Cela fait presque un siècle — depuis 1918 pour être exact — que les Américains n'ont pas vu d'éclipse solaire totale.

La prochaine aura lieu le 21 août prochain, et les scientifiques s'y préparent déjà depuis longtemps.

Outre le fait d'être un événement rare offrant un spectacle inouï, il s'agit d'une occasion parfaite pour les astronomes et les scientifiques en général de récolter des données précieuses, voire inédites.

La Nasa va notamment envoyer plus de 50 ballons en haute altitude afin de rediffuser en direct l'éclipse. Vous pourrez suivre le live sur le site de l'agence spatiale américaine. Mais ces ballons ne serviront pas qu'à ça.

Des chercheurs de la NASA vont utiliser ces ballons pour étudier les effets d'une exposition à un environnement similaire à celui de Mars. Jim Green, directeur des sciences planétaires à la Nasa, a expliqué ceci dans un communiqué:

"L'éclipse solaire d'août nous donne une occasion rare d'étudier la stratosphère terrestre quand elle est encore plus semblable à Mars que d'habitude."

Et la partie haute de la stratosphère — seconde couche de l'atmosphère terrestre — comporte les mêmes caractéristiques qu'un environnement martien — atmosphère fine et froide, exposition aux radiations car située en-dehors la couche d'ozone protectrice de la Terre. Et pendant l'éclipse, ces ressemblances seront exacerbées, ce qui en fait un moment idéal pour mener une telle expérience.

Ces 34 ballons transporteront à leur bord des cartes métalliques sur lesquelles ont été asséchées des bactéries résistantes. D'autres cartes métalliques similaires resteront, quant à elles, sur Terre. Après l'éclipse, les scientifiques compareront les cartes parties en haute altitude et celles restées au sol pour savoir comment les bactéries ont survécu et si elles ont subi des modifications génétiques. 

Sur les réseaux sociaux, le hashtag pour suivre l'éclipse américaine sera #Eclipse2017.

La prochaine éclipse de ce type aura lieu le 12 août 2045.

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