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Pourquoi la croûte terrestre se déforme sous l'effet de la fonte des glaces

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Pourquoi la croûte terrestre se déforme sous l'effet de la fonte des glaces
Le changement climatique et la fonte des glaces ont des conséquence sur la croûte terrestre. © Derek Oyen/Unsplash
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L'une des conséquences du changement climatique, la fonte des glace, a elle-même des répercussions plus profondes : le phénomène influe en effet sur la croûte terrestre, qui se déforme, aussi bien dans la zone de fonte que dans des endroits bien plus éloignés. Une étude publiée le 16 août, reprise dans la revue Geophysical Research Letters, met en avant des déformations horizontales de la croûte terrestre, qui étaient jusque-là moins étudiées que les mouvements verticaux.

L'étude a été dirigée par Sophie Coulson, de l'université de Harvard, à partir de données satellites sur la fonte des glaces du Groenland, de l'Antarctique, des glaciers de montagne et des calottes glaciaires, afin de développer un modèle en 3D sur les mouvements verticaux et horizontaux des mouvements de la croûte terrestre. Les résultats précisent par ailleurs que "les mouvements horizontaux associés à la perte de masse de glace dépassent les taux verticaux dans de nombreuses zones de champ lointain".

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Une fonte des glaces aux vastes répercussions

La fonte des glaces change la répartition de la masse sur la planète et redistribue l'eau. Libérées du "poids" de la glace, les terres qui en étaient recouvertes se soulèvent, mais ce phénomène s'accompagne également d'un mouvement horizontal, indique l'étude. "Ce mouvement de surface tridimensionnel est en moyenne de plusieurs dixièmes de millimètres par an, et il varie considérablement d'une année à l'autre", peut-on lire dans le résumé de l'étude. La fonte des glaces provoque "une importante déformation horizontale et verticale de la croûte qui s'étend sur une grande partie de l'hémisphère nord", elle affecte donc également des zones éloignées des sources glaciaires.

Le réchauffement climatique a induit des changements "irréversibles", selon le dernier rapport du Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat (GIEC), publié le 9 août. La fonte des glaces élève le niveau des mers et des océans, qui sont déjà monté de 20 cm depuis 1900 et le phénomène se poursuit, avec des conséquence multiples sur la vie biologique des zones concernées, mais également de manière plus globale, avec une moindre réflexion du rayonnement solaire vers l'espace par exemple.

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