SpaceX franchit une étape clé pour la sécurité des futurs astronautes à bord de la Crew Dragon

Une illustration de la capsule Crew Dragon de SpaceX en train de s'amarrer à l'ISS. SpaceX

Jim Bridenstine, l'administrateur de la NASA, a récemment affirmé que le premier vol habité avec la capsule Crew Dragon conçue par SpaceX devrait être lancé dès début 2020, et peut-être même au premier trimestre de l'an prochain. La société spatiale fondée par Elon Musk semble avoir franchi une étape importante pour atteindre cet objectif : elle a indiqué, ce dimanche 3 novembre 2019, avoir réussi 13 essais consécutifs d'un nouveau système de parachutes pour la Crew Dragon, censé offrir davantage de sécurité que le modèle précédent. Concrètement, les parachutes doivent servir à ralentir la capsule lors de son retour dans l'atmosphère terrestre pour assurer la sécurité des futurs astronautes qui voyageront à bord de ce vaisseau.

Sur Twitter, SpaceX a partagé une vidéo du dernier test du système de parachutes "Mark 3" réalisé le 31 octobre dernier qu'elle développe en coopération avec Airborne Systems. Dans le tweet, on peut lire : "l'équipe de SpaceX a réalisé 13 tests consécutifs réussis des parachutes Mark 3 améliorés pour la Crew Dragon. Les essais les plus récents ont démontré la capacité du système de parachutes à atterrir en toute sécurité dans l'éventualité peu probable d'une défaillance de l'un des quatre parachutes principaux."

C'est la première fois que SpaceX testait trois parachutes Mark 3 simultanément, puisque la douzaine d'essais précédents avait été effectuée avec succès mais ne comportait qu'un seul parachute à chaque fois. Plus tôt dans l'année, la NASA avait exigé de SpaceX de tester de nouveaux scénarios pour offrir une sécurité maximale pour les futurs passagers de la capsule Crew Dragon.

Les parachutes Mark 3 sont censés être "10 fois plus sûrs" que le précédent modèle Mark 2, avait déclaré Elon Musk, DG et fondateur de SpaceX, lors d'un événement dédié à l'espace à Hawthorne, en Californie, en présence de l'administrateur de la NASA Jim Bridenstine. Et d'ajouter : "Je pense que les parachutes Mark 3 sont, à mon avis, les meilleurs parachutes de tous les temps, de très loin."

SpaceX construit pour la NASA le vaisseau Crew Dragon pour assurer la liaison entre la Terre et la Station spatiale internationale (ISS), mais le développement de la capsule a pris du retard, en particulier après l'explosion d'une capsule lors d'un test des moteurs au sol en avril dernier. Au tout départ, SpaceX avait déclaré que le premier vol habitué devrait avoir lieu avant la fin 2019, avant de tabler sur courant 2020. 

La prochaine étape pour la Crew Dragon sera une autre série de tests concernant le système d'abandon de lancement. En avril dernier, le dernier essai s'était soldé par un échec, puisque la Crew Dragon avait explosé au sol. Dans le même temps, Boeing, l'autre société choisie par l'agence spatiale américaine pour construire des vaisseaux qui assureront le transport d'astronautes entre la Terre et l'ISS, a réussi ce lundi 4 novembre 2019 un test d'éjection d'urgence pour son vaisseau CST-100 Starliner

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