nasa et SpaceX. "Je pense que nous sommes vraiment à l'aise avec cela", a déclaré Bob Behnken à Business Insider US juste après la fin de l'examen de la sécurité de Demo-2, vendredi. Il a ajouté qu'en travaillant avec Doug Hurley sur Crew Dragon pendant environ cinq ans, il a pu mieux comprendre les risques d'échec de la mission "qu'aucun autre équipage dans l'histoire récente, simplement en termes de compréhension des différents scénarios qui sont en jeu".

Les astronautes ont également souligné que les numéros LOC et LOM ressemblaient davantage à des outils permettant de suivre les améliorations de la sécurité au cours d'un programme de développement. "Chaque fois que nous entendons ces chiffres, nous creusons un peu plus loin que ce que les statistiques globales pourraient impliquer", explique-t-il. "Ces chiffres sont mieux utilisés lorsque vous comparez différentes manières de faire les choses ou les changements de matériel que vous pourriez effectuer."

Kathy Lueders a déclaré au magazine Air & Space en 2018 que l'amélioration des chiffres nécessitait des compromis : "Vous pouvez dire : 'Oui, j'aimerais avoir des tonnes de blindage MMOD' — protection contre les micrométéorites et les débris orbitaux. Mais si cela rend le véhicule si lourd qu'il faut ajouter un autre booster, et bien devinez quoi ? L'ajout d'un autre booster augmente aussi le risque".

Selon Leroy Chiao, si l'on pousse trop fort pour obtenir des chiffres plus sûrs, un programme de vols spatiaux pourrait ne jamais être lancé. "Quel est le bon équilibre ?" interroge-t-il. "Vous pouvez rendre votre véhicule pratiquement impossible à construire et à utiliser, mais d'un autre côté, vous ne voulez pas prendre trop de risques."

Les LOC et LOM sont modélisés par des ordinateurs qui, chaque fois que possible, s'appuient sur des données de vol réelles. Par exemple, SpaceX a lancé sa dernière fusée Falcon 9 des dizaines de fois, générant des mesures qui peuvent être utilisées dans des simulations. SpaceX a également effectué un vol d'essai complet (bien que sans équipage) de son nouveau véhicule Crew Dragon, et une vingtaine de vols de son Cargo Dragon.

"Son évolution est devenue de plus en plus sûre au fur et à mesure de son utilisation, et c'est quelque chose que nous apprécions vraiment", explique Bob Behnken. "C'est tout simplement remarquable de voir toutes les autres missions qui ont contribué au programme de vols spatiaux habités en étant, dans un certain sens, des tests pour nous avant que nous ayons la chance de voler sur le Falcon 9."

Version originale : Dave Mosher/Business Insider

Business Insider
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