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Pourquoi la nouvelle classe de sous-marins russes inquiète la Marine américaine

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Le sous-marin à propulsion nucléaire Kazan de la classe Yasen de la flotte du Nord de la marine russe arrive à sa base d'attache à Severomorsk, sur la côte arctique de la Russie, le 1er juin 2021. © Lev Fedoseyev\TASS via Getty Images

Le 7 mai, la marine russe a finalement mis en service le Kazan, son premier sous-marin nucléaire lanceur d'engins (SNLE) à propulsion nucléaire de classe Yasen-M. Kazan est le navire amiral d'une sous-classe descendant de la classe Yasen, dont le premier, Severodvinsk, a été mis en service en 2013. Le Kazan est l'aboutissement de plus d'une décennie d'efforts pour mettre en service un nouveau SNLE entièrement moderne, et il constitue une nette amélioration à presque tous les égards par rapport à son prédécesseur, qui inquiétait déjà les commandants américains et leurs alliés de l'OTAN.

Le Severodvinsk et le Kazan représentent un nouveau chapitre pour la force sous-marine russe, longtemps considérée comme la partie la plus importante de la marine russe.

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La classe Yasen

Le sous-marin russe K-560 Severodvinsk.  Russian Ministry of Defense

La classe Yasen-M a une histoire intéressante. Bien que l'on pense qu'il s'agit de la classe de sous-marins russe la plus avancée et la plus onéreuse de tous les temps, la conception originale du Yasen remonte aux derniers jours de la guerre froide.

Depuis son lancement, le programme Yasen a connu son lot de retards et de revers. L'effondrement de l'URSS a été suivi de réductions budgétaires importantes pour la marine russe et de l'érosion des infrastructures et de l'expertise essentielles en matière de construction navale.

Le Severodvinsk a été construit en 1993, mais n'est entré en service qu'en 2013. La construction du Kazan n'a pas débuté avant 2009.

Long de 139 mètres, le Severodvinsk possède 10 tubes lance-torpilles situés près du poste central au lieu de la proue (une première pour les sous-marins russes) et huit tubes de lancement verticaux, chacun pouvant contenir plusieurs missiles.

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L'équipage du K-560 Severodvinsk lors d'un entraînement de base dans la ville fermée de Zaozyorsk à Mourmansk, le 14 mars 2018.  Lev Fedoseyev\TASS via Getty Images

Le Severodvinsk est également armé de 32 P-800 Oniks ou de 40 missiles 3M-14 Kalibr, ou d'une combinaison des deux. Les deux missiles ont des variantes qui peuvent être utilisées pour frapper des cibles terrestres ou des navires de guerre ennemis.

Le Kalibr, qui est entré en service en 2015, est particulièrement menaçant, car sa portée de plus de 2 400 kilomètres donne à la marine russe la possibilité de mener pour la première fois des missions de frappe à longue portée avec des armes conventionnelles. Le Severodvinsk dispose également d'une technologie de silencieux beaucoup plus avancée que ses prédécesseurs, et s'est déjà montré capable d'éviter la détection.

En 2019, des responsables du Pentagone ont déclaré à l'émission "60 Minutes" que le sous-marin avait navigué dans l'Atlantique en 2018 et avait échappé "pendant des semaines" à tous les efforts déployés pour le retrouver.

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La sous-classe Yasen-M

Le Kazan arrive à sa base d'attache à Severomorsk, le 1er juin 2021. Lev Fedoseyev\TASS via Getty Images

Le développement du Kazan ayant pris beaucoup plus de temps, il a pu être doté de technologies avancées développées au cours des dernières années. Sa conception générale a également été affinée, ce qui le place dans une sous-classe distincte. "C'est un sous-marin fondamentalement nouveau à bien des égards", a déclaré Jeffrey Edmonds, chercheur au Center for Naval Analysis, à Insider.

Bien qu'il soit légèrement plus petit que le Severodvinsk, le Yasen-M dispose de nouveaux systèmes de contrôle, d'une nouvelle technologie d'atténuation du bruit, de nouvelles suites de capteurs, de nouveaux systèmes de sauvetage du personnel, de nouveaux systèmes de contrôle des dommages et même d'un réacteur nucléaire modernisé conçu pour faire moins de bruit.

