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Les enfants et le Covid-19 en 4 questions-réponses

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Les enfants et le Covid-19 en 4 questions-réponses
La reprise de l'école soulève beaucoup de questions quant au lien entre le coronavirus et les enfants. © Getty Images

Au retour des vacances de la Toussaint, les enfants de 3 à 18 ans sont revenus sur les bancs de l’école dans un contexte un peu particulier. Pour tenter d’endiguer la deuxième vague de Covid-19 qui touche sévèrement la France, le gouvernement a fait le choix d’un nouveau confinement, mais à la différence du premier, les crèches, écoles, collèges et lycées restent ouverts. Le but : permettre aux parents de continuer à travailler normalement sans devoir assurer la garde des plus petits ou l’école à la maison.

Le ministre de l'Éducation nationale, Jean-Michel Blanquer, a renforcé le protocole sanitaire à appliquer dans les établissements scolaires, imposant notamment le port du masque dès 6 ans. Mais malgré les directives du gouvernement, de nombreux parents s'inquiètent de la scolarisation en collectivité de leur(s) enfant(s) alors que le reste du pays est confiné, et que le nombre de cas de Covid-19 continue d’augmenter. Face à ce virus dont on ne sait pas encore tout, les enfants réservent aussi leur part de mystères, et d'interrogations.

S'ils semblent moins touchés par la maladie, sont-ils pour autant moins contagieux ? Et quels effets le maintien de l’ouverture des écoles va-t-il avoir sur l'épidémie ? On fait le point en quatre questions-réponses.

Les enfants sont-ils moins infectés que les adultes ?

Ashton Bingham/Unsplash

Aux prémices de la pandémie, les plus jeunes semblaient étrangement épargnés par ce virus venu de Chine. Puis, au fur et à mesure que le coronavirus a gagné du terrain, certains cas d'enfants malades ont fait leur apparition. Mais les contaminations chez les moins de 10 ans sont restées faibles, ce qui portait à croire que les enfants sont moins susceptibles d'être infectés par le coronavirus.

Le dernier rapport de Santé Publique France, daté du 29 octobre 2020, semble confirmer cette hypothèse. Les données de surveillance montrent que "les enfants sont moins touchés par la COVID-19 et représentent moins de 1% des patients hospitalisés et des décès."

Les scientifiques ne savent cependant toujours pas pourquoi les enfants semblent moins infectés que les adultes. Certains ont émis l'hypothèse d'une immunité croisée entre le nouveau coronavirus et d'autres coronavirus qui ne causent eux qu'un petit rhume. Les enfants étant plus souvent enrhumés que les adultes, ils se pourraient qu'ils aient développé des anticorps les protégeant du Covid-19. Des études sont en cours dans différents pays pour étudier la dynamique de l’infection et de la production des anticorps chez les enfants.

Le Covid-19 a-t-il les mêmes effets sur un enfant que sur un adulte ?

Kelly Sikkema/Unsplash

Un autre facteur explique également le taux plus faible de cas de Covid-19 déclarés chez les enfants : ces derniers sont généralement asymptomatiques ou présentent des formes légères de la maladie, l'infection est donc plus rarement diagnostiquée et recensée.

Les enfants positifs au Covid-19 sont en effet "beaucoup moins susceptibles d'être hospitalisés ou d'avoir une issue fatale que les adultes", rapporte Santé Publique France. Une étude américaine réalisée entre mars et juillet 2020 et publiée mi-août confirme ce constat : elle montre que le taux d'hospitalisation des enfants était 20 fois moins important que celui des adultes.

Mercredi 4 novembre, l'AFP a une fois de plus confirmé cette observation : "L'absence de symptômes est fréquente chez les enfants infectés par le Covid-19. Et la seule certitude qu'on ait, c'est qu'ils font nettement moins de formes graves que les adultes."

