SpaceX pourrait valoir 120 milliards de dollars si Elon Musk réussissait à lancer sa constellation Starlink

SpaceX, la société spatiale fondée par Elon Musk, prévoit d'entourer la Terre de satellites Starlink et de fournir un service Internet mondial à haut débit et à faible latence depuis l'orbite terrestre. SpaceX ; Kevork Djansezian/Getty ; Business Insider

Combien pourrait valoir SpaceX, la société spatiale privée fondée par Elon Musk ? Après le lancement réussi en mai de 60 satellites Starlink, la valeur estimée de l'entreprise était d'environ 33,3 milliards de dollars, selon CNBC. Ce qui a à peine fait de l'ombre à l'évaluation de Tesla, la compagnie de voitures électriques dirigée par Elon Musk. Il s'agit d'une hausse d'environ 10 milliards de dollars de sa valeur par rapport aux estimations de 2017. Mais un nouveau rapport de Morgan Stanley Research entrevoit bien plus de bouleversements dans le secteur d'Internet avec la constitution d'une constellation de près de 12 000 satellites Starlink prévue par SpaceX. Ce projet a pour but de fournir à tous un accès Internet rapide et bon marché.

Intitulé "SpaceX, Starlink and Tesla : Moving into Orbit" et envoyé à Business Insider US mardi, le document donne une évaluation de base de SpaceX de 52 milliards de dollars - une augmentation de plus de 50% par rapport au dernier chiffre publié. "Cela suppose que le déploiement de l'accès à Internet fasse passer la pénétration du haut débit de 50% à 75% de la population mondiale, SpaceX étant capable de capter environ 10% des nouveaux abonnés du haut débit", ont écrit les analystes. Cependant, ce n'est qu'une estimation intermédiaire : la valeur de l'entreprise pour SpaceX est d'environ cent fois plus.

Si vous êtes pessimiste et que malgré ses efforts, Starlink a du mal à transformer ses quelques centaines de satellites en un service Internet fonctionnel ou n'arrive pas à attirer de nombreux clients, la valorisation de SpaceX pourrait tomber à seulement 5 milliards de dollars. Dans le meilleur des scénarios, elle pourrait s'élever à 120 milliards de dollars, ce qui est ahurissant.

Si ce scénario prometteur se réalise pour SpaceX, l'entreprise pourrait sortir autant gagnant que General Electric, Verizon, Fannie Mae, et même JPMorgan Chase. Les analystes ont partagé leur résumé et leur méthodologie en prévision du deuxième sommet annuel Morgan Stanley Space Summit à New York le 10 décembre.

Pourquoi Starlink pourrait être si disruptif et faire gagner à SpaceX et Elon Musk beaucoup d'argent

Une illustration de la constellation Starlink de SpaceX en orbite autour de la Terre. Space X

L'Internet par satellite traditionnel repose sur des engins spatiaux plus grands, plus vieux et plus coûteux, qui se trouvent à environ 35 785 kilomètres de la Terre. Cela limite la couverture et la bande passante tout en provoquant des connexions lentes. Starlink, quant à lui, couvrirait la Terre à des centaines ou des milliers de kilomètres de distance, avec un plus grand nombre de satellites et plus récents. De plus, les satellites seront reliés entre eux pour former un réseau Internet fédérateur flottant, offrant ainsi une alternative plus rapide aux câbles à fibre optique qui couvrent le monde entier. Selon les documents gouvernementaux actuels, Starlink pourrait compter près de 12 000 satellites d'ici la fin de 2027. Si cela se produit, SpaceX pourrait posséder et exploiter plus de six fois le nombre total d'engins spatiaux opérationnels en orbite.

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L'objectif est de couvrir la Terre avec un accès Internet à haut débit, à faible latence et abordable. Même un déploiement partiel de Starlink serait bénéfique pour le secteur financier et permettrait d'étendre l'accès à l'Internet haut débit dans les zones rurales et isolées.

La réalisation du projet pourrait coûter 10 milliards de dollars ou plus, a déclaré Gwynne Shotwell, présidente et chef de l'exploitation de SpaceX, en mai 2018. Ce stratagème - lancer des milliers de satellites sur mesure dans l'espace, 60 à la fois, avec peut-être 200 missions différentes de fusées Falcon 9 - pourrait être massif. Elon Musk a déclaré lors d'un appel téléphonique avec des journalistes le 15 mai qu'il pourrait rapporter entre 30 et 50 milliards de dollars par an à l'entreprise.

Un astronome aux Pays-Bas a capturé les satellites Starlink peu après leur lancement. Vimeo/SatTrackCam Leiden

Mais SpaceX prévoit de mettre en place un service Starlink robuste et opérationnel bien avant 2027, peut-être d'ici 2020 ou 2021. "Pour que le système soit économiquement viable, il faut qu'il soit vraiment de l'ordre de 1 000 satellites", a dit Elon Musk en mai, ce qui est évidemment beaucoup de satellites, mais c'est beaucoup moins que 10 000 ou 12 000.

Il a ajouté : "Je pense que d'ici un an et demi, peut-être deux ans - si tout va bien - SpaceX aura probablement plus de satellites en orbite que tous les autres satellites réunis". Plus récemment, SpaceX a demandé au gouvernement américain de déployer ses satellites Starlink pour couvrir plus rapidement une plus grande partie de la surface de la Terre, a indiqué Ars Technica.

SpaceX doit faire face à la concurrence d'autres sociétés qui lancent ou prévoient de lancer des constellations mondiales de satellites Internet, comme OneWeb et le projet Kuiper d'Amazon, qui sera lancé prochainement.

Mais Mark Handley, chercheur en réseaux informatiques à l'University College de Londres qui a étudié Starlink, a déjà dit à Business Insider US que le nouveau réseau SpaceX " est le plus excitant que nous ayons vu depuis longtemps ", ajoutant que le projet pourrait affecter la vie de tous.

Une chose que le rapport de Morgan Stanley Research ne semble pas prendre en compte, cependant, c'est le système de lancement Starsip sur lequel travaille SpaceX. Si il est réalisé, selon Elon Musk, il pourrait réduire le coût de l'accès à l'espace de 100 à 1 000 fois en étant entièrement réutilisable. On estime également que l'imposant système de 400 pieds de haut pourrait envoyer des centaines de satellites Starlink en orbite à la fois. 

Version originale : Business Insider / Dave Mosher

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