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Les nouveaux silos à missiles de la Chine pourraient être sa réponse aux grandes puissances nucléaires

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Les nouveaux silos à missiles de la Chine pourraient être sa réponse aux grandes puissances nucléaires
Les nouveaux missiles balistiques intercontinentaux DF-41 de la Chine ont été présentés comme des missiles lancés depuis une plateforme mobile, mais la Chine envisage peut-être de les placer sous terre. © AP Photo/Mark Schiefelbein
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La Chine semble construire des centaines de nouveaux silos pour abriter des missiles balistiques intercontinentaux (ICBM), ce qui soulève certaines questions quant à ses intentions. Pour certains experts avec lesquels Insider s'est entretenu, les immenses champs de silos semblent être la réponse de la Chine à ses rivaux qui disposent de beaucoup plus d'armes nucléaires.

Ces derniers mois, des analystes de la Fédération des scientifiques américains (FAS) et de l'Institut d'études internationales de Middlebury (MIIS), se fondant sur des images satellites commerciales, ont constaté que la Chine construisait ce qui semble être environ 250 nouveaux silos à missiles. Elle ne disposait auparavant que d'une vingtaine de silos.

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La construction de silos est clairement visible et semble être en cours à Hami, dans la province du Xinjiang, à Yumen, dans la province du Gansu ainsi qu'à Jinlantai, en Mongolie intérieure. Le site de Hami, qui n'en est encore qu'aux premiers stades de la construction, s'étend sur environ 770 kilomètres carrés et celui de Yumen sur 1 800 kilomètres carrés. Les silos sont regroupés, mais espacés d'environ trois kilomètres selon un modèle de grille, ce qui est très différent de la façon dont la Chine a abordé la construction de silos par le passé. Les anciens silos du pays sont éparpillés, isolés et quelque peu camouflés.

Partageant un rapport sur les résultats, le commandement stratégique américain a tweeté que "le public a découvert ce que nous disions depuis le début sur la menace croissante à laquelle le monde est confronté et le voile de secret qui l'entoure". Les silos sont beaucoup plus vulnérables que certaines plateformes de lancement alternatives car ils ne se déplacent pas, ce qui les rend faciles à trouver et encore plus faciles à cibler, mais avec suffisamment de silos et une technologie de missiles moderne, ils peuvent être avantageux.

Des silos beaucoup plus nombreux

Image satellite d'un des chantiers de construction de silos en Chine. Planet Labs/Center for Nonproliferation Studies at MIIS

Le fait de disposer d'un nombre important de silos à missiles rend plus difficile pour un adversaire d'éliminer les armes nucléaires d'un pays avant qu'il n'ait la possibilité de les utiliser, et il n'est même pas nécessaire de tous les remplir de missiles.

Jeffrey Lewis, directeur du programme de non-prolifération pour l'Asie de l'Est au MIIS, soupçonne la Chine d'employer une stratégie de "jeu du bonneteau", en ne plaçant des missiles que dans certains des silos. L'armée américaine a appliqué une stratégie similaire pendant la Guerre froide. "S'il y a des silos, vous devez les considérer comme étant pleins. C'est précisément la façon dont le jeu du bonneteau fonctionne. Vous ne savez pas, et vous devez le supposer", explique-t-il.

La stratégie du "jeu du bonneteau" est une approche raisonnable si la Chine souhaite conserver sa capacité de représailles tout en maintenant sa position de dissuasion minimale. Même des silos vides pourraient contribuer à dissuader un adversaire, étant donné le coût de la destruction des silos de missiles par rapport au coût de leur construction.

"Ils peuvent construire des silos à un coût bien inférieur à celui du développement de missiles avec des ogives", affirme Jeffrey Lewis. Selon lui, la disposition des silos — qui sont suffisamment éloignés les uns des autres pour qu'une seule ogive ne puisse pas détruire plusieurs silos, mais suffisamment proches pour que les missiles puissent être déplacés entre les silos si besoins — suggère une stratégie de "jeu du bonneteau".

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Planet Labs/Center for Nonproliferation Studies at MIIS

Hans Kristensen, directeur du Nuclear Information Project à la FAS, reconnaît qu'une stratégie de "jeu du bonneteau" est certainement possible. "On pourrait dire que les Chinois ont créé une éponge nucléaire en construisant tous ces silos", affirme-t-il. "Si c'est un jeu de passe-passe, alors l'intention est en partie de forcer les planificateurs américains à gaspiller beaucoup d'ogives en essayant de chasser les silos de missiles chargés."

"Mais si vous êtes la Chine, est-ce nécessairement la façon dont vous pensez, ou est-ce beaucoup plus simple ?" se demande-t-il. Hans Kristensen et son collègue Matt Korda ont écrit dans un rapport sur les développements à Hami que la construction de silos par la Chine pourrait représenter "l'expansion la plus importante de l'arsenal nucléaire chinois jamais réalisée". Le duo a suggéré que la Chine a peut-être décidé qu'elle avait besoin de plus de silos pour disposer d'une force nucléaire plus robuste, capable de lancer une frappe de représailles capable de percer les défenses d'un adversaire et de tenir des positions stratégiques à risque.

