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Les hommes combinaient drogues hallucinogènes et art il y a près de 500 ans

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Les hommes combinaient drogues hallucinogènes et art il y a près de 500 ans
Une photo de la peinture du plafond de la Pinwheel Cave en Californie. © Devlin Gandy

Pendant des décennies, les chercheurs ont pensé que des substances hallucinogènes jouaient probablement un rôle dans l'art rupestre, inspirant de nombreux dessins qui ornent les falaises et les grottes des six continents habitables. Mais selon une nouvelle étude, cela pourrait être l'inverse : les peintures dans les grottes pourraient avoir servi d'aides visuelles pour les hallucinations provoquées par la drogue.

L'étude, publiée cette semaine dans la revue Proceedings of the National Academy of Sciences, décrit une grotte en Californie du Sud, entre Santa Barbara et Bakersfield. Elle se trouve sur le territoire historique du peuple indigène Chumash et est connue sous le nom de "Pinwheel Cave" en raison de la peinture en forme de moulin à vent qui se trouve sur son plafond. La peinture ressemble à la plante datura, qui produit d'intenses effets psychoactifs lorsqu'elle est ingérée.

David Robinson, le chercheur principal de l'étude, étudie la grotte depuis 2007. Avec une équipe d'archéologues, il a découvert et analysé au fil des ans des boulettes de datura mâchées, ou "quid", qui ont été enfoncées dans les fissures du plafond de la grotte, il y a 490 ans. Leur analyse a également montré que les humains ont occupé la grotte de 1530 à 1890 environ, et qu'ils ont "selon toute probabilité" mâché les datura pendant cette période.

L'ensemble de ces découvertes fait de "Pinwheel Cave" le premier site connu qui relie les preuves de l'utilisation d'hallucinogènes aux peintures rupestres.

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Qu'est-ce qui est venu en premier : l'art rupestre ou les hallucinogènes ?

Les Californiens indigènes ont utilisé la datura pendant des siècles. Les gens transformaient autrefois la plante en une boisson appelée toloache pour les cérémonies de passage à l'âge adulte, et les Chumash la consommaient avant les "quêtes de vision" dans lesquelles les individus cherchaient à interagir avec les esprits. Dans la mythologie du groupe, la plante est personnifiée comme une grand-mère surnaturelle nommée Momoy.

Les peintures de la grotte "Pinwheel Cave" semblent représenter la datura et son principal pollinisateur, la fausse teigne, au stade larvaire. Les chercheurs pensent que les Chumash ont peint les images alors qu'ils étaient sobres et qu'ils les ont conçues pour servir soit de "catalyseurs visuels pour des expériences communes", ou simplement de panneaux indicateurs pour indiquer où prendre la datura.

La nouvelle analyse contredit également ce que David Robinson appelle "le mythe du chaman solitaire" : l'idée qu'un seul individu irait dans une grotte et ferait des expériences hallucinogènes par lui-même. Tant la densité des restes de chique que la présence de nombreux outils dans la grotte suggèrent que de nombreux Chumash ont utilisé l'espace.

"C'est un site communautaire", affirme David Robinson, archéologue de l'université du Central Lancashire en Angleterre, à Live Science.

Une fleur de datura qui commence à s'ouvrir en début de soirée.  Melissa Dabumalanz

De plus, le fait que ces images évoquent la plante et son pollinisateur, écrivent les chercheurs, contredit l'idée que les humains ont pris des hallucinogènes en partie pour l'inspiration artistique. Le dessin ne semble pas être le reflet d'une inspiration divine ou spirituelle des effets hallucinogènes de la plante. En ce sens, la peinture rupestre "remet en question les hypothèses selon lesquelles l'imagerie de l'art rupestre reflète directement des images privées vues en transe", écrivent les chercheurs.

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Un rituel découragé par la politique du gouvernement américain

Le rôle probable de la datura dans les rituels communautaires est logique étant donné son importance pour le peuple Chumash, selon Devlin Gandy, co-auteur de l'étude. "La datura est bien plus qu'un hallucinogène", a déclaré explique-t-il au National Geographic. "C'est un être sacré qui fait partie des prières, utilisé pour la purification, ainsi que pour la guérison".

Un insecte se nourrit d'une fleur de datura à Seattle, Washington.  Thomson Reuters

Au 20e siècle, le gouvernement américain a supprimé les rituels tribaux comme les cérémonies de datura par des politiques d'assimilation culturelle forcée et le déplacement des populations autochtones des terres traditionnelles. Le président Jimmy Carter a finalement adopté la loi sur la liberté religieuse des Indiens d'Amérique (American Indian Religious Freedom Act) en 1978, qui protégeait la liberté religieuse des tribus indigènes. Mais aujourd'hui, les Chumash n'ingèrent plus la plante.

Sandra Hernandez, porte-parole de la tribu Tejon, qui a accueilli le peuple Chumash, a déclaré au National Geographic qu'elle trouvait la relation de ses ancêtres avec la datura inspirante : "Je me retrouve parfois à manquer de mots pour définir le sentiment de l'importance de savoir à quel point nos ancêtres étaient intelligents. Je ne peux jamais contourner cela. Nous savions des choses parce que nous commuions avec les créateurs et nous commuions avec la nature".

Version originale : Susie Neilson/Business Insider

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