Lorsque les enfants présentent des symptômes, il s'agit des mêmes que chez un adulte qui ferait une forme légère du Covid-19 : fièvre, toux, nez qui coule, et parfois une perte de l’odorat ou du goût.

Le peu d'enfants ayant développé une forme grave du Covid-19 avaient déjà des facteurs aggravants, comme une maladie inflammatoire infantile.

Les enfants sont-ils plus contagieux ?

CDC/Unsplash

C'est LA question qui divise les scientifiques. Si on sait que les enfants sont plus souvent asymptomatiques, leur contagiosité ne fait pas encore consensus.

L'hypothèse selon laquelle les enfants contamineraient peu leurs proches est de plus en plus débattue, notamment parce que la plupart des études allant dans ce sens "ont été réalisées pendant des périodes de confinement" et donc de faible circulation du virus, ce qui peut fausser leurs résultats, a estimé l'épidémiologiste Zoë Hyde dans un article publié fin octobre par la revue Medical Journal of Australia, comme le rapporte l'AFP.

De nouvelles études sorties à l'automne avancent désormais que les enfants seraient aussi contagieux que les adultes. Une étude réalisée aux États-Unis d'avril à septembre et publiée le 30 octobre par les Centres de prévention et de contrôle (CDC) américains conclut par exemple que "la transmission du SARS-CoV-2" au sein d'un foyer "était fréquente, que ce soit par les enfants ou les adultes".

Mais l'AFP relève qu'une autre étude de la London School of Hygiene and Tropical Medicine et de l'université d'Oxford estime que "le fait de vivre avec des enfants de 0 à 11 ans n'est pas associé à une augmentation du risque d'être infecté par le SARS-CoV-2". L'étude précise cependant que ce risque augmente légèrement si les enfants ont entre 12 à 18 ans.

En clair, les jeunes enfants seraient moins contagieux que les adolescents, et ces derniers pourraient transmettre le virus autant que des adultes. Certains lient cette hypothèse avec le fait qu'il est plus difficile de respecter les gestes barrières à un jeune âge. Et une étude publiée le 28 août suggère que les enfants pourraient être contagieux jusqu'à trois semaines, même lorsqu'ils sont asymptomatiques.

Une chose est sûre : "lorsqu'ils présentent des symptômes, les enfants excrètent la même quantité de virus que les adultes et sont donc contaminants comme le sont les adultes", rappelle Santé Publique France.

L'ouverture des écoles pendant le confinement augmente-t-elle les risques de contamination ?

Taylor Wilcox/Unsplash

Face aux incertitudes qui entourent la contagiosité des enfants, le maintien de l'ouverture des écoles pendant le confinement fait débat.

Plusieurs études ont montré que la transmission du coronavirus se fait plutôt d'un adulte vers un enfant, les transmissions d'enfant à adulte ou d'enfant à enfant sont rares. Et une étude de l'Institut Pasteur publiée en juin dernier montre que les écoliers positifs au Covid-19 avant le premier confinement en mars n’ont transmis l’infection ni aux élèves, ni aux enseignants et ni aux autres personnels des établissements scolaires.

Daniel Lévy-Bruhl, de l'agence sanitaire française Santé publique France, a affirmé à l'AFP que "la part de la transmission au sein des écoles par rapport à la transmission dans le reste de la communauté est faible." Il a notamment rappelé que dans la plupart des écoles ouvertes dans le monde entier, "il ne se passe pas grand-chose", et que le nombre important de cas de Covid-19 dans certaines écoles peut être expliqué "par des conditions favorables à la transmission du virus".

Mais le risque zéro n'existe pas. Les enseignants et personnels des crèches, écoles, collèges et lycées doivent donc continuer de se montrer très prudents et de faire respecter les gestes barrières. Le gouvernement a par ailleurs renforcé le protocole sanitaire dans les établissements scolaires, et fait passer l'âge obligatoire pour le port du masque de 11 à 6 ans, au cas où l'hypothèse d'une contagiosité des enfants plus importante que prévue s'avère.

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