3 chercheurs américains qui travaillent sur l'horloge biologique ont reçu le prix Nobel de médecine

Juleen Zierath, professeure de physiologie et Anna Wedell, présidente du comité Nobel pour la physiologie ou la médecine 2017, à l'annonce du Nobel de Médecine à Stockholm, le 2 octobre 2017. TT News Agency/Jonas Ekstromer via REUTERS

Le prix Nobel de médecine
2017 a été attribué aux Américains Jeffrey C. Hall, Michael Rosbash et Michael W. Young pour leurs découvertes sur les
mécanismes moléculaires contrôlant les horloges biologiques, a
annoncé lundi l'Académie royale des sciences de Suède.

Ces mécanismes contribuent par exemple à comprendre pourquoi des personnes voyageant sur de longues distances souffrent du syndrome du décalage horaire ("jetlag") et en quoi ces
phénomènes peuvent accroître les risques de troubles tels que
l'insomnie, la dépression ou les maladies cardiaques.

La chronobiologie, ou l'étude des horloges biologiques, est
un champ d'études de plus en plus développé grâce aux travaux de
ces trois pionniers.

Les scientifiques explorent aujourd'hui de nouvelles
approches pour les traitements médicaux s'appuyant sur les
rythmes circadiens, en cherchant par exemple le meilleur moment
pour prendre un médicament.

"Cette capacité à se préparer aux fluctuations régulières de
la journée est cruciale pour toutes les formes de vie", note
Thomas Perlmann, secrétaire de l'institut Karolinska, qui
héberge le comité Nobel.

Les lauréats 2017 "étudient ce problème fondamental et ils
ont résolu le mystère de la manière dont une horloge interne
dans nos corps est capable d'anticiper les fluctuations
quotidiennes du jour et de la nuit pour optimiser notre
comportement et notre physiologie", ajoute-t-il.

Les découvertes du trio "expliquent comment les plantes, les
animaux et les humains adaptent leur rythme biologique de
manière à ce qu'il soit synchronisé avec les révolutions de la
Terre", écrit l'Académie royale de Suède dans un communiqué.

Les lauréats ont réussi, dans les années 1980, à isoler sur
des mouches du vinaigre un gène contrôlant le rythme biologique
quotidien et à montrer comment ce gène encode une protéine qui
s'accumule dans une cellule durant la nuit et se dégrade pendant
la journée.

Des recherches ultérieures ont révélé le rôle d'autres gènes
dans ce système complexe. Les médecins prêtent aujourd'hui une
attention accrue aux implications de ce cycle quotidien sur les
patients présentant des troubles du sommeil ou d'attention.

"L'horloge régule des fonctions essentielles telles que le
comportement, les niveaux d'hormones, le sommeil, la température
du corps et le métabolisme", souligne encore l'académie
suédoise.

Le prix Nobel de physiologie ou de médecine, doté d'une
récompense de 9 millions de couronnes (près de 940.000 euros),
est le premier des prix remis chaque année par l'académie
suédoise.

Jeffrey C. Hall est né en 1945 à New York, Michael Rosbash
en 1944 à Kansas City et Michael W. Young en 1949 à Miami.
(Niklas Pollard et Simon Johnson, Nicolas Delame et
Jean-Stéphane Brosse pour le service français)

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