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L'immunité au Covid-19 durerait 6 à 8 mois après l'infection, et peut-être même des années

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L'immunité au Covid-19 durerait 6 à 8 mois après l'infection, et peut-être même des années
Un membre du personnel médical saisit la main d'un patient pour repositionner son lit dans l'unité de soins intensifs COVID-19 du United Memorial Medical Center, le 31 octobre 2020 à Houston, Texas. © Aller Nakamura/Getty Images

Nous avons maintenant la meilleure réponse à une question cruciale et persistante sur le Covid-19 : combien de temps dure l'immunité. De nouvelles recherches suggèrent que les patients ayant récupéré du coronavirus ont probablement une mémoire immunitaire robuste qui persiste pendant huit mois. Cette mémoire ne repose pas seulement sur les anticorps, mais aussi sur les globules blancs, appelés lymphocytes T et B, qui ont un pouvoir de mémorisation impressionnant. Combinées, ces couches de protection permettent au système immunitaire de reconnaître et d'attaquer le coronavirus si jamais il devait à nouveau l'envahir, empêchant ainsi une autre infection.

Pour évaluer la durée de l'immunité contre le virus à travers ces différentes couches du système immunitaire, les scientifiques ont mesuré combien — et quels types — de cellules immunitaires les patients guéris du Covid-19 avaient des mois après leur maladie. Leurs études, bien qu'elles n'aient pas encore été évaluées par des pairs, permettent d'espérer que ceux qui ont déjà été infectés ne seront probablement pas de nouveau malades avant un certain temps.

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"La plupart des gens ont une bonne réponse immunitaire à ce virus, et ces mécanismes sont toujours présents six à huit mois plus tard", a déclaré à Business Insider US Shane Crotty, virologue à l'Institut d'immunologie de La Jolla, en Californie, et co-auteur de l'étude. "Cela semble être une bonne nouvelle pour une immunité protectrice."

Alors que les anticorps diminuent, les cellules T et les cellules B persistent

Certaines études ont suggéré que les anticorps des coronavirus — des protéines sanguines qui protègent l'organisme contre une infection ultérieure — s'effacent en quelques mois. Mais elles oublient le rôle des cellules T tueuses, qui identifient et détruisent les cellules infectées, ainsi que des cellules T auxiliaires qui informent les cellules B sur la façon de fabriquer de nouveaux anticorps.

"Tous ces éléments sont conçus pour fonctionner ensemble : si, chez une personne donnée, l'un d'entre eux n'est pas si robuste, les autres bras du système immunitaire peuvent compenser. Il est donc logique de tout mesurer", a déclaré Shane Crotty.

Micrographie électronique à balayage d'un lymphocyte T humain (également appelé cellule T) provenant du système immunitaire d'un donneur sain.  NIAID

Son groupe a donc mesuré les deux types de cellules T, ainsi que les cellules B et les anticorps, dans des échantillons de sang de 185 personnes qui s'étaient remises du Covid-19. Près de 40 des participants ont donné du sang à plusieurs reprises, certains plus de six mois après leur maladie. Cela a permis aux chercheurs d'évaluer l'évolution des réponses immunitaires des patients au fil du temps.

Leurs résultats ont montré que les niveaux de cellules T spécifiques aux coronavirus des patients ont légèrement diminué entre quatre et six mois, puis sont restés stables par la suite. Les chercheurs pensent qu'il est probable que les lymphocytes T et les anticorps restent constants après six mois, car c'est typique des autres virus.

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"Il faut une à deux semaines pour que les anticorps et les réponses des cellules T se développent après une infection. Celles-ci augmentent ensuite et atteignent un pic", a déclaré Alessandro Sette, immunologiste à La Jolla et coauteur avec Shane Crotty, à Business Insider US. "Entre quatre et six mois, elles diminuent, puis tendent à stagner après six mois. Ce que vous voyez de six à huit mois, c'est ce que vous obtenez en termes de réponse immunitaire, c'est donc à ce moment que vous voulez chercher une indication pour savoir si vous avez développé une mémoire ou non".

