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On a testé les plats préparés pour Thomas Pesquet à bord de l'ISS

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On a testé les plats préparés pour Thomas Pesquet à bord de l'ISS
La journaliste a goûté à trois plats spécialement préparés pour l'astronaute français. © Morgan McFall-Johnsen/Insider
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La nourriture des astronautes est souvent sèche, gluante ou tout simplement décevante. Mais l'astronaute français Thomas Pesquet, qui s'est envolé à bord du vaisseau spatial Dragon de SpaceX en avril, voulait des plats français gastronomiques à partager avec ses coéquipiers. C'est pour cela que trois plats ont été envoyés sur la Station spatiale internationale (ISS) : le bœuf bourguignon, le risotto à l'épeautre et la crêpe Suzette. Tous sont conditionnés dans des sachets en aluminium stérilisés et scellés sous vide.

Notre journaliste a goûté les trois plats, et les a trouvés "étonnamment appétissants". Tous les aliments avaient des saveurs marquées, en particulier le bœuf bourguignon, riche en vin, et la crêpe, orange vif. Dans l'espace, l'odorat des astronautes est inhibé, ce qui rend le goût des aliments plus difficile. Voici l'intégralité de la dégustation, ainsi que des photos de la nourriture spatiale.

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Les vols spatiaux présentent de nombreuses difficultés : la conception de logiciels, la construction de moteurs de fusées, le calcul de trajectoires et, bien sûr, l'approvisionnement des astronautes en nourriture appétissante.

L'astronaute Karen Nyberg pose avec des sachets de nourriture et de boisson à bord de la station spatiale internationale, le 6 février 2013. Karen Nyberg/NASA

"Je peux vous dire que la nourriture n'est pas géniale dans l'espace, d'après ce que nous avons goûté jusqu'à présent", m'a récemment confié Jared Isaacman, un homme d'affaires milliardaire qui se prépare à décoller à bord du vaisseau spatial Crew Dragon de SpaceX le mois prochain.

Les astronautes de l'ISS ont longtemps compté sur les conserves, les tortillas et la viande réhydratée.

L'astronaute Peggy Whitson prépare un repas sur la station spatiale, le 15 novembre 2007.  NASA

Les astronautes professionnels ont tendance à ne pas dire du mal de la nourriture que les scientifiques de la NASA ont passé des années à concevoir pour eux. Mais sur Terre, les journalistes et les critiques gastronomiques ne mâchent pas leurs mots.

"La nourriture de l'espace a tendance à être sèche. Ou alors gluante. Ou encore tout simplement bizarre : suffisamment différente du produit qu'elle tente d'imiter pour ne servir que de triste rappel de ce qu'elle n'est pas", écrivait en 2013 Megan Garber, rédactrice à The Atlantic. Elle résumait la situation comme étant "assez horrible".

Mais certains aliments de l'espace s'améliorent. L'astronaute Thomas Pesquet s'est envolé pour l'ISS en avril avec des repas français spécialement commandés.

Thomas Pesquet, de l'Agence spatiale européenne, installe du matériel sur la station spatiale, le 26 avril 2021. NASA

Avant de devenir astronaute, Thomas Pesquet a travaillé comme pilote commercial pour Air France. Alors qu'il se préparait pour son deuxième vol spatial, il s'est souvenu de la nourriture qu'il avait mangée dans ces avions. Il a donc contacté le fournisseur de nourriture, Gategroup, pour voir s'il pouvait préparer une cuisine française traditionnelle pour l'espace.

Thomas Pesquet voulait des plats typiquement français à partager avec ses collègues astronautes lors d'occasions spéciales.

Les astronautes de l'équipage 2 lors d'une séance d'entraînement à Hawthorne, en Californie. De gauche à droite : Thomas Pesquet, Megan McArthur, Shane Kimbrough et Akihiko Hoshide. SpaceX

Ainsi, lorsque le vaisseau spatial Crew Dragon de SpaceX a été lancé avec son deuxième équipage complet — une mission appelée Crew-2 — il transportait 40 sachets de cette nouvelle nourriture. 160 autres sachets sont restés sur Terre.

J'ai essayé ces plats moi-même après que Gategroup m'a envoyé des sachets provenant du même lot qui a été lancé à bord de Crew Dragon.

