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Pourquoi le tourisme spatial pourrait avoir des effets négatifs sur la pollution de l'atmosphère

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Pourquoi le tourisme spatial pourrait avoir des effets négatifs sur la pollution de l'atmosphère
Les fusées émettent une grande quantité de chaleur, de dioxyde de carbone et d'autres polluants atmosphériques dans l'atmosphère. © Blue Origin
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Lorsque Jeff Bezos a annoncé son vol dans l'espace le mois dernier, il a déclaré : "Si vous voyez la Terre depuis l'espace, cela vous change. Cela change votre relation avec cette planète, avec l'humanité". Pendant longtemps, seuls les astronautes pouvaient vivre cette expérience. Mais le milliardaire d'Amazon en rêve depuis qu'il est enfant. Mardi 20 juillet, Jeff Bezos a brièvement pénétré dans l'espace suborbital à bord d'un véhicule aux formes curieuses. Son collègue milliardaire Richard Branson, fondateur du groupe d'entreprises Virgin, s'est également rendu aux confins de l'espace au début du mois de juillet lors d'un vol de Virgin Galactic. L'année prochaine, le milliardaire Elon Musk envisage de faire le voyage à bord de l'un des vols spatiaux de Richard Branson.

Coût de la participation : des millions. La facture de la pollution par le carbone : à déterminer. Au lieu de la longue liste de qualifications et d'expériences requises par la NASA, les passagers de Blue Origin s'entraînent pendant 14 heures sur deux jours. Virgin Galactic offre aux passagers trois jours de formation et de préparation.

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Pour ces milliardaires, le succès signifierait que beaucoup plus de civils pourraient faire des voyages similaires, et coûteux, pour profiter cette vue rare de la Terre. Mais compte tenu de la capacité limitée de passagers pour chaque vol et de l'impact environnemental des émissions de lancement (qui pourrait aggraver les phénomènes météorologiques extrêmes liés au climat), cette industrie florissante du "tourisme spatial" n'est pas durable.

Les effets sur l'homme d'une exposition accrue au dioxyde de carbone peuvent inclure divers problèmes de santé, notamment des maux de tête, des étourdissements, des difficultés respiratoires, de la fatigue, des sensations d'étouffement et des convulsions. Des niveaux plus élevés de dioxyde d'azote peuvent altérer la capacité d'une personne à respirer et augmenter sa vulnérabilité aux infections respiratoires et à l'asthme. Selon le gouvernement australien, une exposition à long terme à l'oxyde d'azote peut également provoquer des maladies pulmonaires chroniques et réduire l'odorat d'une personne.

De l'incertitude quant aux émissions totales des fusées

Peu de choses ont été divulguées sur l'empreinte carbone totale de ces nouveaux vols spatiaux. Il est donc difficile de déterminer l'effet global des lancements de fusées sur l'atmosphère, surtout lorsque des entreprises comme Virgin Galactic prévoient de proposer 400 vols spatiaux par an. Les experts affirment toutefois que les émissions par passager d'un voyage avec la société de Richard Branson sont à peu près équivalentes à la conduite d'une voiture autour de la circonférence de la Terre.

Un problème potentiellement important

Bien que les propergols utilisés pour lancer les fusées New Shepard de Blue Origin, VSS Unity de Virgin et Falcon de SpaceX varient, le processus d'allumage et de combustion génère souvent des gaz à effet de serre, de la vapeur d'eau et de la chaleur, selon Eloise Marais, professeur associé à l'University College London. Si le nombre de vols spatiaux est faible par rapport à l'aviation commerciale long-courrier, la différence en termes de dioxyde de carbone est plus importante. Au lieu d'une à trois tonnes de dioxyde de carbone émises par passager, une fusée transportant quatre passagers ou plus produira 200 à 300 tonnes de dioxyde de carbone. "Il n'a donc pas besoin de se développer autant pour concurrencer les autres sources", a déclaré Eloise Marais au Guardian.

Encore du gaspillage environnemental venant des milliardaires

Ces vols spatiaux rejoindront les hélicoptères, les jets privés et les superyachts parmi les modes de transport dont l'empreinte carbone est énorme. Mais des fusées opérationnelles comme la Falcon Heavy de SpaceX montrent déjà que les émissions de dioxyde de carbone des lancements spatiaux commerciaux sont nettement plus élevées. Il est difficile d'annuler ces émissions par le biais de compensations carbone ou d'autres choix individuels, comme le fait de devenir vegan.

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