Les résultats de l'étude ont également indiqué que les niveaux de cellules B des patients augmentaient entre un mois et six mois. "C'est particulièrement bien", explique Alessandro Sette, "car les cellules B sont la source des futurs anticorps. Une fois l'invasion virale initiale passée, les cellules B cesseront de se battre, de fabriquer des anticorps. Mais elles sont toujours là si l'attaque revient : si vous avez une armée de cellules B en expansion qui circule dans le corps, cela régénérera une réponse d'anticorps."

Des cliniciens prélèvent des échantillons de sang pour rechercher des anticorps contre les coronavirus chez un patient ayant récupéré du Covid-19.  REUTERS/Shannon Stapleton

Selon l'étude, les anticorps ont toutefois diminué de manière mesurable après six mois. Mais Shane Crotty considère que ce déclin est "tout à fait raisonnable pour n'importe quelle infection" et n'est pas en soi une raison de s'inquiéter.

Les cellules T ciblant le Covid-19 pourraient durer des années

Alessandro Sette et Shane Crotty n'ont pu examiner que les patients guéris du coronavirus huit mois après l'infection, puisque la pandémie a commencé il y a environ un an. Mais ils pensent que la lente diminution du nombre de lymphocytes T et B des patients signifie que ces cellules dureront bien plus longtemps que la période analysée dans l'étude.

"Les réponses immunitaires suivent le schéma prévu, et elles sont stables sur au moins huit mois", explique Alessandro Sette, ajoutant que "la trajectoire n'indique pas qu'elles vont s'effondrer à huit mois et un jour".

Des gens dans le métro de Londres le 25 septembre 2020.  Aaron Chown/PA Images via Getty Images

Les globules blancs développés en réponse à d'autres virus peuvent rester dans le sang pendant des années. Les lymphocytes T spécifiques de la variole, par exemple, mettent environ 10 ans à disparaître après une infection, tandis que les lymphocytes B de ce virus restent en place pendant 60 ans.

Les cellules T spécifiques du SRAS, un autre coronavirus qui partage 80 % de son code génétique avec le nouveau virus, semblent également se maintenir à long terme. Une étude réalisée en juillet a recherché des cellules T dans des échantillons de sang de 23 personnes ayant survécu au SRAS. Il est certain que ces survivants avaient encore des cellules T mémoire spécifiques du SRAS 17 ans après être tombés malades.

Un petit nombre de patients avaient une 'faible mémoire immunitaire'

L'étude de Shane Crotty a révélé qu'environ 90 % des personnes développent une immunité robuste au coronavirus, renforcée par des anticorps, des cellules T et des cellules B. Mais tout le monde ne développe pas les trois éléments immunitaires au même degré, et une petite partie des participants n'en développe qu'une partie, voire aucune.

Ces patients semblent avoir "une mémoire immunitaire assez faible", explique Shane Crotty, et pourraient donc être susceptibles d'être réinfectés assez rapidement.

Des travailleurs de la santé déplacent un patient dans l'unité Covid-19 du United Memorial Medical Center à Houston, au Texas, le 2 juillet 2020.  MARK FELIX/AFP via Getty Images

"Il vaut mieux que tout l'orchestre du système immunitaire se réunisse pour vaincre le virus", explique Alessandro Sette.

La raison de cette variation de personne à personne n'est pas claire, mais les auteurs de l'étude ont découvert que les patients qui s'en sortaient mieux pendant leur crise de Covid-19 avaient plusieurs types de cellules immunitaires qui travaillaient de concert pour eux. Ceux qui s'en sortaient mal en avaient une ou moins.

Mais tant que les scientifiques n'auront pas plus de temps pour étudier le virus, ont déclaré Alessandro Sette et Shane Crotty, il n'y aura pas moyen de prédire combien de temps l'immunité au coronavirus d'une personne donnée durera après son infection.

"Il n'y a tout simplement pas moyen de faire un test sanguin rapide pour dire que vous allez avoir une mémoire immunitaire pendant 10 ans", explique Shane Crotty. "Donc nous devons juste attendre et voir."

Version originale : Aylin Woodward/Business Insider

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