Morgan McFall-Johnsen/Insider

Ces trois sachets constituent un repas complet : bœuf bourguignon, risotto à l'épeautre et crêpe Suzette.

Thomas Pesquet a choisi ces plats parmi neuf options parce qu'il pensait qu'ils représenteraient le mieux 'le terroir et la gastronomie française', raconte le chef François Adamski.

L'astronaute de l'ESA Thomas Pesquet jouant avec une envolée de macarons sur la Station spatiale internationale en 2017. ESA/NASA

Les autres options comprenaient une salade de lentilles, du canard à l'orange, une blanquette de veau et une tarte au citron. Thomas Pesquet a goûté chaque plat dans son itération originale et fraîche, puis dans son état emballé, stérilisé et prêt pour l'espace. "Il était très heureux quand il a mangé tous les plats", a déclaré François Adamski. "Mais il a vraiment préféré les trois plats qu'il a choisis, évidemment, parce que pour lui, ils étaient les plus puissants et les plus savoureux."

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Sur l'ISS, les astronautes glissent les sachets entre deux plaques chauffantes pour les réchauffer. J'ai plongé les miens dans l'eau chaude pendant environ sept minutes chacun.

Morgan McFall-Johnsen/Insider

Les aliments sont cuits avant d'être placés dans le sachet en aluminium et en plastique, puis un processus de stérilisation les cuit une seconde fois une fois le sachet scellé. Il suffit donc de le réchauffer.

Les sachets passent dans une machine de stérilisation à haute température et à haute pression. Cela affecte la saveur, mais permet de conserver les aliments à température ambiante pendant deux ans.

Morgan McFall-Johnsen/Insider

La dernière fois que j'ai mangé de la "nourriture de l'espace", c'était lors d'une sortie scolaire à l'école primaire, où nous avions mangé de la "glace d'astronaute", un plat qui n'a jamais voyagé dans l'espace. Je n'avais donc aucune idée du goût de ce repas.

Tout d'abord, le bœuf bourguignon. Le bœuf était finement effiloché et accompagné de bacon, de champignons et d'oignons glacés.

Morgan McFall-Johnsen/Insider

Des ciseaux sont nécessaires pour ouvrir les sachets scellés sous vide. S'ils étaient perforés ou dotés d'un autre mécanisme d'ouverture facile, les aliments ne se conserveraient pas très bien.

Le bœuf sentait fortement le vin. La nourriture à bord de l'ISS ne doit pas contenir d'alcool, c'est pourquoi François Adamski a cuit tout l'alcool du plat, plutôt que de se passer de vin.

Morgan McFall-Johnsen/Insider

"Pour les Américains, cela ne semble pas être une grosse contrainte", m'a dit Deborah Rolland, qui a contribué à la traduction avec François Adamski. Mais pour la cuisine française, dit-elle, "c'était une chose très difficile". Chacune de ces recettes contient de l'alcool : le bœuf bourguignon est cuit au vin rouge, le risotto au vin blanc et la crêpe Suzette au Grand Marnier. C'est à la fois une odeur et une saveur dominante dans les trois plats.

Le fait d'être dans l'espace diminue le sens du goût des astronautes, la nourriture doit donc avoir des saveurs fortes.

L'astronaute de l'Agence japonaise d'exploration aérospatiale Satoshi Furukawa mange une pomme fraîche dans la station spatiale, le 11 février 2011.  NASA

Sur Terre, la gravité exerce une pression sur les fluides de tout le corps, les attirant vers le sol. Mais dans la microgravité de l'ISS, ces fluides circulent librement. Cela signifie que les sinus et les cavités nasales des astronautes se remplissent de liquide, comme lorsque vous avez un rhume. Leur nez bouché a tendance à émousser beaucoup d'odeurs et, par conséquent, de saveurs. "Vous ne pouvez pas vraiment goûter votre nourriture. C'est comme ça tout le temps", a expliqué l'astronaute Chris Hadfield à Slate.

En conséquence, le bœuf bourguignon avait un goût si salé qu'il m'a donné soif. Mais la viande était bonne et moelleuse, pas la bouillie que je craignais.

Morgan McFall-Johnsen/Insider

Des morceaux d'oignon et de champignon étaient visibles. J'aurais aimé avoir des carottes pour ajouter de la texture.

