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SpaceX a envoyé 5 000 tardigrades dans l'espace pour étudier leur indestructibilité

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SpaceX a envoyé 5 000 tardigrades dans l'espace pour étudier leur indestructibilité
Un tardigrade vu au microscope. © Shutterstock

La dernière mission de ravitaillement de SpaceX vers la Station spatiale internationale compte de minuscules passagers vivants. Cinq mille tardigrades ont été lancés à bord de la capsule Dragon non habitée de SpaceX jeudi 3 juin, depuis le Centre spatial Kennedy de la NASA, en Floride.

Ce type de mission de fret (sans équipage) se rend généralement à la station spatiale tous les deux mois pour y déposer de la nourriture et des fournitures pour les astronautes à bord. Ces missions permettent également de livrer du matériel pour des expériences scientifiques. SpaceX effectue ces voyages de réapprovisionnement depuis 2012 — il s'agissait du 22ème lancement de ce type pour la société. La capsule Dragon devrait s'amarrer à l'ISS samedi 5 juin.

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Les tardigrades sont mûrs pour être étudiés dans l'espace car ils font partie des créatures les plus robustes du règne animal. Ces minuscules créatures — elles mesurent environ 1 millimètre — ont déjà été lancées hors de la planète à trois reprises et ont montré qu'elles pouvaient même se reproduire dans le vide spatial. D'autres recherches ont montré que les tardigrades peuvent survivre dans un lac de l'Antarctique, à près d'un kilomètre sous terre, et qu'ils peuvent retrouver un fonctionnement normal après avoir été congelés pendant trois décennies.

Des tardigrades en orbite

L'objectif des prochaines recherches sur les tardigrades à bord de la station spatiale est d'étudier comment les tardigrades s'adaptent à la vie en orbite. "Les vols spatiaux peuvent être un environnement très difficile", a déclaré dans un communiqué de presse Thomas Boothby, biologiste moléculaire de l'université du Wyoming, qui dirige les recherches sur les tardigrades. "L'une des choses que nous souhaitons vraiment faire est de comprendre comment les tardigrades survivent et se reproduisent dans ces environnements et si nous pouvons apprendre quelque chose sur les astuces qu'ils utilisent et les adapter pour protéger les astronautes."

L'ISS vue depuis une capsule Soyouz. NASA/Roscosmos

Les tardigrades font partie des dizaines d'expériences que les scientifiques ont envoyées jeudi dans le laboratoire flottant. Selon CNN, une équipe de 128 bébés calmars à queue de cochon bioluminescents était également à bord. Les biologistes prévoient d'examiner les effets de la microgravité sur les bactéries qui permettent à ces calmars de briller dans le noir.

Au total, la mission de réapprovisionnement transporte environ 3,3 tonnes de fournitures — dont des produits frais et de nouveaux panneaux solaires — pour la station spatiale, où vivent et travaillent actuellement cinq astronautes et deux cosmonautes.

Les tardigrades et les calmars peuvent-ils s'adapter à la vie dans l'espace ?

S'il s'agit du premier voyage spatial du calmar "Bobtail", ce n'est pas la première fois que des tardigrades sont envoyés dans l'espace ou même qu'ils visitent l'ISS. En 2007, une mission de l'Agence spatiale européenne a envoyé des tardigrades en orbite terrestre basse, puis des scientifiques italiens ont à nouveau envoyé ces créatures vers la station spatiale en 2011. Plus récemment, un vaisseau spatial israélien transportait une horde de tardigrades lorsqu'il s'est écrasé sur la Lune en 2019, les tuant probablement.

Image microscopique d'un tardigrade de l'Antarctique trouvé dans de la mousse gelée.  Tsujimoto et al. 2016 Cryobiology (photo by Megumu Tsujimoto (NIPR))

Les tardigrades sont également connus sous le nom d'ours d'eau ou de porcelets de mousse — des surnoms appropriés, étant donné que sous un microscope, les organismes ressemblent à des pommes de terre à huit pattes avec des visages froissés et de minuscules pattes. Ces créatures peuvent supporter des températures comprises entre - 272 degrés Celsius et 151 degrés Celsius, ainsi que des niveaux de pression jusqu'à six fois supérieurs à ceux de la partie la plus profonde des océans de la Terre.

C'est parce que les ours d'eau, comme leur homonyme mammifère, peuvent entrer en état d'hibernation. Ils peuvent se passer d'eau et d'oxygène pendant de longues périodes dans un état d'animation suspendue appelé cryptobiose, dans lequel leur corps se dessèche et leur métabolisme s'arrête. Placez un tardigrade déshydraté et en hibernation dans de l'eau, et il retrouve toutes ses fonctions en quelques heures.

Cette robustesse fait des tardigrades un organisme idéal à étudier dans l'espace, puis à tenter de l'imiter

Le groupe de Thomas Boothby a séquencé le génome d'une espèce de tardigrade, Hypsibius exemplaris, qui est actuellement en route vers l'ISS dans son état d'hibernation. Après avoir réhydraté les tardigrades, les astronautes à bord prévoient d'étudier l'évolution des gènes de l'espèce en orbite. En identifiant les parties du génome du tardigrade qui sont modifiées au fil du temps, l'équipe de Thomas Boothby pourrait en apprendre davantage sur la façon dont ces créatures s'adaptent si bien aux environnements extrêmes.

Par exemple, si les chercheurs découvrent que les ours d'eau fabriquent davantage d'antioxydants pour annuler les effets des radiations accrues dans l'espace, les scientifiques pourraient alors conseiller aux astronautes d'incorporer davantage d'antioxydants — comme les vitamines C et E — dans leur régime alimentaire. "Cela les aiderait à rester plus longtemps en bonne santé dans l'espace", a déclaré Thomas Boothby dans un podcast de la NASA la semaine dernière.

Un "bébé" calmar Bobtail. Jamie S. Foster, University of Florida

Le calmar Bobtail, quant à lui, pourrait permettre de mieux comprendre comment les vols spatiaux et la vie en microgravité affectent les microbes du système immunitaire des astronautes. "Les animaux, y compris les humains, dépendent de nos microbes pour maintenir un système digestif et immunitaire sain", a déclaré Jamie Foster, microbiologiste de l'Université de Floride et scientifique principal de l'expérience sur les calmars, dans le communiqué. "Nous ne comprenons pas complètement comment les vols spatiaux modifient ces interactions bénéfiques".

Chaque calmar Bobtail est plus petit qu'un ongle et brille dans le noir grâce à des bactéries qui colonisent un organe lumineux dans son corps. Ainsi, si la relation entre cette bactérie et le calmar change, la bioluminescence de l'animal peut également changer de manière observable. En demandant aux astronautes d'étudier le calmar en orbite, l'équipe de Jamie Foster espère explorer comment les relations entre les microbes et leurs hôtes animaux évoluent dans l'espace.

Version originale : Aylin Woodward/Insider

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