Bien que le Yasen-M ne dispose que de huit tubes lance-torpilles, contre dix pour le Severodvinsk, il peut transporter le même type et le même nombre de missiles. On suppose également que le Kazan sera armé du Zircon, le missile hypersonique russe qui serait capable d'atteindre des vitesses comprises entre Mach 6 et Mach 8. Les essais finaux du Zircon devraient commencer en juin.

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À première vue, les Yasen peuvent sembler moins menaçants que les sous-marins nucléaires lanceurs d'engins russes, notamment ceux de la nouvelle classe Borei.

Mais ces sous-marins balistiques sont plus prévisibles ; ils sont couverts par des accords tels que le nouveau traité START et leurs arsenaux nucléaires ne seraient probablement utilisés que dans le pire des scénarios.

Les Yasen, en revanche, transportent un armement conventionnel avancé capable de frapper des cibles situées à l'intérieur des terres. Si l'on ajoute à cela leurs capacités de furtivité et leur aptitude à se trouver presque partout dans n'importe quel océan, la menace des Yasen est difficile à sous-estimer.

"Le Severodvinsk est destiné aux patrouilles à longue distance dans l'océan", a précisé Jeffrey Edmonds. "En temps de guerre, nous nous inquiéterions de la présence de sous-marins Severodvinsk au large de la côte Est ou de la côte Pacifique."

'Plus un sanctuaire'

Le Kazan arrive sur sa base de déploiement permanente à Severomorsk, le 1er juin 2021. Lev Fedoseyev\TASS via Getty Images

La marine américaine a tiré à plusieurs reprises la sonnette d'alarme face à l'augmentation des capacités et des activités de la marine russe. Le vice-amiral Andrew Lewis, commandant de la 2e flotte, a prévenu l'année dernière que "[leurs] navires ne peuvent plus s'attendre à opérer en toute sécurité sur la côte Est ou à traverser l'Atlantique sans encombre".

Le vice-amiral Daryl L. Caudle, commandant des forces sous-marines de la marine, s'est fait l'écho de ces préoccupations en septembre, déclarant qu'"il est désormais bien connu que notre patrie n'est plus un sanctuaire, et que nous devons donc être prêts à mener des opérations de combat de haut niveau dans les eaux locales". Ces préoccupations découlent principalement des améliorations apportées à la flotte de sous-marins russes, notamment le Severodvinsk et le Kazan.

Le Kazan étant terminé et mis en service, et la conception du Yasen-M étant finalisée, on pense que la construction des sous-marins jumeaux du Kazan prendra moins de temps.

Le deuxième Yasen-M, Novosibirsk, a été lancé en décembre 2019 et devrait être livré à la marine d'ici la fin de l'année. Le troisième bateau, Krasnoïarsk, sera lancé en août et devrait être mis en service fin 2022.

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Un destroyer de la marine américaine vu à travers le périscope du sous-marin de classe Los Angeles USS San Juan pendant un exercice, le 12 septembre 2020.  US Navy/MCS Seaman Jimmy Ivy III

Si la Russie s'en tient à son calendrier, cinq autres Yasen-M rejoindront la flotte d'ici la fin de la décennie. Le Severodvinsk et le Kazan font partie de la flotte nordique russe basée à Severomorsk, tandis que Novosibirsk et Krasnoïarsk rejoindront la flotte du Pacifique.

Au total, quatre Yasen-M et le Severodvinsk feront partie de la flotte du Nord, les quatre autres étant affectés à la flotte du Pacifique. La Russie ne déploie aucun de ses sous-marins nucléaires dans les flottes de la Baltique ou de la mer Noire, car elles n'ont pas un accès facile à la haute mer.

Avec plus de Yasen en service, les capacités de dissuasion stratégique de la Russie sont nettement améliorées. "C'est quelque chose qui peut amener le combat sur le continent américain", a déclaré Jeffrey Edmonds à Insider. "Il y a un certain aspect de dissuasion conventionnelle non nucléaire au Severodvinsk, et je pense que cela joue dans le cadre stratégique plus large dans lequel les Russes opèrent."

"C'est tout simplement une formidable plateforme sous-marine ", a ajouté Jeffrey Edmonds.

Version originale : Benjamin Brimelow/Insider

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