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Je ne suis pas une experte culinaire mais, dans l'ensemble, j'ai trouvé que c'était assez savoureux, surtout si l'on tient compte du fait que le sens du goût est émoussé dans l'espace.

Morgan McFall-Johnsen/Insider

Sinon, toute personne qui mangerait cela sur Terre devrait se préparer à boire beaucoup d'eau et peut-être à avoir du pain à côté.

Plat suivant : risotto à la truffe noire du Périgord. Le risotto traditionnel est fait avec du riz arborio, mais François Adamski a utilisé un grain de blé ferme appelé engrain.

Morgan McFall-Johnsen/Insider

Des trois plats, François Adamski est le plus fier de celui-ci. La sauce devait être épaisse, dit-il, pour survivre à la stérilisation et au stockage. Comparé au bourguignon, ce risotto crémeux avait une saveur plus douce. La truffe au beurre ressortait.

Les astronautes doivent manger beaucoup de nourriture molle. L'épeautre ajoute un peu de croquant et empêche le risotto de se transformer en bouillie.

L'astronaute de la NASA Megan McArthur montre un récipient de houmous pendant sa pause repas sur l'ISS, le 15 août 2021. NASA

"Nous voulions avoir différents types de textures", a expliqué Marjolaine LeGuellec, l'ingénieure à l'origine du repas de Gategroup. "Le chef a donc utilisé des ingrédients naturels qui ont du croustillant et le conservent même avec le processus de stérilisation, comme l'engrain."

De nombreux aliments croustillants, comme les chips, ne peuvent pas aller dans l'ISS car ils créent trop de miettes. Les miettes flottantes peuvent se loger dans les ordinateurs et les équipements.

Les astronautes mangent les plats directement dans le paquet, mais je les ai vidés dans une assiette. J'ai ajouté une pièce de 25 cents pour l'échelle.

Morgan McFall-Johnsen/Insider

La taille des portions était plutôt européenne.

Les garnitures traditionnelles pour ce genre de plats, comme le persil ou d'autres herbes fraîches, sont très rares dans l'espace. Les astronautes n'ont pas beaucoup de légumes frais.

Morgan McFall-Johnsen/Insider

Une expérience récente menée à bord de l'ISS a cependant permis de cultiver des légumes que les astronautes ont mangés en accompagnement : de la moutarde "Amara" et du pak choi "extra nain". "Délicieux, la texture et le croquant", a écrit l'astronaute de la NASA Mike Hopkins dans ses notes d'expérience après avoir goûté la plante de moutarde.

Enfin, c'est l'heure du dessert. La crêpe Suzette au zeste d'orange a été flambée au Grand Marnier. C'était très orange.

Morgan McFall-Johnsen/Insider

L'odeur d'orange m'a frappé dès que j'ai ouvert le sachet. C'était aussi la saveur dominante.

La crêpe n'est pas restée intacte lorsque je l'ai déposée dans mon assiette, bien qu'elle n'ait pas été conçue pour être mangée de cette façon.

Morgan McFall-Johnsen/Insider

Cela ne ressemblait en rien aux crêpes que j'avais mangées auparavant. Elle avait une texture farineuse. J'ai un penchant pour le sucré, cela ne m'a donc pas trop dérangé. N'importe quelle crêpe laissée dans un liquide pendant des mois finirait probablement par avoir cette texture, quelle que soit la façon dont elle a été stérilisée.

"On n'atteint jamais vraiment la perfection", a déclaré François Adamski.

Thomas Pesquet prend un selfie à l'intérieur de la coupole de la station spatiale, le 12 mai 2021.  NASA

"Nous sommes allés aussi loin que nous le pensions pour être représentatifs de la réalité de ce plat tel qu'il est consommé dans un restaurant", a ajouté François Adamski. "Quoi que nous fassions, nous avons toujours la contrainte de la stérilisation", a expliqué Marjolaine LeGuellec.

Dans l'ensemble, cependant, la nourriture de l'espace m'a impressionnée.

Morgan McFall-Johnsen/Insider

C'était meilleur que certains plats surgelés que j'ai mangés ici sur Terre.

Version originale : Morgan McFall-Johnsen/Insider

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