La NASA a photographié la sonde chinoise sur la face cachée de la Lune — voici ce qu'on peut y voir

La sonde Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA a photographié l'atterrisseur chinois Chang'e 4 lander sur la face cachée de la Lune dans le cratère Von Kármán. NASA/GSFC/Arizona State University

  • La Chine a débuté l'année 2019 avec un exploit, en faisant atterrir sa sonde Chang'e 4 sur la face cachée de la Lune. Une première dans l'histoire de l'exploration spatiale mondiale.
  • La NASA a réussi à photographier Chang'e 4 sur l'hémisphère de la Lune non visible depuis la Terre grâce à sa sonde Lunar Reconnaissance Orbiter, située sur une orbite particulièrement basse, de 50 km, autour de la Lune.  
  • Voici ce qu'on peut voir sur cette image.

La NASA a publié ce mercredi 6 février sa première photo de la sonde chinoise Chang'e 4 sur la face cachée de la Lune.

Repérée entre autres par Dave Mosher de Business Insider, cette photographie a été prise le 31 janvier dernier par la sonde Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO), lancée en juin 2009 par l'agence spatiale américaine sur une orbite particulièrement basse, à 50km, autour de la Lune, pour pouvoir effectuer des observations extrêmement détaillées de sa surface.

Le 3 janvier dernier, la Chine est devenue le premier pays à avoir réussi l'atterrissage d'une sonde sur l'hémisphère de la Lune qui a en permanence le dos tourné à la Terre. Les Etats-Unis et la Russie ne se sont posés que sur la face visible de la Lune.

Voici l'image capturée par la NASA et publiée sur le blog de la mission Lunar Reconnaissance Orbiter :

La sonde Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA a photographié l'atterrisseur chinois Chang'e 4 lander sur la face cachée de la Lune dans le cratère Von Kármán. NASA/GSFC/Arizona State University

La flèche jaune montre le site d'atterrissage de Chang'e 4, à savoir le cratère Von Karman, situé dans le bassin Pôle Sud-Aitken de la face cachée de la Lune, une gigantesque dépression de 2500 km de diamètre.

"La LRO s'est approchée du cratère par l'Est, elle a bougé de 70 degrés vers l'Ouest pour saisir cette vue spectaculaire en regardant à travers le sol vers le mur ouest", a déclaré Mark Robinson, un chercheur de la NASA, dans la note de blog.

Difficile de voir autre chose sur cette photo, mais en l'agrandissant, on peut apercevoir la sonde Chang'e 4 — mais pas le petit rover d'exploration appelé Yutu-2 (Lapin de Jade 2), censé conduire des analyses sur la surface lunaire : 

L'atterrisseur chinois se trouve en fait entre les deux flèches blanches de la photo agrandie ci-dessus.

Mark Robinson a précisé que "le massif montagneux à l'arrière-plan est le mur ouest du cratère de Von Kármán, qui s'élève à plus de 3000 mètres au-dessus du sol".

La mission lunaire chinoise a pour but d'étudier les différences de composition et de relief de la face cachée de la Lune, d'examiner les effets de la gravité lunaire sur des graines de pommes de terre, des fleurs d'arabidopsis, ainsi que des cocons de vers à soie et de mesurer le rayonnement des atomes neutres.

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