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L'US Air Force se démène pour transformer ses plus gros avions en bateaux volants

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Un rendu de la modification amphibie d'un MC-130J Commando II. © US Air Force Special Operations Command
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La tension croissante avec la Chine amène l'armée américaine à chercher des moyens de se déployer dans le Pacifique afin de contrer la marine et l'arsenal de missiles en pleine expansion de Pékin. L'armée de l'air américaine, en particulier, cherche à disséminer ses avions et ses aviateurs, et les opérateurs spéciaux du service se pressent actuellement pour équiper leur avion de travail afin qu'il puisse opérer sur terre comme sur l'eau.

Le commandement des opérations spéciales de l'US Air Force a déclaré cette semaine qu'il mènerait un effort de prototypage rapide pour accroître "l'indépendance de la piste et la capacité expéditionnaire" de son MC-130J en développant "une modification de flotteur amphibie amovible".

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Les variantes du MC-130 soutiennent les opérations militaires américaines depuis les années 1960. Le MC-130J est la version la plus récente et constitue l'épine dorsale de la force aéroportée de l'Air Force Special Operations Command (AFSOC).

Représentation d'une modification amphibie à deux flotteurs d'un MC-130J. US Air Force Special Operations Command

L'avion, dont le coût s'élève à 114 millions de dollars (environ 97 millions d'euros), est doté de systèmes de navigation et de radar avancés qui lui permettent d'opérer en territoire hostile, mais la capacité amphibie du MC-130J Commando II, abrégée MAC, lui permettra de soutenir les opérations en mer et dans les zones proches du rivage, selon l'AFSOC.

La MAC "permet à l'armée de l'air d'accroître le placement et l'accès pour l'infiltration, l'exfiltration et la récupération du personnel, ainsi que de fournir des capacités logistiques améliorées", a déclaré le lieutenant-colonel Josh Trantham, chef adjoint de la division science, systèmes, technologie et innovation de l'AFSOC, dans un communiqué.

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Les opérations maritimes offrent des lieux d'atterrissage "presque illimités" et permettraient d'étendre la portée et la capacité de survie du MC-130J et des commandos qui l'utilisent, a ajouté Josh Trantham.

L'AFSOC travaille avec la direction de la planification et de l'expérimentation du développement stratégique du laboratoire de recherche de l'armée de l'air et avec l'industrie privée. Le commandement prévoit d'utiliser un calendrier de prototypage rapide en cinq phases qui lui permettra d'effectuer une démonstration de capacité opérationnelle dans 17 mois.

L'AFSOC et des représentants du secteur privé testent déjà des prototypes dans le Digital Proving Ground, un environnement virtuel qui comprend la modélisation en réalité virtuelle et la conception assistée par ordinateur — "ouvrant la voie" à davantage de simulation et de tests numériques et à l'utilisation de la fabrication avancée, selon le communiqué.

Autre vue d'artiste du prototype amphibie à deux flotteurs d'un MC-130J. US Air Force Special Operations Command

L'effort vise également à "dérisquer" le concept en vue d'une utilisation potentielle dans un futur programme visant à doter les MC-130J ou d'autres variantes de C-130 d'une capacité amphibie.

Le dernier hydravion militaire américain a quitté le service des garde-côtes américains en 1983, seize ans après que la marine a retiré son dernier hydravion. Les avions amphibies ont joué un rôle important lors de la Seconde Guerre mondiale, mais les progrès technologiques réalisés pendant la guerre froide ont réduit leur valeur opérationnelle.

L'intérêt pour les avions amphibies a toutefois augmenté ces dernières années. Plusieurs pays — dont la Russie et le Japon — en exploitent encore, et le développement par la Chine de l'AG600, le plus grand hydravion du monde, progresse régulièrement.

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La Chine a investi massivement dans sa flotte d'avions de transport militaire afin de soutenir les opérations à long terme, et l'AG600 offre "quelques capacités de niche mais importantes", soulignait Timothy Heath, chercheur principal en défense internationale à la RAND Corporation, auprès d'Insider au début de cette année.

L'hydravion chinois AG600. Xinhua/Li Ziheng/Getty

"Un avion amphibie vous permet d'atteindre des zones qui sont autrement difficiles d'accès. Ils peuvent également soutenir les navires qui sont bloqués en mer ou simplement s'ils ont besoin de se connecter à un navire en mer où il n'y a pas de piste d'atterrissage", expliquait Timothy Heath.

La Chine devrait utiliser l'AG600 pour la recherche et le sauvetage, le transport et la lutte contre les incendies, entre autres opérations. Il serait particulièrement utile dans la mer de Chine méridionale, pour soutenir les opérations autour des bases insulaires que la Chine y a construites.

Les responsables de l'AFSOC ont déclaré que les avions amphibies constitueraient une capacité précieuse à une époque de concurrence entre grandes puissances, et Josh Trantham s'est fait l'écho de cette opinion dans le communiqué.

"La MAC pourra être utilisée par nos services frères, nos alliés et nos partenaires", a-t-il expliqué, et son utilisation "aux côtés d'autres outils innovants fournira des dilemmes encore plus complexes dans les futurs espaces de combat pour nos concurrents stratégiques".

Version originale : Christopher Woody/Insider

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