Le gouvernement britannique doit tenir des discussions d'urgence avec les dirigeants de l'industrie mardi, après avoir découvert que le pays n'avait pas les bonnes palettes pour continuer à exporter des marchandises vers l'Union européenne s'il ne trouvait pas d'accord le mois prochain. Conformément aux règles strictes de l'UE, les palettes (les structures en bois utilisées par les entreprises pour transporter de gros volumes de marchandises) en provenance d'États non membres sont tenues de respecter une série de contrôles et de normes.

Les palettes en bois doivent être traitées et nettoyées à la chaleur pour éviter la contamination et la propagation d'organismes nuisibles. Elles doivent aussi porter des marques spécifiques confirmant leur légalité sur les marchés de l'UE. La plupart des palettes utilisées par les exportateurs britanniques ne sont pas conformes à ces règles pour les pays non membres de l'UE, ou "pays tiers", car les États membres de l'UE ont une réglementation beaucoup plus souple.

Le département de l'Environnement, de l'Alimentation et des Affaires rurales (DEFRA) a déclaré la semaine dernière aux chefs d'entreprise que le Royaume-Uni n'aurait pas assez de palettes approuvées par l'UE pour être exportées sur le continent s'il quittait l'Union sans accord le mois prochain.

Cela signifie que les entreprises britanniques seraient en concurrence pour seulement un petit nombre de palettes conformes aux règles de l'UE et celles qui en manqueraient seraient obligées d'attendre de nouvelles palettes qui pourraient mettre des semaines à être livrées.

Le DEFRA a organisé une conférence téléphonique mardi matin pour discuter de la pénurie de palettes, 31 jours avant le Brexit qui se tiendra le 29 mars prochain. Les participants ont décrit cette réunion comme une réunion "d'urgence".

Une source du DEFRA a insisté sur le fait que ce n'était pas une urgence. "Ce sont des discussions officielles avec des représentants clés de l'industrie des produits alimentaires et des boissons, qui s'appuient sur les réunions hebdomadaires que nous tenons depuis un certain temps", a-t-elle déclaré à Business Insider.

"C'est vraiment le truc minuscule, procédural et d'apparence banale qui va vraiment tromper les gens", a déclaré à Business Insider un responsable du secteur, informé par le gouvernement de la Première ministre Theresa May, ajoutant que le pays n'était "pas encore prêt" pour un Brexit sans accord.

Les représentants de l'industrie concernés qui devaient s'entretenir avec le gouvernement ont déclaré ne pas savoir pourquoi il avait fallu tant de temps aux ministres pour se rendre compte de cette pénurie de palettes, car elles constituent un élément fondamental du commerce transfrontalier.

"Le point de transition était que cela nous donnait les deux ans nécessaires pour nous préparer", a déclaré un responsable à Business Insider. "Maintenant, nous essayons d'être prêts en à peine quelques semaines. Quel genre de fou fait ça?"

Ils ont ajouté que le secrétaire de la DEFRA, Michael Gove, avait récemment "tenté de rallier" les autres ministres du gouvernement pour qu'ils reconnaissent la myriade de problèmes posés par un éventuel scénario sans accord puisque de nouveaux problèmes se posent jour après jour pour les fabricants.

Sue Hayman, secrétaire fantôme pour l'environnement, a exhorté Theresa May à "enlever de la table des négociations une désastreuse sortie sans accord".

"Tout sur la gestion du Brexit par ce gouvernement a été un désastre, alors cette nouvelle n'est malheureusement pas une surprise", a déclaré Hayman. "Le niveau d'incompétence et le manque de planification prévisionnelle démontrés par le gouvernement ont créé des risques et des incertitudes pour certains des plus grands secteurs manufacturiers du Royaume-Uni, y compris les industries des produits alimentaires, des boissons et des produits chimiques".

Un représentant du DEFRA a déclaré que le gouvernement chercherait un accord réciproque sur les palettes avec l'UE.

"Nous rencontrons chaque semaine des représentants de l'industrie des produits alimentaires et des boissons depuis plusieurs mois pour nous préparer à tous les scénarios possibles lorsque nous quitterons l'UE", ont-ils déclaré.

"Dans le cadre de ces réunions, nous avons abordé diverses questions relatives à l'importation et à l'exportation de nos marchandises, y compris les palettes. Nous nous sommes déjà engagés à conserver nos approches actuelles en matière d'importation de palettes après la sortie de l'UE, et nous espérons que l'UE confirmera que son engagement sera réciproque".

Panique au Royaume-Uni : les plupart des palettes de transport seront refusées par l'UE en cas de Brexit dur

Un chariot élévateur à fourche déplace des palettes en bois dans le port de Southampton, en Angleterre, Matthew Horwood / Getty Images

De hauts responsables de l'industrie agroalimentaire au Royaume-Uni ont déclaré qu'une entreprise sur huit pourrait cesser ses activités si le Royaume-Uni quittait l'UE sans un accord de retrait et s'il ne respectait pas les règles de l'Organisation mondiale du commerce.

Virendra Sharma, une députée travailliste qui soutient la campagne anti-Brexit "Best For Britain", a déclaré à Business Insider : "C'est le genre de manque de réflexion ridicule qui est devenue la norme depuis 2016".

"Les personnes qui ont déclaré que nous serions une puissance commerciale mondiale après le Brexit nous ont intentionnellement induits en erreur", a-t-elle déclaré. "Ils savaient que le meilleur moyen de vendre leur fantasme idéologique tordu était d'en parler sans avoir la moindre idée des pièges qu'il pouvait renfermer".

Sharma a ajouté : "Aucun accord n'est clairement préjudiciable. La Première ministre doit l'enlever de la table des négociations dès que possible".

Theresa May subit de fortes pressions pour empêcher un Brexit sans accord en prolongeant la période de négociation de l'article 50.

La Première ministre a annoncé mardi que les députés auraient la possibilité de voter pour une prolongation de l'article 50 mi-mars si elle n'obtenait pas l'accord du Brexit approuvé par le Parlement.

Des conservateurs, y compris des ministres, ont menacé de démissionner si la Première ministre ne s'engageait pas explicitement à donner à la Chambre des communes un vote sur le report du Brexit.

Version originale: Adam Payne/Business Insider UK

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