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Nous pourrions en savoir plus sur le sombre destin de notre Soleil grâce à cette étoile mourante

Nous pourrions en savoir plus sur le sombre destin de notre Soleil grâce à cette étoile mourante
© Images de la NASA/Shutterstock

La mort d'une étoile prend généralement beaucoup de temps — des millions d'années — c'est pourquoi il est difficile pour l'humanité de comprendre ou même d'observer ce phénomène. Mais une étoile, située dans la constellation de Cannis Minor, entre à ce jour dans sa phase finale de vie solaire. "C'est l'une des rares occasions où les signes du vieillissement d'une étoile peuvent être observés à l'échelle humaine", a déclaré l'astronome Meridith Joyce de l'Australian National University, dans un communiqué de presse.

La T Ursae Minoris est une géante rouge que les astronomes étudient de près depuis le début du XXe siècle. Elle se trouve à environ 3 000 années-lumière de nous, pèse deux fois plus que le Soleil et a environ 1,2 milliard d'années. Les géantes rouges sont des étoiles qui sont dans l'une des dernières étapes de l'évolution stellaire, aussi connue sous le nom de branche asymptotique des géantes. Cela signifie que leur noyau est déjà mort et que l'enveloppe extérieure environnante fusionne activement l'hélium en carbone.

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Lorsque l'hélium s'épuise, la température de la géante rouge chute rapidement, ce qui provoque la combustion de l'hydrogène en hélium afin de reconstituer l'étoile. Une fois que cela se produit enfin, l'hélium brûle en carbone et la température augmente à nouveau. Cette fluctuation de luminosité se produit tous les 10 000 à 100 000 ans et peut avoir des conséquences dévastatrices pour l'étoile.

C'est aussi ce qui est en train de se passer en temps réel pour T. Ursae Minoris. Le premier changement notable remarqué sur une géante rouge s'est produit en 1979 lorsque la fréquence avec laquelle la luminosité a fluctué a semblé augmenter. Alors que pendant des décennies, l'étoile avait des fluctuations stables tous les 310 à 315 jours, en 1979, la luminosité a changé après seulement 274 jours. Plus récemment, ce délai s'est encore raccourci, la luminosité ne prenant plus que 114 jours pour fluctuer à nouveau.

Les chercheurs soupçonnent qu'une impulsion thermique pourrait être liée à ces changements et la théorie de Meridith Joyce et de son équipe à l'Australian National University, qui a été publiée dans The Astrophysical Journal, se confirme. Il semble que l'étoile mourante ait non seulement perdu de son éclat, mais aussi de la masse et de la température au cours des dernières décennies.

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"La production d'énergie dans la T Ursae Minoris est devenue instable. Dans cette phase, la fusion nucléaire brûle plus intensément à l'intérieur et provoque une sorte de "hoquet", que nous appelons une impulsion thermique", précise Meridith Joyce. "Cette impulsion provoque des changements drastiques et rapides dans la taille et la luminosité d'une étoile au cours des siècles. T Ursae Minoris s'éteindra et deviendra une naine blanche, mais cela prendra plusieurs centaines de milliers d'années".

Selon plusieurs études, le Soleil devrait connaître un sort similaire. Dans une dizaine de milliards d'années, non seulement il s'épuisera, mais il engloutira aussi toutes les planètes de son voisinage, y compris la Terre. Mais il partira tranquillement, telle une naine blanche silencieuse se frayant un chemin dans l'univers, sans causer de supernova.

Version originale : Business Insider Deutschland / Sophia Ankel et Alexandra Hilpert

Business Insider
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