Publicité

Les poussières d'astéroïdes prélevées par la sonde japonaise pourraient nous éclairer sur la naissance de l'univers

  • Recevoir tous les articles sur ce sujet.

    Vous suivez désormais les articles en lien avec ce sujet.

    Ce thème a bien été retiré de votre compte

Les poussières d'astéroïdes prélevées par la sonde japonaise pourraient nous éclairer sur la naissance de l'univers
La sonde avait prélevé sur l'astéroïde des poussières de surface et des substances obtenues par forage, lors de sa mission en 2019. © Getty images
Publicité

Un véhicule spatial japonais a largué sur Terre, dans la matinée du 6 décembre, de précieux échantillons prélevés sur un lointain astéroïde, qui pourraient nous renseigner sur la naissance de notre univers. La sonde Hayabusa-2, de la taille d'un réfrigérateur, avait été lancée en 2014 et avait prélevé l'an dernier une centaine de milligrammes de particules de l'astéroïde Ryugu, "le palais du dragon" en japonais, situé à quelque 300 millions de kilomètres de la Terre.

Les scientifiques espèrent que ces échantillons, largués sur Terre dans la nuit de samedi à dimanche via une petite capsule, fourniront des indices sur le système solaire et sa naissance il y a 4,6 milliards d'années. La composition des corps célestes de grande taille comme la Terre change radicalement après leur formation, sous l'effet de la température et de la pression. Pas celle des astéroïdes, beaucoup plus petits, explique le chef de la mission, Makoto Yoshikawa, à des journalistes.

A lire aussi - L'univers pourrait abriter de nombreuses planètes faites de diamants

"On peut donc penser que des substances datant de 4,6 milliards d'années s'y trouvent toujours". La présence éventuelle de matières organiques, ajoute-t-il, pourrait nous renseigner sur la manière dont la vie est apparue sur Terre. La capsule contenant les échantillons a pénétré dans l'atmosphère terrestre peu avant 02H30 du matin dimanche heure du Japon (17H30 GMT samedi), créant dans le ciel une boule de feu semblable à la trace d'une étoile filante.

Elle s'était séparée de la sonde samedi et l'agence spatiale japonaise (JAXA) a déclaré dimanche matin que les échantillons avaient été récupérés grâce à des balises dans un désert du sud australien. "Nous avons trouvé la capsule! Avec le parachute!", a déclaré la mission sur Twitter.

"Elle est enfin de retour après six années", avait lancé plus tôt un commentateur de la JAXA, tandis que des responsables de l'agence filmés en direct manifestaient bruyamment leur joie. Protégés de la lumière du soleil et des radiations à l'intérieur de la capsule, les échantillons seront traités en Australie puis envoyés par avion au Japon.

Au cours de sa mission, la sonde a prélevé en 2019 sur l'astéroïde à la fois des poussières de surface et des substances obtenues par forage. La moitié de la matière recueillie sera partagée entre la Jaxa, la Nasa et des organisations internationales, et le reste sera conservé pour des études futures, au fur et à mesure des progrès de la technologie analytique.

Une mission prolongée de 10 ans

Après cette livraison expresse, le travail de la sonde n'est pas terminé : les scientifiques de l'agence spatiale japonaise prévoient de prolonger sa mission de plus de dix ans en ciblant deux nouveaux astéroïdes. Hayabusa-2 effectuera d'abord une série d'orbites autour du soleil pendant environ six ans pour enregistrer des données sur la poussière dans l'espace interplanétaire et observer des exoplanètes.

La sonde s'approchera ensuite de sa première cible en juillet 2026. Tout en restant à une certaine distance de l'astéroïde 2001 CC21, les scientifiques espèrent néanmoins qu'elle pourra le photographier "en passant à grande vitesse". Hayabusa-2 se dirigera ensuite vers sa cible principale, 1998 KY26, un astéroïde sphérique d'un diamètre de seulement 30 mètres. Lorsque la sonde l'atteindra en juillet 2031, elle sera à environ 300 millions de kilomètres de la Terre.

La prolongation de sa mission comporte des risques, notamment celui de voir ses équipements se dégrader dans l'espace profond. La sonde est le successeur du premier explorateur d'astéroïdes de la Jaxa, Hayabusa, qui signifie "faucon pèlerin" en japonais. En 2010, cette sonde a ramené des échantillons de poussière d'un plus petit astéroïde, en forme de pomme de terre, à l'issue d’une odyssée de sept ans, saluée comme un exploit scientifique.

A lire aussi - La Chine veut faire tomber de la pluie et de la neige artificielles sur la moitié du pays d'ici 2025

Découvrir plus d'articles sur :