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Il pourrait également s'agir d'une question de prestige national, dans le cadre de la quête de la Chine d'un statut de grande puissance. La Chine n'a pas encore reconnu la construction du silo, ses intentions ne sont donc pas claires. L'arsenal nucléaire chinois est nettement inférieur à celui des États-Unis et de la Russie, qui disposent tous deux de milliers de têtes nucléaires, mais si la Chine augmente la taille de son arsenal, cela pourrait être considéré comme une entorse à la dissuasion minimale. Hans Kristensen et Matt Korda ont écrit que "l'accumulation est tout sauf 'minimale' et semble faire partie d'une course à l'armement nucléaire pour mieux concurrencer les adversaires de la Chine".

De meilleurs missiles

Des missiles balistiques intercontinentaux DF-41 de la Chine sont exhibés lors d'un défilé militaire sur la place Tiananmen à Beijing, le 1er octobre 2019, pour marquer le 70e anniversaire de la fondation de la République populaire de Chine.  GREG BAKER/AFP via Getty Images

Les nouveaux silos que la Chine semble construire sont situés dans des endroits plus sûrs, plus profondément ancrés dans les terres. Ils ont probablement été améliorés par rapport aux anciens silos de la Chine et seront probablement armés de meilleurs ICBM.

Hans Kristensen explique que les efforts de construction en cours pourraient être motivés par le désir d'avoir "des silos plus durs avec de meilleurs missiles capables de répondre de manière à garantir la capacité de survie de la capacité de représailles". L'amiral Charles Richard, chef du commandement stratégique américain, a expliqué aux législateurs en avril que la Chine "passe à des missiles balistiques intercontinentaux à combustible solide, basés sur des silos", décrivant ces armes comme "très réactives par rapport à celles à combustible liquide".

On pense qu'une partie au moins, sinon la totalité, des silos en construction sont destinés aux nouveaux missiles balistiques intercontinentaux DF-41 à combustible solide, qui peuvent être alimentés à l'avance, sont moins dangereux à manipuler et nécessitent beaucoup moins de temps de préparation que les anciens missiles DF-5 à combustible liquide. Le DF-41 a été présenté pour la première fois lors d'un défilé militaire sur un lanceur érigé en transporteur, indiquant qu'il s'agirait, comme beaucoup d'autres dans l'arsenal chinois, d'un missile mobile sur route.

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Le problème est que la taille et le poids du missile entravent sa mobilité dans cette configuration. "Même s'il est mobile, il va détruire les routes", affirme Jeffrey Lewis. "Il aura du mal à passer sur les ponts. Son rayon de braquage est terrible. Il n'est pas vraiment capable de faire du hors-piste." Et ce ne sont pas les seuls problèmes potentiels.

Xu Tianran, un analyste d'Open Nuclear Network, a déclaré que le "DF-41 est très grand", expliquant qu'avec "la technologie de surveillance d'aujourd'hui et de demain, la plateforme mobile aurait également plus de risques d'être enlevée ou supprimée". "Nous nous concentrons sur la mobilité routière parce que cela ressemble presque à un sous-marin sur la terre ferme", remarque Jeffrey Lewis, "mais nous passons en quelque sorte sous silence les limites réelles de ces systèmes, en particulier lorsque vous manipulez un gros missile." Un silo pourrait, comparativement, s'avérer être un meilleur choix.

Les États-Unis, bien qu'ils aient envisagé des missiles mobiles sur route, conservent leurs ICBM dans environ 450 silos.

Planet Labs/Center for Nonproliferation Studies at MIIS

La mise en service des nouveaux ICBM DF-41 à combustible solide dans des silos permettrait également à la Chine de faire passer sa force basée sur des silos à un statut de lancement sur alerte afin d'accroître sa capacité de survie.

'Posture de lancement d'alerte'

"Ils ont les radars. Ils ont les missiles qui sont prêts à être lancés. Ce serait la chose la plus facile au monde pour eux de garder ceux qui sont dans les silos en alerte", estime Jeffrey Lewis. Dans son dernier rapport sur la puissance militaire de la Chine, le Pentagone a déclaré que les preuves, y compris "l'investissement supplémentaire dans les forces basées sur les silos", indiquent "que la Chine cherche à maintenir au moins une partie de sa force sur une posture de lancement d'alerte".

La modernisation nucléaire et les changements de posture sont toujours un défi, car il est difficile pour un pays de renforcer sa propre sécurité sans créer un malaise ailleurs. "D'une part, vous devez dissuader un adversaire d'utiliser des armes nucléaires, mais vous ne voulez pas le dissuader ou le menacer au point qu'il prenne des mesures pour accroître sa force, sa capacité et son état de préparation de telle sorte que vous vous retrouviez face à quelque chose de plus dangereux qu'auparavant", remarque Hans Kristensen.

Il y a encore beaucoup d'incertitude autour des silos. En faveur d'un contrôle des armements, Hans Kristensen estime que "les États-Unis et la Chine doivent faire très attention à la manière dont ils avancent dans ce domaine, car cela peut très rapidement devenir incontrôlable".

Version originale : Ryan Pickrell/Insider

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